EDESSA (Aram. en Syr. Urhai/Orhāi; Ar. Rohāʾ), thans Urfa in het zuidoosten van Turkije, voormalige hoofdstad van het oude Osrhoene (figuur 1). De stad ligt op een kalkstenen bergkam, een verlengstuk van de oude berg Masius in het Taurusgebergte van Zuid-Anatolië, waar de oost-westroute van Zeugma (in de buurt van het huidige Birecik) aan de Eufraat naar de Tigris samenviel met de noord-zuidroute van Samosata (Somaysāṭ) naar de Eufraat via Carrhae (Ḥarrān). Edessa was achtereenvolgens in handen van de Seleuciden, de Parthen en de Romeinen. De geschiedenis van het pre-Hellenistische Urhai is onbekend, maar de naam kan zijn afgeleid van het Perzische Ḵosrow (Gr. Osróēs; Procopius, De Bello Persico 1.17.23-24). Wellicht waren het de overvloedige waterbronnen van Urhai die Seleucus Nicator, die er rond 303 v. Chr. de Griekse nederzetting stichtte, ertoe inspireerden de stad te noemen naar de oude Macedonische koningsstad, die ook goed van water voorzien was (Appianus, Syriaca 57; Stephanus Byzantius, s.v. Edessa). De naam werd later, waarschijnlijk door Antiochus IV Epiphanes (175-64 v. Chr.), veranderd in Antiochia aan de Callirhoe (een plaatselijke visvijver), maar na zijn bewind werd het weer Edessa en Urhai.

Het feit dat er onder Antiochus IV te Edessa munten werden geslagen, wijst op een zekere mate van autonomie en belangrijkheid in de Seleucidische periode. Grieken hadden echter nooit de overhand in de bevolking, zoals blijkt uit het epitheton “half-barbaars” (Gk. mixobárbaros; Malalas, blz. 418-19). De Arabische invloed was sterk in de regio, en toen de macht van de Seleuciden in de late 2e eeuw v. Chr. afnam, werd Edessa de hoofdstad van een klein koninkrijk, geregeerd door de zogenaamde “Abgar dynastie,” die over het algemeen geallieerd was met de Parthen, en onder sterke Parthische culturele invloed stond. Plinius de Oudere (5.85) noemde de inwoners van Osrhoene “Arabes”, en de heerser stond ook bekend als “phylarch” of “toparch” van de Saracenen (Festus, 14). Het was bij zijn intocht in Edessa in 114 v. Chr. dat de Romeinse keizer Trajanus de titel Arabicus kreeg. Vanaf die tijd kwam Edessa steeds meer binnen de Romeinse sfeer te liggen.

In de Romeinse burgeroorlogen van 193-94 steunde Edessa Gaius Pescennius Niger, gouverneur van Syrië, die vrede sloot met de Parthen voordat hij door Septimus Severus (193-211) werd verslagen. Ergens tussen 195 en 199 creëerde Severus twee nieuwe provincies uit de veroverde gebieden voorbij de Eufraat, om als buffer te dienen voor de provincie Syrië. Volgens een fragmentarische inscriptie uit de verwoeste vesting te Eski Hasr, ongeveer 70 km ten westnoordwesten van Edessa, was deze gebouwd “tussen de provincie Osrhoene en het koninkrijk van Abgar” (Wagner), een bewijs dat Abgar VIII (177-212) zijn domein had behouden, hoewel het moet zijn gereduceerd tot een klein gebied rond Edessa. Het koninkrijk van Osrhoene werd uiteindelijk afgeschaft in 249 (Michael, V/5, pp. 77-78).

Het christendom moet al vóór het einde van de 2e eeuw v. Chr. in Edessa gevestigd zijn geweest, want een “kerk” behoorde tot de gebouwen die bij een rampzalige overstroming in ongeveer 216 werden verwoest (Kroniek, pp. 1-2). De stad kende zijn martelaren (Guria en Shamona zijn de bekendste) tijdens de vervolgingen onder Diocletianus (284-305). Na het einde van de vervolgingen werd het christendom snel de overheersende godsdienst in Edessa, dat een favoriete stopplaats was voor pelgrims op weg naar het nabijgelegen Carrhae. Abgar IX (214-40) was een beschermheer van de gnostische leraar Bardesanes, die een belangrijke rol speelde in het leven aan het hof. Een brief van Mani (d. 274) aan de gemeenschap van Edessa, geciteerd in de Keulse Mani Codex, wijst erop dat ook tijdens zijn leven Manicheeërs in de stad actief waren.

Hoewel de Sasaniër Šāpūr I (240-70) in 260 bij Edessa een grote overwinning behaalde door de Romeinse keizer Valerianus gevangen te nemen, wordt de stad in zijn inscriptie in Kaʿba-ye Zardošt bij Persepolis niet genoemd bij de steden die tijdens die veldtocht werden veroverd. Deze omissie en het feit dat hij zich tijdens zijn terugtocht langs het garnizoen van Edessa moest laten omkopen, doen vermoeden dat de stad ofwel tegen hem standhield ofwel slechts korte tijd onder zijn controle was. Na de overwinning van Galerius Maximianus op de Perzen in 298 werd Edessa de hoofdstad van de nieuwe provincie Osrhoene. Het militaire belang ervan werd benadrukt door de Romeinse overloper Antoninus, die Šāpūr II (309-79) er in 359 op wees dat zijn achterhoede niet veilig zou zijn, als Edessa niet werd veroverd (Ammianus Marcellinus 18.5.7). Terwijl Nisibis de belangrijkste vesting in de Mesopotamische limes was, diende Edessa als basis voor de aanvoer van verse manschappen en materiaal naar de voorste positie. Het was waarschijnlijk tijdens Diocletianus’ reorganisatie in 293 dat daar een staatsfabriek werd gebouwd om wapens en uitrusting te leveren voor de troepen die aan de grens werden ingezet (Malalas, p. 307; Notitia Dignitatum 11.23). Edessa’s eigen verdediging werd tijdens het bewind van Šāpūr II nooit door het Perzische leger op de proef gesteld. Er zijn geen aanwijzingen dat het een regelmatig garnizoen had, afgezien van soldaten die waren gedetacheerd bij de staf van de commandant van de provincie (dux Osrhoenae).

Toen de Romeinse keizer Jovianus in 363 Nisibis aan de Perzen overgaf, stroomde een stroom vluchtelingen, voornamelijk christenen, naar Edessa. Onder hen was de dichter Efraïm de Syriër, die hielp bij de oprichting van een seminarie dat in de volksmond bekend stond als de “school van de Perzen”. In de christologische controverses aan het einde van de 4e eeuw koos de school de kant van Nestorius en werd, toen de bevolking van Edessa steeds meer de monofysitische visie overnam, uiteindelijk gedwongen te verhuizen naar Nisibis, dat nog steeds in handen van de Perzen was. Edessa doorstond in 544 een hevig beleg (Procopius, De Bello Persico 2.26.5-2.27.46), maar viel in 609 in handen van Ḵosrow II Parvēz (590-628, met onderbreking) in zijn veldtocht door Mesopotamië (Chronicon, p. 699). Een aantal vooraanstaande Monofysieten werd naar Perzië gedeporteerd (zie DEPORTATIES ii). De Byzantijnse keizer Heraclius heroverde Edessa in 628 en herstelde de orthodoxie. In 18/639 gaf de Byzantijnse generaal Ptolemaius de stad over aan de oprukkende Arabieren.

Nadat de moslims de stad hadden veroverd, bleef Edessa gedurende enkele eeuwen bewoond door een aanzienlijke christelijke bevolking, ondanks de schade die was aangericht door belegeringen, inbeslagnames en roofzuchtige gouverneurs. Rond 421/1030 werd de stad heroverd door de Byzantijnen, die haar in handen hadden tot 479/1086, toen zij werd heroverd door de Saljuqid Malekšāh (465-85/1072-92); hij verloor haar een paar jaar later aan een Armeense avonturier. In 492-538/1097-1144 was de stad de hoofdstad van het kruisvaardersgraafschap Edessa. In 658/1260 gaf zij zich over aan de Mongolen en werd een van de meest westelijke steden van het Il-khanidische en het Timuridische rijk. Het werd door Sjah Esmāʿīl I (907-30/1501-24) van de Āq Qoyunlū afgenomen.

Urfa (1965 73.400 inwoners) is nu de hoofdstad van de gelijknamige Turkse provincie.

Zie ook ABGAR.

Bibliografie:

Kroniek van Edessa, ed. I. Guidi e.a., CSCO 1, Leuven, 1955.

Chronicon Paschale, ed. L. Dindorf, Bonn, 1832.

H. J. W. Drijvers, “Hatra, Palmyra und Edessa,” ANRW II/8, 1978, pp. 799-906.

E. Honigmann , “al-Ruhā,” in EI2 VIII, pp. 589-91.

Ioannis Malalas, Ioannis MalalaeChronographia, ed. L. Dindorf, Bonn, 1831.

E. Meyer, “Edessa,” in Pauly-Wissowa V/2, cols. 1933-38.

Michael de Syriër, Chronique de Michel le Syrien, ed. J. B. Chabot, 3 vols., Paris 1899-1904.

J. B. Segal, Edessa the Blessed City, Oxford, 1970.

J. Wagner, “Provincia Osrhoenae. New Archaeological Finds Illustrating the Military Organization under the Severan Dynasty,” in S. Mitchell, ed., Armies and Frontiers in Roman and Byzantine Anatolia, BAR 156, Oxford, 1983, pp. 103-30.

(Samuel Lieu)

Oorspronkelijk gepubliceerd: December 15, 1997

Last bijgewerkt: December 8, 2011

Dit artikel is beschikbaar in druk.
Vol. VIII, Fasc. 2, pp. 174-175

Reageren

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.