Ik dacht, als luchtreisschrijver, dat zestig mijl vliegen voor een hot dog in een tweezits vliegtuig geen probleem zou zijn. Eigenlijk was het behoorlijk angstaanjagend — een Cessna 150 is geen Boeing 737 — maar toen mijn schoonvader ons naar een soepele landing bij de Susquehanna River in Bloomsburg, PA loodste, begon ik te denken dat United, American en hun soortgenoten niet de enige manier zijn om te vliegen.

Ingeklemd tussen de “grote jongens” en vliegen in een Cessna met je vader zijn een netwerk van kleinere luchtvaartmaatschappijen waar je misschien nog niet van hebt gehoord. Sommige zijn groter dan je zou denken. Ik heb het niet over charters — de meeste van deze maatschappijen zijn echte, geregelde luchtvaartmaatschappijen, onder toezicht van de FAA met hoge veiligheidsnormen. En ik heb het niet over de code-shared regionale luchtvaartmaatschappijen, zoals Trans States en Piedmont, die al hun vliegen doen onder de naam van een grote luchtvaartmaatschappij.

The Budget Boys

advertentie

Je hebt waarschijnlijk gehoord van JetBlue, Spirit, Southwest en AirTran, de bekende discounters. Allegiant Air (tel. 800/432-3810; www.allegiantair.com) is de grootste lijndienstmaatschappij in de VS waar je nog nooit van gehoord hebt. Ze bedienen 32 steden met non-stop service naar Las Vegas of Orlando, ze hebben hun vloot verdubbeld en hun route kaart verdrievoudigd in het afgelopen jaar, volgens woordvoerster Tyri Squyres. Allegiant bedient plaatsen zoals Lansing, Wichita, Fargo, Missoula en Fresno, middelgrote steden waar de grotere luchtvaartmaatschappijen geen non-stops aan hun twee vakantie hubs.

Allegiant vliegt alle MD-80 vliegtuigen, een ouder maar nog steeds betrouwbaar model, en zij bieden lederen zetels met 32 duim van beenruimte. Snacks kost je $1-$3, en, net als Southwest, laten ze je geen stoelen vooraf reserveren.

Allegiant is een overlever in een sector die de afgelopen jaren verschillende luchtvaartmaatschappijen failliet heeft zien gaan; ze hebben zaken opgepikt van de faillissementen van Southeast Airlines en Transmeridian Airlines onlangs. Dus vroegen we Squyres naar de financiën van de private onderneming. “In tegenstelling tot de industrie, zijn wij een winstgevend en goed gefinancierd bedrijf,” zei ze. Een deel van hun kostenbesparingen komt van het niet maken van deals met reisbureaus; u zult geen Allegiant-tarieven op Expedia of Travelocity vinden. In plaats daarvan moet u rechtstreeks naar de site van het bedrijf gaan of hen bellen.

advertentie

Naast Allegiant helpt USA 3000 (tel. 877/872-3000; www.usa3000.com) Noordoosters en Midwesterlingen om zonnige bestemmingen met korting te bereiken; ze vliegen vanuit 15 steden, waaronder New York, Chicago en St. Louis, naar Florida, Mexico en het Caribisch gebied. USA 3000 is eigendom van verpakker Apple Vacations en vliegt ook vakantiecharters voor hun moedermaatschappij. Zij vliegen nieuwe Airbus 320 vliegtuigen met in-flight muziek, films en warme maaltijden aan boord.

Hooters Air (tel. 888/359-4668; www.hootersair.com) bedient 15 Amerikaanse steden (met inbegrip van een aantal onevenwichtige routes zoals Allentown, PA naar Gary, IN) met een ongebruikelijke in-flight amenity, maar ze willen graag dat u weet dat de tight-shirted Hooters Girls aan boord zijn niet echt bedienden van de vlucht. (Zij hebben ook echte stewardessen.) In tegenstelling tot Allegiant en USA 3000, vliegt Hooters met publieke charters in plaats van lijndiensten, wat betekent dat zij onder een andere reeks FAA-regels werken. De charterregels beschermen uw geld als Hooters failliet gaat, u kunt de naam op uw ticket voor $25 veranderen (verboden bij de meeste lijndienstmaatschappijen), en u krijgt uw geld terug als uw vlucht wordt geannuleerd.

Als u naar Canada vliegt, moet u waarschijnlijk ook op de hoogte zijn van de discounters van onze noorderburen: WestJet (tel. 800/538-5696; www.westjet.ca), CanJet (tel. 800/809-7777; www.canjet.ca) en Harmony (tel. 866-868-6789; www.harmonyairways.com). Alle drie verbinden Amerikaanse en Canadese steden voor prijzen die lager kunnen zijn (maar alleen soms) dan die van de grote luchtvaartmaatschappijen, en misschien niet op de website van uw reisbureau van keuze verschijnen.

advertentie

Fly Tiny Air!

New England Airlines (tel. 800/243-2460; http://users.ids.net/flybi/nea), doet Allegiant Air op een van de grote jongens lijken. Exclusief vliegend tussen Westerly en Block Island, RI met tien-zits vliegtuigen, en de enige luchtvaartmaatschappij op beide luchthavens, is NEA een van de vele kleine lijndienst maatschappijen die in de gehele USA aan de vraag voldoen.

NEA wordt al 35 jaar gerund door Bill Bendokas, een Block Islander die het overnam toen de vorige eiland luchtvaartmaatschappij in 1970 failliet ging. Hun vluchten — om het uur in de zomer, om het uur in de winter — zijn letterlijk een reddingslijn voor de eilandbewoners, vooral tijdens de winter wanneer slechts één veerboot per dag de 850 personen tellende gemeenschap bedient. Ze vliegen ook veel toeristen in de zomer die het niet erg vinden de $84 round-trip tarief om de reistijd terug te brengen tot 12 minuten.

advertentie

NEA en andere kleine luchtvaartmaatschappijen zoals Idaho’s Salmon Air (tel. 800/448-3413; www.salmonair.com) opereren onder dezelfde regelgeving die betrekking hebben op grotere luchtvaartmaatschappijen, maar er zijn een paar eigenaardigheden in het vliegen met kleinere vliegtuigen. Kleine vliegtuigen kunnen slechts een bepaald gewicht dragen, zodat passagiers en bagage in evenwicht moeten zijn — en als één passagier te veel weegt, moet iemand anders de volgende vlucht nemen.

“Wij vervoeren werkbemanningen, en er zijn sommige vrij grote kerels die aan bouwprojecten werken,” zegt Bendokas. “Dus zo’n vlucht kan beperkt zijn tot zes of zeven mensen in plaats van negen.”

De eilanden van New England zijn vruchtbare grond voor kleine luchtvaartmaatschappijen zoals NEA en Cape Air (tel. 800/352-0714; www.capeair.com), die Massachusetts vakantiegebieden als Martha’s Vineyard en Cape Cod bedient. De kleine jongens floreren ook in Alaska en in de Pacific Northwest, waar Kenmore Air (tel. 800/543-9595; www.kenmoreair.com) al 60 jaar het gebied rond Seattle bedient met zweefvliegtuigen.

advertentie

Met zijn routes tussen Seattle, Victoria, Port Angeles en de San Juan-eilanden, krijgt Kenmore zakenreizigers in de winter en toeristen in de zomer, zegt marketingdirecteur Jason Lee. Ze vlogen 130.000 mensen vorig jaar op hun 25 vliegtuigen, meestal 8-10 passagiers drijvers. Het is zeker een stuk gemakkelijker om van Victoria’s Inner Harbour naar Lake Union te vliegen, vlak bij het centrum van Seattle, dan om helemaal van Sea-Tac Airport te moeten rijden. Kenmore Air onderhoudt zijn eigen vloot en wordt al sinds de jaren vijftig door dezelfde familie gerund. Maar de kleine jongens hebben met dezelfde financiële uitdagingen te maken gehad als de grotere luchtvaartmaatschappijen. “Brandstof is nu echt duur voor iedereen,” zegt marketingdirecteur Jason Lee van Kenmore. Kenmore werkt eraan om hun kosten laag te houden en vliegtuigen te vullen door last-minute Internet fare specials (www.kenmoreaims.net/scripts/mgrqispi.dll) aan te bieden, zegt hij.

Kenmore is ook niet de enige kleine luchtvaartmaatschappij in hun markt. Harbour Air (tel. 800/665-0212; www.harbour-air.com) verbindt bestemmingen in het zuiden van British Columbia met drijvervliegtuigen, en Helijet (tel. 800/665-4354; www.helijet.com) verbindt Vancouver en Victoria met passagiershelikopters.

Soms wanneer een grotere luchtvaartmaatschappij faalt, wordt het een kleine luchtvaartmaatschappij. Boston-Maine Airways (tel. 800/359-7262; www.flypanam.com) is het brokstuk van een maatschappij die enkele jaren geleden nog onder de prestigieuze Pan Am naam vloog; nu vliegen ze voornamelijk forensendiensten tussen Portsmouth, NH, Bedford, MA, en Trenton, NJ, en tussen Sanford, FL en Puerto Rico. Hun route kaart is kort, maar ze vliegen nog steeds met grote (als oude) Boeing 727 jets en ze nog steeds opduiken op grote reisbureau sites. Op dit moment houden ze hun trouwe pendelaars in Bedford-Trenton tevreden en doen ze veel charterwerk, terwijl ze zich gedeisd houden totdat de luchtvaartindustrie stabiliseert.

advertentie

“We zijn niet helemaal zeker waar grotere luchtvaartmaatschappijen op dit moment naartoe gaan, dus we blijven onder de radar,” zegt Stacy Beck, hun directeur van stations. “We zijn niet van plan om midden in de nacht te verdwijnen.” Aangezien Boston-Maine een machtige financiële geldschieter heeft in bankerfgenaam Timothy Mellon, wie weet wat de toekomst zal brengen?

Reageren

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.