Aanbieding:

Het is meer dan 80 jaar geleden sinds de verdwijning van de legendarische Amerikaanse vliegenierster Amelia Earhart die in 1937 boven de Stille Oceaan werd vermist tijdens een poging om de wereld rond te reizen. In de zomer van 1937 stegen Earhart en haar navigator, Fred Noonan, op in hun Lockheed Electra vanaf het vliegveld van Lae in Papoea-Nieuw-Guinea op weg naar Howland Island, een onbewoond koraaleiland dat dicht bij de evenaar ligt, bijna halverwege tussen Australië en Hawaii.

Amelia Earhart
Amelia Earhart verdween toen ze probeerde de Stille Oceaan over te steken. Foto: Getty Images

Van wat we weten, hebben ze Howland Island nooit gehaald, en sindsdien is de wereld naar hen op zoek. De kustwacht en de marine van de Verenigde Staten werden erop uitgestuurd om Earhart en haar navigator te zoeken. Intussen huurde de echtgenoot van Earhart, George Putnam, burgerschepen in om zijn vermiste vrouw te zoeken. Helaas werden Earhart, Noonan en de wrakstukken van het vliegtuig ondanks wekenlang zoeken nooit gevonden. Mensen hebben gespeculeerd over de verdwijning en wat er gebeurd zou kunnen zijn, terwijl ze de Marshall-eilanden afspeurden op zoek naar wrakstukken of iets dat een licht zou kunnen schijnen op wat er is gebeurd.

Zoals alle grote mysteries, ontstonden er tal van theorieën over wat er zou kunnen zijn gebeurd op die noodlottige zomerdag, waarvan we de top drie hieronder zullen verkennen.

Het vliegtuig stortte neer in de oceaan nabij Howland Island

De officiële verklaring van de Amerikaanse regering voor wat er met Earhart gebeurde, was dat het vliegtuig zonder brandstof kwam te zitten en ergens in de Stille Oceaan neerstortte. Voor Earhart’s noodlottige reis stuurden de Verenigde Staten de kustwachtcutter Itasca naar Howland Island om Earhart te steunen in haar streven om de wereld rond te reizen. Het schip was daar om te zorgen voor luchtnavigatie en een radioverbinding om het vliegtuig naar het afgelegen eiland te loodsen. Om de een of andere reden was het radiocontact tussen Earhart en de Itasca sporadisch, wat deel blijft uitmaken van het voortdurende mysterie.

Amelia Earhart
Howland Island ligt ongeveer halverwege tussen Australië en Hawaii. Afbeelding SnowFire via Wikimedia

Vergeet niet dat we in 1937 nog geen radar hadden en dat de rook uit de trechter van het schip Earhart moest helpen het eiland te vinden. Toen Earhart en Noonan niet aankwamen, werd gespeculeerd dat ze waren verdwaald en in de oceaan waren neergestort nadat hun brandstof op was geraakt.

Ze zochten op de oceaanbodem

Zo’n 19 jaar geleden, leidde een Maryland oceaanonderzoeksbedrijf genaamd “Nauticos” een poging om Earhart’s vliegtuig te lokaliseren waar ze dachten dat het zou kunnen zijn neergestort in de buurt van Howland Island.

Advertentie:
USCGS_Itasca 1929
De rook van de Itasca zou Earhart helpen Howland Island te vinden. Foto: USCG via Wikimedia

In een toespraak voorafgaand aan de missie citeert National Geographic Nauticos-president David Jourdan met de volgende woorden:

“We zijn ervan overtuigd dat het zich in het gebied bevindt waar we zoeken,” zei Jourdan. “Natuurlijk kunnen we het niet garanderen omdat het aan de buitenrand zou kunnen zijn, maar we zijn er zeker van dat het in de buurt is.”

Advertentie:

Ondanks het doorzoeken van een gebied ter grootte van 630 vierkante mijl (1.660 vierkante kilometer), werd er niets gevonden, zoals ook het geval was met latere missies die de oceaanbodem afspeurden.

Nikumaroro Schipbreukelingen

Een andere theorie was dat Earhart en Noonon, nadat ze Howland Island niet hadden kunnen vinden, de Lockheed Electra lieten landen op Nikumaroro Island, een piepklein koraaleilandje dat 350 zeemijlen ten zuidwesten lag van waar ze verondersteld werden te landen. Mensen die deze theorie onderzoeken worden aangetrokken door een korte radio transmissie. Earhart vertelde de Itasca dat ze langs “lijn 157 337” vlogen. Als dit juist is, zouden ze, mocht Earhart Howland hebben gemist, Nikumaroro hebben kunnen bereiken.

Nikumaroro_Atoll_
Het eiland waar Earhart geland kan zijn. Beeld: Joshua Stevens via Wikimedia

Op het moment van Earhart’s verdwijning zou het tij laag genoeg zijn geweest op Nikumaroro om Earhart te voorzien van een vlak rifoppervlak langs de kustlijn waarop een vliegtuig zou kunnen landen. Onderzoekers speculeren dat zelfs als het tweetal op het eiland had kunnen landen, latere hoge getijden het vliegtuig in de oceaan zouden hebben gespoeld.

Advertentie:

Er waren tekenen van mensen op het eiland

Andere bewijzen die erop wijzen dat de vliegeniers op Nikumaroro zijn geland en schipbreukelingen zijn geworden, doken later in het jaar op toen de Britten overwogen om er een nederzetting te maken. Een Britse officier zei dat hij iets tegenkwam dat gezien kon worden als een overnachtingsonderkomen en nam een foto van wat volgens mensen een deel van het landingsgestel van het vliegtuig zou kunnen zijn geweest.

In 1938 arriveerden mensen op Nikumaroro als onderdeel van het Phoenix Islands Settlement Scheme en stuitten op wat zij dachten dat mogelijk delen van het vermiste vliegtuig waren. In 1940 ontdekte de beheerder van het eiland, Gerald Gallagher, botten, de resten van een paar schoenen, en een doos die ooit een sextant bevatte. De botten werden naar Fiji gestuurd om onderzocht te worden en men dacht dat ze van een Europese man waren. Latere expedities naar Nikumaroro ontdekten bewijzen van kampvuren en de overblijfselen van vis, mosselen en schildpadden. Gebaseerd op het feit dat de schildpadkoppen niet waren opgegeten, concludeerden onderzoekers dat de eilandbewoners in de Stille Oceaan niet de bron van de vondsten waren.

Gevangen door de Japanners

Theorie nummer drie en de meest tot de verbeelding sprekende van allemaal is dat Earhart en Noonan, nadat ze Howland Island niet konden lokaliseren, naar de Marshall Eilanden vlogen die onder Japanse controle stonden. Speculaties zijn dat de Japanners dachten dat ze Amerikaanse spionnen waren en hen later executeerden.

Advertentie:

Sommigen geloven zelfs dat zowel Earhart als Nonoon naar de Verenigde Staten terugkeerden onder aangenomen namen met één theorie dat Earhart Irene Craigmile werd en vervolgens Irene Bolam nadat ze getrouwd was met Guy Bolam.

Lockheed Y1C-37
Het vliegtuig zou zonder brandstof zijn gekomen voordat het de Marshall-eilanden bereikte. Foto: United States Air Force via Wikimedia

In zijn boek “Emilia Earhart Survived,” speculeert gepensioneerd U.S. Air Force Coronel Rollin C. Reineck dat Earhart het vliegtuig op de Marshall-eilanden en om redenen van nationale veiligheid heeft gedumpt en onder een aangenomen naam naar de VS is teruggekeerd. Hij denkt dat de Verenigde Staten, door te landen op de Marshall Eilanden, de zoektocht naar Earhart gebruikten als een manier om vooroorlogse verkenningen op de Japanners uit te voeren.

Retired docent Dick Spink dacht dat Reineck ergens mee bezig was, en was er, na zijn onderzoek te hebben gedaan, van overtuigd dat Earhart en Noonan op Mili Atoll waren geland.

National Geographic vermeldt een interview uit 2015 waarin Spink zei:

“Ik hoorde een consistent verhaal van te veel mensen in de Marshalls om het te verwerpen. Ze zeggen: ‘Ze landde op Mili. Onze ooms en tantes, onze ouders, en onze grootouders weten dat ze hier geland is.”

Het vliegtuig zou zonder brandstof zijn gekomen

Terwijl Spink zijn theorie heeft over wat er met Earhart en Noonon is gebeurd, hebben andere mensen de Marshall Eiland theorie als onmogelijk bestempeld om te hebben plaatsgevonden. De gepensioneerde piloot en Earhart-liefhebber Elgen Long gelooft dat de waarheid is dat het vliegtuig zonder brandstof kwam te zitten en in de oceaan is neergestort.

“Het vliegtuig zou een heel eind hebben moeten drijven” om de Marshall-eilanden te bereiken, grapte Long in een eerder interview over de verdwijning.

Amelia_Earhart
De verdwijning van Amelia Earhart is nog steeds een mysterie. Foto: Underwood & Underwood via Wikimedia

Voormalig World Airways-piloot en Lockheed Electra-eigenaar Fred Patterson deelt Longs overtuiging en zegt:

“There’s just no way she made it to the Marshall Islands. Ik heb zelf in dat vliegtuig langeafstandsvluchten gemaakt en ik weet precies wat het per uur verbrandt.”

Voorlopig blijft het een mysterie wat er met Earhart en Noonan is gebeurd, en dat zal waarschijnlijk zo blijven tot iemand het wrak van het vliegtuig ontdekt.

Reageren

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.