Geconserveerd in een glazen container gevuld met een oplossing van formaldehyde, zweeft het brok grijze materie moeiteloos, alsof het in de tijd zweeft. Al meer dan een halve eeuw is het specimen ondergebracht in een historisch gebouw van rode baksteen in het westen van Indianapolis, een voormalig psychiatrisch ziekenhuis dat nu onderdak biedt aan het Indiana Medical History Museum. Afgezien van een handvol medische dossiers, waaronder een handgeschreven autopsierapport, was er weinig bekend over de hersenen – of over de man aan wie ze ooit toebehoorden. Maar dankzij een nieuw initiatief van het museum krijgen bezoekers binnenkort de kans om meer te weten te komen over het leven van de voormalige patiënt en waarom hij in de eerste plaats in het psychiatrisch ziekenhuis werd opgenomen.

Net als bij het leggen van een legpuzzel hebben museummedewerkers medische dossiers, autopsierapporten, ziekenhuisopnamedocumenten, krantenknipsels, stadsgidsen en ander papierwerk doorgespit in een poging om de verhalen achter de verzameling specimens en de patiënten waartoe ze ooit behoorden beter te begrijpen in wat vroeger de Pathologische Afdeling van het Central State Hospital was. (Toen het in 1848 werd geopend, stond het bekend als het Indiana Hospital for the Insane). Genaamd “Rehumanizing the Specimens,” het project begon in 2015 en is in een stroomversnelling geraakt met de hulp van lokale historici en archivarissen van het Indiana State Archives, studenten van de Indiana University School of Medicine en pathologen.

“Het doel is om mensen een stem terug te geven die ze niet meer hebben,” zegt Sarah Halter, uitvoerend directeur van het Indiana Medical History Museum. “De manier waarop je een object tentoonstelt, het soort informatie dat je erover deelt met bezoekers en de verhalen die je vertelt, al deze dingen hebben invloed op de manier waarop bezoekers die objecten, of in dit geval, menselijke resten, waarnemen. invloed op de boodschap die ze ervan meenemen. We willen ervoor zorgen dat de manier waarop we de specimens tentoonstellen en interpreteren hun menselijkheid versterkt en de bezoekers het gevoel geeft dat het echte mensen waren, net als wij allemaal.”

old-new-label.jpg
Een voorbeeld van het nieuwe etiket (bovenaan) naast het oude etiket (onderaan) en het specimen. (Met dank aan IMHM)

Op 9 juli zal het museum het project onthullen in de vorm van een reeks gedetailleerde etiketten die bij elk specimen zullen worden aangebracht. Omdat het museum is ondergebracht in het oude pathologiegebouw, is het betreden van het bakstenen gebouw als een stap terug in de tijd: veel van de laboratoria en kantoren zijn precies zo gelaten als ze waren toen ze tientallen jaren geleden operationeel waren. Tot dusver heeft het museum tientallen labels voltooid voor zijn uitgebreide collectie, die secties van hersenen, harten, tumoren en andere biologische overblijfselen omvat. Naast de fysieke labels, creëert het museum een aanvullend gedeelte op zijn website dat nog meer informatie zal bevatten over elk specimen en details over de voormalige patiënt, zoals waar ze opgroeiden, wat ze deden voor de kost, waarom ze werden opgenomen in het ziekenhuis en hoe ze stierven.

Tot nu toe werden bijna alle objecten van het museum die te zien waren voor bezoekers gelabeld met behulp van zeer klinische beschrijvingen en terminologie geschreven door pathologen toen het gebouw nog een volledig operationele psychiatrische inrichting was. (Ze werden geschreven met gebruikmaking van veel medisch jargon en hielden zich aan een script dat gericht was op de medische toestand van de patiënt, waarbij biografische details werden vermeden. Een oud etiket bevat bijvoorbeeld details over de proteïnen die in het ruggenmergvocht van het specimen werden aangetroffen. De nieuwe etiketten gaan een stap verder en geven meer informatie over de patiënten zelf en hun voorgeschiedenis. Voor hetzelfde specimen onthult het nieuwe etiket dat het afkomstig was van een soldaat die gewond was geraakt in de oorlog. Al met al is het project slechts een topje van de ijsberg van het museum, dat duizenden weefselblokken, onontwikkelde glasplaatfoto’s, autopsierapporten, medische boeken en andere literatuur bevat.

“De autopsieverslagen die we in het museum hebben, zijn slechts een beginpunt voor ons,” zegt Halter. “Dat is waar we informatie krijgen over wat hun dood veroorzaakte en hoe lang ze in het ziekenhuis waren. Maar we werken ook samen met medische studenten en pathologen die teruggaan en de weefselblokken bekijken en onderzoeken of ons begrip van een bepaalde ziekte of verwonding is veranderd en wat er vandaag anders zou kunnen zijn aan de diagnose, prognose of behandeling. Er waren ziekten waarvoor je in 1900 misschien in een inrichting was opgenomen, maar nu niet meer, dankzij de vooruitgang in de geneeskunde. Hun onderzoek helpt historici in het museum ook beter te begrijpen wat de gevolgen van de ziekte voor een individu in die tijd zouden zijn geweest.”

Een kijkje in het laboratorium van het museum. Het IMHM was ooit een volledig operationeel psychiatrisch ziekenhuis.
Een blik in het laboratorium van het museum. Het IMHM was ooit een volledig operationeel psychiatrisch ziekenhuis. (Met dank aan Tom Mueller)

Een specimen in het bijzonder dat Halter als voorbeeld geeft, is dat van een man genaamd Burton. (Het museum heeft ervoor gekozen alleen de voor- en achternaam van de patiënten op de etiketten te vermelden, omwille van de privacy). Burton liep een traumatisch hersenletsel op toen een kogel zijn linker frontale kwab doorboorde tijdens de Spaans-Amerikaanse oorlog. Na de oorlog ging de veteraan weer aan het werk als boer en stichtte hij een gezin, maar in de daaropvolgende decennia begon zijn executief functioneren achteruit te gaan en aan het eind van zijn zestigste liet zijn familie hem opnemen in het ziekenhuis. Door het samenvoegen van zijn medische dossiers en interviews met ziekenhuisopnames, was het museum in staat om een beter begrip te krijgen van de man die Burton zowel voor als na zijn verwonding was, details die veel verder gaan dan wat ze tot nu toe wisten van alleen het doorboorde deel van de hersenen dat in een met formaline gevulde pot in het museum zweefde.

“We willen dat bezoekers zich realiseren dat dit echte mensen waren,” zegt Halter. “We worden allemaal beïnvloed door geestesziekten, direct of indirect. De specimens zijn meer dan alleen leermiddelen. We zien veel mogelijkheden om de informatie die we verzamelen te gebruiken. We kunnen een impact hebben op de gemeenschap door deze verhalen te vertellen, dus we blijven graven en zoeken naar meer informatie, zodat we verhalen kunnen toevoegen aan de collectie terwijl we doorgaan.”

Reageren

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.