Aan de oppervlakte had Talitha, nu 36, het allemaal. Ze was een volleerd tv-nieuwsverslaggeefster, kwam uit een liefhebbende familie in Brisbane, en was duidelijk mooi en gepolijst. Maar ze was alcoholiste en niemand – zelfs haar collega’s van Seven Network niet – wist dat ze elke avond tot wel vier flessen wijn dronk.

Talitha dronk nooit op het werk, alleen ’s avonds. Ondanks dat ze katers had die op de schaal van Richter konden worden geregistreerd, werd ze nog steeds om 5 uur ’s ochtends wakker om te gaan hardlopen voor haar dienst. Talitha was, en is nog steeds, de volmaakte professional.

“Televisie is deze heldere, glanzende, fantastische façade,” zegt vriend en collega-journalist Chris Bath. “Als je een nieuwspresentator bent, zet je een masker op. Ze hield iedereen voor de gek.”

Talitha had vaak een kater op het werk, en geloofde op een “bizarre manier” dat sommige van die werkdagen haar beste waren. “Ik was niet mijn ware ik, ik voelde me comfortabel om me in die mist te verbergen,” vertelt ze aan Marie-Claire.

Verlegen en angstig van jongs af aan, en beschaamd om zich zo te voelen, begon Talitha op haar 14e met drinken. Alcohol, herinnert ze zich, hielp haar uit haar schulp te kruipen. “Het gaf me het gevoel dat ik niet meer verlegen was.” Toen ze 15 was, dronk ze tot drie keer per week comazuipen. Het werd al snel een manier van leven, die Talitha’s journalistieke carrière niet in de weg stond. Ze groeide uit tot een goed functionerende alcoholiste.

Op een nacht, kort na een relatiebreuk, nam Talitha een overdosis (van een niet nader genoemde stof), wat leidde tot de bitterzoete diagnose van depressie. Ze wist nu dat ze aan zelfmedicatie met alcohol had gedaan. “Ik raakte een aantal behoorlijk grote dieptepunten, en dat kwam omdat ik depressief was.”

“Het gaf me het gevoel dat ik niet meer verlegen was”

Talitha Cummins

Talitha werd voor het eerst geïnspireerd om te stoppen met alcohol na een interview met Chris Raine, oprichter van Hello Sunday Morning, een ondersteunend netwerk en online beweging voor ‘alcohol gedragsverandering’.

“Hij had 12 maanden van het drinken genomen, en blogde erover. Hij had een geweldig jaar… Ik dacht: ‘Misschien is er leven na alcohol’,” zegt Talitha. “Ik zou willen zeggen dat ik toen ben gestopt met drinken, maar dat is niet zo. Het was een paar jaar daarna, maar het plantte wel het zaadje. Er lagen slechtere tijden voor me in het verschiet.”

Het kantelpunt kwam toen Talitha zich ongewoon genoeg twee dagen achter elkaar ziek meldde. De stafchef ging met haar zitten en vroeg of alles goed met haar was. Toen Talitha zei dat ze niet in orde was, toegaf dat ze een drankprobleem had en hulp nodig had, regelde haar baas counseling en moedigde haar aan naar de Anonieme Alcoholisten (AA) te gaan. Talitha ging 90 dagen lang elke dag naar de AA. De steun van haar collega’s en het idee dat ze haar baan zou verliezen, was de motivatie die ze nodig had om op de wagen te stappen. Een paar maanden later, in 2013, werd het een zeer openbare strijd.

“Ik plaatste een blog op Hello Sunday Morning, waar ik hulp had gezocht om nuchter te worden, en in principe plaatste het op mijn openbare Facebook-profiel,” herinnert Talitha zich, die alles onthulde op Australian Story maandagavond. “Het was in de tijd dat je niet elke acht seconden op je telefoon keek om sociale media te checken – je moest naar je computer gaan. Het ontplofte gewoon. Mijn blogpost had zoveel aandacht getrokken, en zoveel mensen zeiden: ‘Dank je wel’. Het resoneerde echt. Ik dacht: ‘Ik kan dit nu niet meer weghalen’. Achteraf gezien was het het beste wat er gebeurd was.” Zo’n 800 mensen meldden zich vrijwel direct aan bij de Hello Sunday Morning community.

Talitha’s verhaal heeft een heel gelukkig einde. In de laatste vier jaar dat ze nuchter is, heeft ze “de liefde van haar leven”, Ben Lucas, ontmoet, is ze getrouwd en heeft ze een baby gekregen. Hun zoon, Oliver, werd 10 weken geleden geboren. Ze begon uit te gaan met Ben, een fitness professional, drie maanden nadat ze nuchter was. “Het was de eerste keer dat ze daten zonder alcohol, en het was beangstigend,” zegt Talitha. Nadat ze op nieuwjaarsdag – nota bene – waren gaan hardlopen, werd Lucas geïnspireerd om ook van de drank af te stappen. “Het gaf me veel kracht om te weten dat er iemand naast me stond die me hielp”, zegt ze. Het stel verloofde zich binnen 12 maanden en vluchtte naar New York. “Ze was een herstellende alcoholist, maar ze was nog steeds de meest sterke, attente en goed in elkaar zittende persoon die ik ooit had ontmoet, en ik wilde de rest van mijn leven met haar doorbrengen,” vertelde Lucas aan Australian Story.

Nu, als moeder, zegt Talitha dat ze de gelukkigste is die ze ooit is geweest.

Terwijl Talitha nerveus was over de uitzending op maandagavond, was ze opgevrolijkt door de steun van zowel het publiek als vrienden, en hoopte dat het een verschil zou maken in het leven van anderen die worstelen met alcoholisme.

“In de afgelopen vier jaar heb ik zoveel lessen geleerd, en ik ben in een openbare positie met de mogelijkheid om mensen te helpen. Daarom heb ik Australian Story gedaan.”

Maar er is geen eindstreep als het op nuchterheid aankomt, zegt Talitha. “Ik ben nog geen vier jaar nuchter en begin te vieren: ‘Hé, ik ben geen alcoholist meer’. Het zal de rest van mijn leven een doorlopend iets zijn. Het is iets waar ik aan zal moeten werken. Maar ik kan er nu niet meer tegen om alles te verliezen wat ik heb.”

Talitha zegt dat ze nog wel in de verleiding komt om te drinken. “Ja, er zijn momenten dat ik gewoon een drankje wil drinken, en een normaal persoon wil zijn die een paar glazen wijn kan drinken, en dat dat niet escaleert naar 100. De realiteit is dat ik dat niet kan. Drinken is maar één ding dat ik niet kan doen in deze wereld. Ik kan zoveel andere dingen doen.”

Reageren

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.