Een facultaire bijdrage van Dr. Emily Tucker

Het populaire theater in het negentiende-eeuwse Groot-Brittannië trok een enorm publiek en oefende een enorme invloed uit op schrijvers in andere genres. Jammer genoeg heeft het een slechte reputatie als “het dieptepunt van het Engelse drama. “1 Behalve late-eeuwse toneelschrijvers als Oscar Wilde en George Bernard Shaw, worden de meeste schrijvers voor het negentiende-eeuwse toneel zelden meer onderwezen in college cursussen of opgevoerd in theaters.

Ok, ik geef toe, er is genoeg om niet van te houden, van gekunstelde plotten tot politieke boodschappen die kunnen leiden tot seksisme, racisme, kolonialisme, en andere problemen. Toch, als je bereid bent om door sommige soms verschrikkelijke teksten te waden, zijn er momenten van enorme creativiteit en humor. Als voorproefje op mijn komende lezing op het Engels Departement Colloquium op 3 december, heb ik hier een paar van die juweeltjes voor u verzameld:

Verrassende feministische oorsprong van de treinsporen redding

De spannende, last-minute redding van een jonkvrouw vastgebonden aan de spoorrails wordt in de volksmond (enigszins ten onrechte) gezien als een cliché uit het tijdperk van de stomme film, maar het kwam veel vaker voor op het toneel. Hoewel de trope tegenwoordig vaak wordt geassocieerd met vrouwelijke slachtoffers die door mannen worden gered, was dit niet altijd het geval.

De treinrails redding werd gepopulariseerd door Augustin Daly’s 1867 toneelstuk Under the Gaslight, een Amerikaans toneelstuk dat uiteindelijk zijn weg vond naar Londen. Het inspireerde vele andere toneelstukken om gebruik te maken van de gevaren van het spoor – Daly won zelfs een rechtszaak tegen de beroemde Ierse toneelschrijver Dion Boucicault nadat Boucicault een soortgelijke scène had opgenomen in zijn toneelstuk After Dark uit 1868.2

Onder Gaslicht gaat over een mannelijk slachtoffer genaamd Snorkey die aan het spoor is vastgebonden terwijl de heldin, Laura, is opgesloten in een nabijgelegen schuurtje. Ze breekt de deur open met een bijl en bevrijdt Snorkey net voordat de sneltrein voorbij dendert. De scène eindigt met de dankbare Snorkey die uitroept: “En dit zijn de vrouwen die geen stemrecht hebben!”

Een zwart-witillustratie van een vrouw die op het punt staat een man te redden die aan de treinrails is vastgebonden, terwijl in de verte een trein nadert (uit 1868).
Laura staat op het punt Snorkey op het nippertje te redden! (1868)

ExpressieveVormen van boos zijn voor een beleefd publiek

Creatieve beledigingen en emotionele uitbarstingen zijn zeker niet uniek voor het negentiende-eeuwse toneel, maar de te grote emoties in combinatie met de soms strenge licentienormen van het LordChamberlain’s Office leidden tot enkele bijzonder interessante voorbeelden.

Het negentiende-eeuwse publiek werd getrakteerd op scheldwoorden als “boze nachthavik!” en “haringguttige schurk!” Schurken die in de war raakten van hun snode plannen, gaven het publiek soms een verkorte versie van hun eigen psychologische toestand; in een Amerikaans toneelstuk dat voor het Britse toneel werd bewerkt, riep een gefrustreerde boosdoener bijvoorbeeld “Confusion!”

Toneelbewerkingen die voorafgingen aan de voltooiing van hun bronmateriaal

Omdat veel Victoriaanse romans in feuilletons werden uitgegeven, kon er een aanzienlijk tijdsverschil zitten tussen de publicatie van de eerste hoofdstukken en die van de definitieve hoofdstukken. Toneelschrijvers die probeerden in te spelen op populaire romans die nog in ontwikkeling waren, bevonden zich daarom vaak in de positie dat zij hun eigen einde moesten schrijven. Deborah Vlock merkt op dat er vijfentwintig theaterversies van Dickens’ Nicholas Nickleby werden geproduceerd voordat de roman was voltooid, wat resulteerde in wat zij noemt “een grotere Nickleby-ervaring. “3

De circulatie van talrijke versies van het plot en de personages terwijl de roman nog in de maak was, gaf het negentiende-eeuwse publiek een soort voorloper van de populaire cultuur van vandaag, waarin boekenseries, film- en televisiebewerkingen, en door fans gecreëerde werken allemaal bijdragen aan onze perceptie van populaire verhalen en personages.

Lotsof Plays on Words

Comedisch theatermateriaal leunde sterk op woordspelingen en woordspelingen, zoals dit moment uit J. R. Planche’s Het Gulden Vlies:

Koor: Meneer, ik ben het refrein.
Koning: Meneer, u bent onfatsoenlijk.

Henry J. Byron’s Esmeralda, or the “Sensation” Goat!, een vrolijkere versie van The Hunchback of Notre Dame, bevat veel vergelijkbare momenten van komische woordspelingen, zoals:

Een dichter, gedwongen van het laurierblad te vliegen,
‘Tis altogether past belief

Het stuk koppelt ook “moord” aan “oh, mijn zij!” en “animate it all” aan “any mate at all.”

Humoristische versies van Shakespeare

Het negentiende-eeuwse publiek vond vaak veel humor in Shakespeare’s stukken, en niet alleen in zijn komedies. Shakespeare-onderzoeker Daniel Pollack-Pelzner stelt dat komische versies van Shakespeare-stukken in de negentiende eeuw een “alternatieve literaire geschiedenis” vormden, die ruimte bood voor interpretaties van Shakespeare buiten de nadruk op innerlijkheid.4

Veel Victoriaanse versies van Shakespeare, travesties of burlesken genoemd, waren bedoeld om het publiek te vermaken door de verheven taal te laten contrasteren met dwaasheid, bijvoorbeeld door de balkonscène van Romeo en Julia te laten ontsieren door een snotneus. In dezelfde versie uit 1859, van Andrew Halliday, duikt aan het eind koningin Mab op om alle personages weer tot leven te wekken, zodat ze tegen Shakespeare’s geest kunnen schreeuwen!

Perdita, or The Royal Milkmaid, losjes gebaseerd op The Winter’s Tale, lost Shakespeare’s beroemde toneelaanwijzing voor Antigonus om “achtervolgd door een beer te vertrekken” gelukkiger op dan Shakespeare’s stuk doet: in plaats van buiten het toneel doodgemept te worden, duikt Antigonus aan het eind van het stuk op met een grote harige vriend, die nu respectabele kleding draagt en geleerd heeft te dansen. Helaas heeft deze heruitvoering van de rol van de beer geen blijvende indruk gemaakt – elke productie die ik van Shakespeare’s tekst heb gezien, heeft Antigonus aan zijn oorspronkelijk geplande ongeluk overgelaten.

Decoratieve rand met dansende beer.

Deze toneelstukken worden zelden of nooit opgevoerd voor een hedendaags publiek, vaak om volkomen legitieme redenen. De bestaande scripts geven ons echter een fascinerende kijk op het volksvermaak in deze tijd, en bevatten vele momenten van humor en drama die een applaus waard zijn.

Professor Tucker zal spreken over “Charles Dickens & Victorian Melodrama” tijdens het Engels Colloquium op dinsdag 3 december om 17:30 uur in VanderWerf 104. Professor McGunigal zal ook een presentatie geven. Voor pizza wordt gezorgd. Iedereen van Hope is uitgenodigd.

  1. Hadley, Elaine. Melodramatische Tactieken: Theatricalized Dissent in the English Marketplace, 1800-1855, (Stanford UP, 1995), 2.
  2. Daly, Nicholas. “Bloed op het spoor: Sensation Drama, the Railway, and the Dark Face of Modernity,” (Victorian Studies, vol. 42, no. 1, 1998), 48-49.
  3. Vlock, Deborah. Dickens, Novel Reading, and the Victorian Popular Theatre, (Cambridge UP, 1998), 3.
  4. Pollack-Pelzner, Daniel. “Shakespeare Burlesque and the Performing Self,” (Victorian Studies, vol. 54, no. 3, 2012), 401.

Reageren

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.