De aanklagers noemen Barbara Opel de Fagin-achtige moeder die het leven van haar kinderen verwoestte. Nu wil ze dat de kinderen het hare redden. De advocaten van de verdediging hopen dat de drie kinderen van Opel, die vorig jaar betrokken zouden zijn geweest bij de brute moord op een bejaarde man in Everett, de aanklagers ervan kunnen overtuigen dat het executeren van hun moeder ook voor hen schadelijk zou zijn. Bovendien probeert Opel genade te krijgen door aan te tonen dat haar eigen misbruik als kind – dat misschien al begon in de baarmoeder, beschadigd door het drankgebruik van haar moeder – haar op een onvermijdelijke koers van wreedheid en moord zette. Het is een juridische gok om Opel te behoeden de eerste vrouw te worden die in de geschiedenis van Washington ter dood wordt gebracht.

De ambtenaren van Snohomish County zullen waarschijnlijk deze week bekendmaken of ze de doodstraf zullen vragen voor de 39-jarige gescheiden moeder van drie kinderen. Ze wordt ervan beschuldigd te hebben geprobeerd 11 kinderen en een volwassen man in te huren om haar werkgever, Jerry Heimann, te vermoorden en zijn bankrekening leeg te halen (zie “Little Girl Lost,” 24 jan.).

Opel ronselde uiteindelijk vijf tieners, waaronder dochter Heather, 13, om Heimann in april 2001 te vermoorden. Het meisje en vier andere jongeren uit Everett zouden de 64-jarige gepensioneerde hebben geslagen en doodgestoken, terwijl Opel zich met haar twee andere kinderen – een meisje van 7 en een jongen van 11 – in de kelder verstopte en moordcommando’s riep. Aanklagers beweren dat Barbara Opel haar kiddie huurmoordenaars hooguit een paar honderd dollar betaalde. Heather, die Heimann op beestachtige wijze neerstak, hoopte te worden beloond met een crossmotor.

De vier andere jongeren zijn allemaal veroordeeld en veroordeeld. In een zaak die vorig jaar Everett op de zenuwen werkte, staan Barbara en Heather dit najaar voor de rechter.

Noch de advocaten van Barbara Opel, noch de aanklagers geven commentaar. De rechtbank heeft enkele procedures gesloten en duizenden pagina’s kinderwelzijnsdocumenten verzegeld in verband met Opels poging om de kinderen te gebruiken voor haar verdediging. Maar uit interviews en andere documenten komt een beeld naar voren:

De verdediging heeft vier deskundigen ingehuurd om Opels gedrag te bestuderen en haar drie kinderen en anderen die met de zaak te maken hebben te ondervragen. Shulamit Glaubach, een kinder- en jeugdpsychiater in Seattle, heeft Heather, haar broer en haar zus geïnterviewd, terwijl een voogd en mogelijk twee advocaten – die Heather en haar broer vertegenwoordigen – via een tweerichtingsspiegel toekeken. (De zus zit in een pleeggezin en de broer zit vast voor een niet gerelateerde veroordeling voor seksueel misbruik door minderjarigen.)

Dr. Glaubach’s missie is om een mening te vormen over de psychologische effecten die een executie zou kunnen hebben op de kinderen en deze voor te leggen aan de aanklagers. De verdediging hoopt aan te tonen dat de schade zo diep en blijvend is dat het het voortgaande herstel en de toekomstige overleving van de kinderen in gevaar brengt – dat door haar te doden er een beetje meer van hen dood gaat. Het misbruik van de kinderen in het verleden is al goed gedocumenteerd en gaat terug tot de tijd, zo herinneren getuigen zich, dat Opel een van de kinderen als baby herhaaldelijk sloeg. Ze had naar verluidt “tegen Heather geschreeuwd sinds ze 3 jaar oud was,” en liet de kinderen urenlang alleen toen ze nog peuters waren. Opel woonde als alleenstaande moeder met haar kroost in zeven jaar op 22 verschillende locaties, waaronder motels, huizen van vreemden en hun auto, en leefde van bijstand en kinderbijslag. De kinderen, die op straat om geld bedelden, leden vaak honger.

De kinderen, vooral de twee jongsten, kunnen aan nog meer leed worden blootgesteld, alleen al door de ondervraging die de verdedigingsstrategie van hun moeder vereist. “Het is te verwachten,” geeft Opels advocaat Brian Phillips toe, “dat de kinderen leed kunnen ervaren door de aard van de zaken die besproken zullen worden” in de verhoren.

De verdediging is ook op zoek naar levensreddende verzachtende factoren uit Barbara’s eigen grillige jeugd en adolescentie. Opel is gezien door een psycholoog en door deskundigen in foetaal alcohol syndroom en toxicologie. Eén onderzoeker stelde vast dat haar ouders en andere familieleden leden aan mentale en alcoholische ziektes. Dr. George Woods stelde vast dat “Opels familiegeschiedenis van ernstige psychiatrische ziekten een neuropsychologisch onderzoek vereist om vast te stellen of mevrouw Opel een geestesziekte heeft. . . . Er zijn ook aanwijzingen van aanzienlijk alcoholmisbruik door tijdens haar zwangerschap. . . .was ook werkzaam in een stomerij gedurende de eerste acht maanden van haar zwangerschap”. Hij vroeg om Barbara te testen op mogelijke “gedragsmatige gevolgen van eventuele chemisch gerelateerde tekorten.”

Sharren Wells, een maatschappelijk werker uit Everett die Opel interviewde, zegt: “Ik denk dat er neurologische schade is.” Ze noemde blokkering van gedachten, verkeerde motoriek, en mogelijk hersentrauma. “Ze is losgekoppeld van de wereld, zei Wells. Een van Opels zussen, Shirley, zegt dat de man van wie sommigen dachten dat hij Barbara’s vader was, dat in feite niet was. Opels echte vader, beweert de zus, was een rondtrekkende renpaardenliefhebber die Barbara’s moeder volgde naar renbanen terwijl ze dronk en aan het zuipen was. De zus noemt Barbara “hersendood” omdat ze niet in staat is rationeel te handelen: “Ik heb altijd gedacht dat ze psychiatrische problemen had” als volwassene. “Ik denk dat mijn hele familie probeerde niet te denken aan wat er met Barb aan de hand was.”

Zelfs als de aanklagers niet overtuigd worden door verzachtende omstandigheden en Opel wordt veroordeeld tijdens haar proces in september, zal een jury nog steeds de uiteindelijke beslissing nemen over de doodstraf. Alle informatie die haar advocaten als verzachtende omstandigheden beschouwen, kan ook dan worden ingebracht.

[email protected]

Talk to us

Deel uw verhaaltips door te mailen naar [email protected]

Reageren

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.