Juni 29, 1849 – 13 maart 1915
Afbeelding van www.dic.academic.ru Afbeelding van www.dic.academic.ru

Graaf Sergei Witte was een zeer invloedrijke Russische beleidsmaker. Hij was getuige van de afschaffing van de lijfeigenschap en de eerste Russische revolutie. Als aanhanger van keizer Alexander III, was hij zeer invloedrijk tijdens het bewind van Nicolaas II. Als lid van de Raad van Ministers van het Russische Rijk was hij een toegewijd aanhanger van de absolute monarchie. Witte was als man met een brede blik en uitstekende morele kwaliteiten.

Origins, jeugd en de pre-regeringsperiode

Sergei Witte werd op 29 juni 1849 geboren in het gezin van een provinciale ambtenaar in Tiflis (nu Tbilisi, Georgië). Zijn vader stamde af van een lutherse Baltische Duitse familie en zijn moeder van de Dolgoruki prinsen, de aanhangers van Peter de Grote.
Witte’s vader was een edelman van de regio Pskov, het noordwestelijke deel van het Russische Rijk. Hij was van oorsprong lutheraan, maar wendde zich later tot het orthodoxe christendom en was hoofd van het departement van overheidsbezit. De moeder van Witte, Jekaterina Andrejevna Fadeeva, was de dochter van een Privaat Raadslid van de Kaukasus. Zijn grootmoeder was prinses Helene Dolgoruki.

Sergei Witte schetste altijd met veel plezier zijn band met de familie Dolgoruki en had een hekel aan het vermelden van de buitenlandse afkomst van zijn vader.

“Iedereen in mijn familie was zeer toegewijd aan de monarchie en ik heb deze karaktertrek geërfd,” placht Witte te zeggen.

Sergei Witte bracht zijn jeugd door op het landgoed van zijn grootvader. Hij kreeg een gewone opvoeding voor een kind van de adel van die tijd. Hij ging naar een Tiflis gymnasium. Maar hij had meer belangstelling voor muziek, schermen en paardrijden dan voor studeren. Door zijn onaangepaste gedrag en gebrek aan ijver in zijn studies werd Witte gedwongen opnieuw naar een gymnasium in een andere stad te gaan. Hij maakte het gymnasium in Chisinau af en behaalde zijn schooldiploma met positieve cijfers.

In 1866 trad Witte toe tot de natuurkundige en wiskundige faculteit van de Novorossiysk Universiteit in Odessa. Als student had Witte weinig belangstelling voor politiek. Hij besteedde geen aandacht aan de meest invloedrijke stromingen van die tijd, zoals het politiek radicalisme en de filosofie van het atheïstisch materialisme – de ideeën die de geesten van de hedendaagse jeugd beheersten.

Beeld van www.tour.sebastopol.ua Beeld van www.tour.sebastopol.ua

“Ik heb mij altijd tegen deze tendensen verzet. Door mijn opvoeding bleef ik de monarchie toegedaan. Daarnaast was ik een gelovig mens”, aldus Witte.

De toekomstige voorzitter van de ministerraad studeerde in 1870 af aan de universiteit. Na zijn afstuderen moest hij kiezen tussen een loopbaan als wetenschapper of die als ambtenaar. Om materiële redenen kreeg de laatste variant de voorkeur. Hij werkte twee jaar op het secretariaat van de gouverneur-generaal van Odessa. Maar plotseling veranderden zijn plannen.

In die tijd was het Russische Rijk bezig met de ontwikkeling van een snel spoorwegsysteem. Witte kwam in dit streven terecht door een baan te aanvaarden bij een particuliere spoorwegonderneming. Hij bracht het grootste deel van de jaren 1870 en 1880 in dit beroep door, met name in de administratie en het beheer van verschillende spoorlijnen. Als kandidaat in de mathematische wetenschappen begon hij als kassier in een loket, daarna werkte hij zich geleidelijk op en bestudeerde het bedrijf tot in de kleinste details. Hij vervulde de functies van controleur, assistent-machinist, assistent-stationschef en vervolgens stationschef.

Op één episode na verliep zijn loopbaan vrij vlot. In 1875 vond niet ver van Odessa een spoorwegongeluk plaats waarbij een aantal mensen om het leven kwam. Witte had de leiding over dat deel van de spoorlijn. Maar tijdens de Russisch-Turkse oorlog van 1877-1878 loste hij zich af door de troepenploeg goed en vakkundig te regelen. In die tijd werd hij voor het eerst opgemerkt door de familie van de tsaar, met name door de groothertog (prins) Nikolai Nikolajevitsj (broer van keizer Alexander I).

Door zijn werk bij particuliere spoorwegondernemingen deed Witte een onschatbare ervaring op in management. Hij had een pragmatische benadering van alle zakelijke problemen. Tegen het midden van de jaren 1880 was Sergei Witte goed bekend in de spoorweggemeenschap door zijn prestaties en de artikelen die hij over de spoorwegen publiceerde.

In 1880 werd Sergei Witte benoemd tot hoofd van de afdeling Operaties van het Zuidwestelijke Spoorwegstelsel van het Keizerrijk en vestigde hij zich in Kiev. In 1886 werd hij benoemd tot hoofd van het Zuidwestelijk Systeem.
Een succesvolle carrière bracht hem financiële stabiliteit. Als hoofd van het spoorwegsysteem verdiende hij meer dan 50 duizend roebel per jaar; een veel grotere som geld dan een minister in die tijd verdiende.

Politieke carrière

Witte toonde geen enkele belangstelling voor het politieke leven van het land. Maar de situatie veranderde drastisch toen keizer Alexander II de Bevrijder op 1 maart 1881 werd vermoord. Witte was diep bezorgd over de tragedie. Hij stelde voor om terroristen met hun methoden te bestrijden en hen te doden zoals zij anderen doodden. Hij werd lid van de nieuw opgerichte Heilige Drygina (Brigade) – een geheime gemeenschap die terroristen bestreed. Maar hij was niet succesvol in zijn missie om terroristen in het buitenland te bestrijden. Later herinnerde Witte zich dit moment in zijn biografie met gêne.

Maar Witte was niet tevreden met zijn positie als succesvol spoorwegzakenman. Zijn actieve en ambitieuze aard verlangde verdere prestaties. Hij begon zorgvuldig en consequent zijn overstap naar regeringsstructuren voor te bereiden. Witte slaagde erin zijn doel te bereiken dankzij zijn kennissen en een gelukkige samenloop van omstandigheden.

Witte’s theoretische werken over de ontwikkeling van de spoorwegen begonnen de aandacht te trekken. Hij werd opgemerkt door de minister van Financiën Ivan Vishnegradsky, die grote belangstelling voor zijn werk toonde.

In 1888 ontspoorde in de buurt van het kleine dorpje Borki de trein van de tsaar, waarbij veel mensen omkwamen, maar gelukkig de familie van de tsaar in leven bleef. Niet lang voor dit ongeluk had Sergei Witte een geschil gehad met de minister van Spoorwegen, waarin hij verklaarde dat de treinen van de tsaar met ontoelaatbare snelheden reden. Alexander III was getuige van de discussie en bevorderde Witte kort na het ongeluk tot hoofd van de pas opgerichte spoorwegafdeling van het ministerie van Financiën.

Sergei Witte’s politieke carrière schoot omhoog. In 1892 werd hij hoofd van het spoorwegministerie. In 1893 werd Witte minister van Financiën. De toekomstige premier van het Russische Rijk was nooit scrupuleus in de methoden die hij gebruikte om zijn doelen te bereiken. Witte’s voorganger op de post van minister van Financiën moest zijn ambt neerleggen wegens geruchten die hem in diskrediet brachten. Sergei Witte was een van de aanstichters van deze geruchten.

Minister van Financiën

Afbeelding van www.dic.academic.ru Afbeelding van www.dic.academic.ru

Na zijn benoeming tot minister van Financiën werd Sergei Witte een van de invloedrijkste figuren in de keizerlijke politieke arena. Hij was zeer succesvol als minister. Hij voerde een aantal hervormingen door die hielpen de financiële sector te stabiliseren en de economie om te buigen in de richting van een meer kapitalistische manier van ontwikkelen. Hij was een actief voorstander van industrialisatie en verklaarde dat hij in staat was het Rijk naar een eliteclub van hoogontwikkelde industrielanden te leiden. Witte was een uitgesproken voorstander van kapitaalinstroom en goederenexport. Hij pleitte voor protectionistische maatregelen ten behoeve van de nationale productie. Witte vond dat het land economisch actiever moest worden op de wereldmarkt, vooral in het Verre Oosten. Hij vond dat de ontwikkeling van het land in een andere richting moest gaan dan die van andere landen. Maar de voordelen van het kapitalisme waren hem duidelijk.

Na ingrijpende hervormingen zag de minister van Financiën duidelijk de noodzaak in van de ontwikkeling van een sterke munt. In 1894-1895 slaagde Witte erin de roebel te stabiliseren. In 1987 voerde hij een hervorming van de nationale munt door. De roebel werd voorzien van de gouden standaard en bleef absoluut stabiel tot WO I. Het resulteerde in een grote kapitaalinstroom naar het land en als gevolg daarvan in de ontwikkeling van de spoorwegen en de industrie in het Russische Rijk. Om het begrotingstekort op te vangen verhoogde Witte de belastingen. Hij voerde het staatsmonopolie in voor de handel in alcohol. Dit leverde een kwart van alle inkomsten van de keizerlijke schatkist op.

Afbeelding van www.upload.wikimedia.org Afbeelding van www.upload.wikimedia.org

In 1896 voerde Witte succesvolle onderhandelingen met een Chinese vertegenwoordiger, waardoor hij de toestemming van China kreeg voor de aanleg van de Chinees-Oostelijke spoorweg, die de aanleg van een spoorlijn naar Vladivostok zou bespoedigen. Het succes van de onderhandelingen werd bevorderd door een steekpenning aan de Chinese vertegenwoordiger.

Witte kende de menselijke zwakheden goed en kocht onbeschaamd de voor hem noodzakelijke mensen om. Als Minister van Financiën had hij de ruimste mogelijkheden voor het verdelen van geldelijke toelagen, het verlenen van voorrechten, concessies, benoemingen op lucratieve posten en hij aarzelde niet daarvan gebruik te maken. Ook was hij een van de eersten die de kracht van het gedrukte woord begreep en kranten gebruikte om zijn plannen uit te voeren. Russische en buitenlandse journalisten werkten voor hem. Onder zijn leiding werden brochures en degelijke werken gepubliceerd. De pers voerde campagnes om tegenstanders in diskrediet te brengen en Witte’s plannen vooruit te helpen.

Witte’s hervormingen waren een evident succes en zijn politieke carrière bereikte een van haar hoogtepunten. Maar één episode ruïneerde het bijna. Hij trouwde met Matilda Lisanevich in 1892. Het jaar daarvoor had Witte zijn toekomstige vrouw gedwongen van haar man te scheiden. Witte betaalde voor deze scheiding een aanzienlijke schadevergoeding en dreigde zelfs Matilda’s echtgenoot met administratieve maatregelen. Gezien Witte’s toegewijde liefde voor de vrouw bracht het huwelijk hem familiaal geluk. Maar hij werd in een dubbelzinnige positie gebracht; enerzijds een hooggeplaatst politicus en anderzijds getrouwd met een gescheiden Joodse vrouw. Hij stond op het punt ontslag te nemen, maar keizer Alexander III zei, nadat hij de details van de situatie had vernomen, dat het huwelijk zijn respect en vertrouwen in Sergej Witte alleen maar had doen toenemen. Zijn carrière was gered, maar Matilda Lisanevitsj werd nooit toegelaten tot de high society.

Beeld van www.museum.ru Beeld van www.museum.ru

Hoewel Witte altijd in de gunst stond van Keizer Alexander III, die hem zeer prees om zijn openhartigheid, afwezigheid van dienstbaarheid en onafhankelijkheid van oordeel, werd de Minister van Financiën nooit goed geaccepteerd in de hoge kringen, die hun wenkbrauwen fronsten over Witte’s scherpte, hoekigheid, gebrek aan aristocratische omgangsvormen, zuidelijke berisping en slechte Franse uitspraak. Lange tijd was hij een favoriete figuur van grappen in de salons van Sint-Petersburg.

In 1894 besteeg de laatste keizer van het Russische Rijk Nicolaas II de troon. In tegenstelling tot Alexander III waren Witte’s betrekkingen met de nieuwe keizer omstreden. Bovendien had Nicolaas II blijkbaar een hekel aan de invloedrijke minister van Financiën. Historici beschouwen Witte’s mentorische toon tegenover Keizer Nicolaas II, zijn voortdurende verwijzingen naar de grote regeerperiode van Alexander III, diens onafhankelijkheid en eigenzinnigheid als de belangrijkste redenen van het misverstand tussen de Minister van Financiën en de Keizer. Witte’s houding stond in schril contrast met de vleiende toespraken van het hof. Witte werd in de samenleving vergeleken met een grootvizier die de vorst negeerde. Maar door zijn vakbekwaamheid behield hij zijn ambt.

De financiële crisis aan het begin van de 20e eeuw verzwakte Witte’s positie. Door een intrige van de Minister van Binnenlandse Zaken, Vjatsjeslav Konstantinovitsj von Plehve, ontsloeg de Keizer Witte in 1903 uit zijn ambt en benoemde hem tot voorzitter van het Comité van Ministers. Maar het was eerder een bescheiden positie waar niets echt van afhing.

Na de politieke nederlaag besloot Sergei Witte om zijn positie te herstellen. Hij benutte elke kans om zijn noodzaak voor het land te bewijzen.

Voorzitter van de Raad van Ministers

In 1904 brak de Russisch-Japanse oorlog uit. Wat begon als een “kleine en zegevierende oorlog” veranderde in een ramp voor het Keizerrijk en zijn economische en politieke expansie in het Verre Oosten. Een eerste revolutie wakkerde het land vervolgens aan in 1905. Onder deze gecompliceerde omstandigheden zag tsaar Nicolaas II zich genoodzaakt Sergej Witte te benoemen tot ambassadeur bij de vredesbesprekingen met Japan in Portsmouth, VS. De ex-minister van Financiën bleek een getalenteerd diplomaat te zijn. Hij slaagde erin de hopeloos verloren oorlog met minimale verliezen te beëindigen en bereikte voor Rusland “bijna een fatsoenlijk vredesverdrag”. Hij werd daarvoor geëerd met een graaflijke titel. Deze vredesonderhandelingen brachten hem terug aan de top van de politiek.

Door de revolutie drong graaf Witte aan op de hervorming van het politieke systeem van het land. Na lang aarzelen stemde de tsaar in met een hervorming van de ministerraad. Het document werd gepubliceerd en werd bekend als het Manifest van 17 oktober.

Afbeelding van www.vokrugsveta.ru Afbeelding van www.vokrugsveta.ru

Witte wees op de noodzaak van onmiddellijke hervormingen en onderstreepte dat de natuurlijke ontwikkeling Rusland onvermijdelijk naar een constitutionele monarchie zou leiden. De tsaar was het met deze argumenten eens en stelde voor het bijbehorende manifest op te stellen. De monarchale macht werd beperkt tot een verkozen vertegenwoordigende instelling. Voor het eerst in vele eeuwen kreeg de bevolking politieke vrijheden. Letterlijk de dag na het verschijnen van het manifest werd de vraag gesteld of het als grondwet kon worden beschouwd. Hoewel het geen grondwet was, was het toch onmiskenbaar een precedent.

Het manifest had een enorme invloed op de binnenlandse politiek. De inhoudelijke bepalingen ervan konden al niet meer worden herroepen. Rusland ging een nieuwe fase van politieke ontwikkeling in.

Beeld van www. perevodika.ruBeeld van www. perevodika.ru

Witte was aan het hoofd van de Raad van Ministers geplaatst in de moeilijkste periode van de eerste Russische revolutie. Zijn politieke carrière bereikte een absoluut hoogtepunt.

Zijn optreden als hoofd van het bureau koelde het land af en maakte een einde aan de revolutie. Hij begon met de grote vitale hervormingen die in het Manifest werden verklaard. Maar door zijn meningsverschillen met de keizer werd hij eind april 1906 gedwongen af te treden. Maar Witte had er het volste vertrouwen in dat hij het hoofdprobleem had opgelost – het regime politieke stabiliteit geven. Zijn ontslag betekende praktisch het einde van zijn carrière. Witte hield echter vast aan zijn politieke activiteiten en bleef lid van de Staatsraad.

Toen WO I begon, verklaarde Witte, voorspellende dat dit het einde zou betekenen voor de monarchie, zich bereid tot een vredesmissie en onderhandelingen met Duitsland. Maar hij werd op dat moment dodelijk ziek.

Graaf Sergei Witte overleed op 28 februari 1915 op 64-jarige leeftijd. Zijn politieke nalatenschap bleef lange tijd omstreden, maar hij was ongetwijfeld een van de sleutelfiguren in de politieke arena aan het eind van de 19e en aan het begin van de 20e eeuw.

Geschreven door Leonid Laparenok, RT

Reageren

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.