De Verenigde Staten bevinden zich midden in een “zwaarlijvigheidsepidemie”, zoals vele nieuwszenders en openbare instanties hebben verkondigd. Om goede redenen zijn onderzoekers en volksgezondheidsdeskundigen vooral bezorgd over zwaarlijvigheid onder kinderen en adolescenten. In de afgelopen drie decennia is obesitas onder jongeren bijna verdrievoudigd.
Obesitas is een risico voor alle groepen Amerikanen, maar wat vaak onvermeld blijft, is de speciale kwetsbaarheid van de meest achtergestelde groepen. Zwaarlijvigheid tiert vooral welig onder Amerikanen met de laagste opleidingsniveaus en de hoogste armoedecijfers. Gezien de toenemende economische onzekerheid waarmee velen in ons land vandaag worden geconfronteerd, is het belangrijk te begrijpen waarom en hoe armoede de toename van obesitas onder jongeren versterkt. Alleen als we de oorzaken begrijpen, kunnen we effectief strategieën ontwerpen om dit grote gezondheidsrisico voor toch al kwetsbare mensen te verminderen.
Waarom het risico op obesitas groter is voor de armen
Een goede voeding en regelmatige lichaamsbeweging zijn beslissingen die alle mensen in Amerika kunnen nemen om het risico op obesitas en de bijbehorende gezondheidsproblemen te verlagen. Maar de keuzes van kinderen en adolescenten worden natuurlijk sterk beïnvloed door de gezins- en gemeenschapsomgeving waarin zij leven. Verarmde levensomstandigheden zijn vooral belangrijk voor jongeren, omdat ze veel barrières opwerpen voor gezond gedrag.
Arme gezinnen hebben beperkte voedselbudgetten en keuzes, en moeten vaak voorraden rekken tegen het einde van de maand, voordat een nieuwe cheque of toewijzing van voedselbonnen arriveert. Dit leidt op verschillende manieren tot ongezond gedrag:

  • gezinnen kiezen voor energierijk voedsel met een hoog vetgehalte – voedsel zoals suikers, granen, aardappelen en verwerkte vleesproducten – omdat deze voedingsmiddelen betaalbaarder en langer houdbaar zijn dan verse groenten en fruit en mager vlees en vis.
  • arme gezinnen wonen vaak in achterstandswijken waar gezonde voeding moeilijk te vinden is. In plaats van grote supermarkten zijn er in arme buurten onevenredig veel fastfoodketens en kleine levensmiddelenwinkels die goedkope, vetrijke voedingsmiddelen aanbieden.
  • Economische onzekerheid – zoals problemen met het betalen van rekeningen of huur – leidt tot stress, en mensen gaan hier vaak mee om door vetrijke, suikerrijke voedingsmiddelen te eten.

Opties voor regelmatige lichaamsbeweging kunnen ook beperkt zijn voor arme mensen:

  • Families kunnen het zich meestal niet veroorloven om te betalen voor georganiseerde activiteiten voor kinderen buiten school – en scholen in verarmde gebieden hebben minder kans om sport- of bewegingsprogramma’s te organiseren dan scholen met meer middelen.
  • Door inflexibele werkroosters, gebrek aan vervoer of onbevredigde behoeften aan kinderopvang, kunnen arme ouders, vooral alleenstaande moeders, het moeilijk hebben om extra activiteiten voor hun kinderen te ondersteunen. In veel arme buurten zijn parken, speeltuinen, wandelpaden en gratis openbare sportscholen vaak niet beschikbaar of veilig. De buurten worden soms geteisterd door criminaliteit, en er zijn misschien geen overdekte speel- of bewegingsruimten in de buurt. Ironisch genoeg kunnen de inspanningen van ouders om kinderen veilig en binnen te houden, sedentair gedrag zoals tv-kijken en het spelen van videospelletjes aanmoedigen.

De nadelen op lange termijn van jeugdige obesitas
Vergeleken met degenen die niet arm zijn, hebben adolescenten in verarmde gezinnen en gemeenschappen meer kans om zwaarlijvig te zijn – of overgewicht te krijgen op jonge volwassen leeftijd. En obesitas in de jongvolwassenheid is meestal niet tijdelijk. Het is een soort levenslange veroordeling tot een slechte gezondheid en sociaaleconomische nadelen.

  • Zwaarlijvige jongvolwassenen lopen een hoog risico op aanhoudende gezondheidsproblemen zoals hart- en vaatziekten, depressie en bepaalde vormen van kanker.
  • Overgewicht op jongvolwassen leeftijd wordt in verband gebracht met werkloosheid, beperking van het opleidingsniveau en een lager inkomensniveau.
  • Overgewicht moet voor arme jongeren worden voorkomen of teruggedrongen, omdat de slechte gevolgen langdurig en terugkerend zijn. Beleidsmakers zijn op zoek naar de beste manieren om precies dat te doen.

Wat kan er worden gedaan?
Om obesitas onder bijzonder kwetsbare arme mensen effectief te voorkomen en te keren, moeten we de problemen in meer dan alleen individuele termen bekijken. We moeten zoeken naar manieren om de sociale en fysieke omgeving waarin mensen met een laag inkomen leven, te verbeteren. Interventies in buurten en gemeenschapsinstellingen kunnen een verschil maken.

  • De stad New York sponsort bijvoorbeeld een “Green Carts”-programma dat gebruik maakt van mobiele voedselwagens om verse producten aan te bieden in bepaalde arme buurten.
  • Nieuwe buurtvoorzieningen zijn ook nodig om mensen te helpen met elkaar in contact te komen voor veilige, georganiseerde activiteiten die bevorderlijk zijn voor een goede lichamelijke en geestelijke gezondheid.
  • Scholen en Head Start-programma’s kunnen ook een belangrijke rol spelen, omdat jongeren daar zoveel tijd doorbrengen en het gewaardeerde gemeenschapsinstellingen zijn. Uit onderzoek blijkt dat het opnemen van lichamelijke activiteiten en goede voeding in het aanbod van scholen en voorscholen een echt verschil kan maken in de strijd tegen obesitas bij kinderen en jongeren.

Investeren in een gevarieerd pakket van lichamelijke activiteiten en voedingsprogramma’s in buurten en onderwijsinstellingen is misschien wel de beste manier om het risico op obesitas onder arme jongeren te verminderen. Maar dergelijke inspanningen hebben betrouwbare financiering nodig van regeringen en liefdadigheidsinstellingen om waardevolle programma’s in buurthuizen en scholen voor achtergestelde Amerikanen te stimuleren en te versterken.

Reageren

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd.