I procuratori chiamano Barbara Opel la mamma simile a Fagin che ha distrutto la vita dei suoi figli. Ora vuole che i bambini salvino la sua. Gli avvocati della difesa sperano che i tre bambini che la Opel ha presumibilmente coinvolto nel brutale omicidio di un anziano di Everett l’anno scorso saranno in grado di persuadere i pubblici ministeri che l’esecuzione della loro madre danneggerebbe anche loro. Inoltre, la Opel sta cercando la grazia cercando di dimostrare che il suo abuso da bambina – iniziato forse nel grembo materno, danneggiato dal bere della madre – l’ha messa su un percorso inevitabile di crudeltà e omicidio. È un tentativo legale di salvare Opel dal diventare la prima donna messa a morte nella storia di Washington.

I funzionari della contea di Snohomish probabilmente annunceranno questa settimana se chiederanno la pena di morte per la 39enne madre divorziata di tre figli. È accusata di aver cercato di assumere 11 bambini e un adulto maschio per uccidere il suo datore di lavoro, Jerry Heimann, e svuotare il suo conto in banca (vedi “Little Girl Lost”, 24 gennaio).

Opel alla fine reclutò cinque adolescenti, compresa la figlia Heather, 13 anni, per uccidere Heimann nell’aprile 2001. La ragazza e altri quattro giovani di Everett avrebbero picchiato e pugnalato a morte il pensionato 64enne mentre la Opel si nascondeva nel seminterrato con altri due bambini – una ragazza di 7 anni e un ragazzo di 11 – e urlava comandi di omicidio. I procuratori sostengono che Barbara Opel ha pagato i suoi assassini a contratto per i bambini qualche centinaio di dollari al massimo. Heather, che ha pugnalato selvaggiamente Heimann, sperava di essere ricompensata con una moto da cross.

Gli altri quattro giovani sono stati tutti condannati. In un caso che ha scosso i nervi di Everett l’anno scorso, questo lascia Barbara e Heather ad affrontare i processi questo autunno.

Né gli avvocati di Barbara Opel né i procuratori stanno commentando. La corte ha chiuso alcuni procedimenti e ha sigillato migliaia di pagine di documenti statali di assistenza all’infanzia relativi al tentativo della Opel di usare i bambini nella sua difesa. Ma attraverso interviste e altri documenti emerge un quadro:

La difesa ha assunto quattro esperti per studiare il comportamento di Opel e per intervistare i suoi tre figli e altri associati al caso. A. Shulamit Glaubach, una psichiatra infantile e adolescenziale di Seattle, ha intervistato Heather, suo fratello e sua sorella, mentre un tutore e forse due avvocati – che rappresentano Heather e suo fratello – guardavano attraverso uno specchio a due vie. (La sorella è in una casa adottiva e il fratello sta scontando la pena per una condanna penale giovanile sessuale non correlata.)

La missione del Dr. Glaubach è di formarsi un’opinione sugli effetti psicologici che un’esecuzione potrebbe avere sui bambini e presentarla ai procuratori. La difesa spera di dimostrare un danno così profondo e duraturo da mettere in pericolo la guarigione in corso e la sopravvivenza futura dei bambini – che uccidendola si uccide un po’ più di loro. L’abuso passato dei bambini è già ben documentato, risalendo a tempi, ricordano i testimoni, in cui Opel schiaffeggiava ripetutamente uno dei bambini da piccolo. Secondo quanto riferito, “urlava a Heather da quando aveva 3 anni” e lasciava i bambini da soli per ore quando erano piccoli. La Opel, come madre single, e la sua nidiata hanno vissuto in 22 luoghi diversi in sette anni, tra cui motel, case di estranei e la loro auto, vivendo con il benessere e il mantenimento dei figli. La prole, che chiedeva l’elemosina per strada, spesso soffriva la fame.

I bambini, specialmente i due più piccoli, potrebbero essere esposti a più sofferenze solo per gli interrogatori richiesti dalla strategia di difesa della madre. “Ci si aspetta”, concede l’avvocato di Opel, Brian Phillips, “che i bambini possano provare angoscia per la natura stessa degli argomenti da discutere” negli interrogatori.

La difesa sta anche cercando fattori attenuanti salvavita dall’infanzia e dall’adolescenza irregolare di Barbara. Opel è stata vista da uno psicologo e da esperti in sindrome alcolica fetale e tossicologia. Un ricercatore ha determinato che i suoi genitori e altri parenti soffrivano di malattie mentali e alcoliche. Il dottor George Woods ha trovato che “la storia familiare della Opel di gravi malattie psichiatriche richiede test neuropsicologici per determinare se la signora Opel ha qualche malattia mentale. . . . Ci sono anche indicazioni di un significativo abuso di alcol durante la sua gravidanza. . . . era anche impiegata in una lavanderia a secco durante i primi otto mesi” di gravidanza. Ha chiesto che Barbara sia testata per possibili “conseguenze comportamentali di qualsiasi deficit chimicamente correlato.”

Sharren Wells, un assistente sociale di Everett che ha intervistato la Opel, dice: “Penso che ci sia un danno neurologico”. Ha citato il blocco del pensiero, le capacità motorie sbagliate e un possibile trauma cerebrale. “È scollegata dal mondo, ha detto Wells.

Una delle sorelle di Opel, Shirley, dice che l’uomo che alcuni pensavano fosse il padre di Barbara in realtà non lo era. Il vero padre di Opel, sostiene la sorella, era un appassionato di cavalli da corsa itinerante che la madre di Barbara seguiva negli ippodromi mentre beveva e faceva baldoria. La sorella definisce Barbara “cerebralmente morta” per la sua incapacità di agire razionalmente: “Ho sempre pensato che avesse problemi psichiatrici” da adulta. “Penso che tutta la mia famiglia abbia cercato di non pensare a quello che stava succedendo a Barb.”

Anche se i procuratori non sono persuasi dalle circostanze attenuanti e la Opel è condannata al processo di settembre, una giuria prenderebbe comunque la decisione finale sulla pena di morte. Qualsiasi informazione che i suoi avvocati considerano per mostrare le circostanze attenuanti può essere introdotta anche allora.

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