Gli Stati Uniti si trovano nel mezzo di una “epidemia di obesità”, come hanno proclamato molte notizie e agenzie pubbliche. Per buone ragioni, i ricercatori e gli esperti di salute pubblica sono particolarmente preoccupati per l’obesità tra i bambini e gli adolescenti. Negli ultimi tre decenni l’obesità è cresciuta di quasi tre volte tra i giovani.
L’obesità è un rischio per tutti i gruppi di americani, ma ciò che spesso non viene detto è la speciale vulnerabilità dei gruppi più svantaggiati. L’obesità è particolarmente dilagante tra gli americani con i più bassi livelli di istruzione e i più alti tassi di povertà. Data la crescente insicurezza economica che molti affrontano oggi nella nostra nazione, è importante capire perché e come la povertà aumenta l’aumento dell’obesità tra i giovani. Solo se capiamo le cause all’opera possiamo progettare efficacemente strategie per ridurre questo importante rischio per la salute di persone già vulnerabili.
Perché il rischio di obesità è maggiore per i poveri
Mangiare bene e impegnarsi in una regolare attività fisica sono decisioni che tutti gli individui in America possono prendere per ridurre il rischio di obesità e i problemi di salute associati. Ma naturalmente le scelte fatte da bambini e adolescenti sono fortemente influenzate dall’ambiente familiare e comunitario in cui vivono. Le condizioni di vita impoverite contano soprattutto per i giovani, perché creano molte barriere per impegnarsi in comportamenti sani.
Le famiglie povere hanno budget e scelte alimentari limitate, e spesso devono allungare le scorte verso la fine del mese, prima che arrivi un altro assegno o un’altra assegnazione di Food Stamps. Questo porta a comportamenti malsani in diversi modi:

  • Le famiglie scelgono cibi ad alto contenuto di grassi densi di energia – cibi come zuccheri, cereali, patate e prodotti di carne lavorati – perché questi cibi sono più accessibili e durano più a lungo di verdura e frutta fresche e carni e pesce magri.
  • Le famiglie povere spesso vivono in quartieri svantaggiati dove è difficile trovare cibi sani. Invece di grandi supermercati, i quartieri poveri hanno un numero sproporzionato di catene di fast food e piccoli negozi di alimentari che forniscono cibi economici e ricchi di grassi.
  • L’insicurezza economica – come i problemi a pagare le bollette o l’affitto – porta allo stress, e la gente spesso affronta la situazione mangiando cibi ricchi di grassi e zuccheri.

Le opzioni per una regolare attività fisica possono anche essere limitate per i poveri:

  • Le famiglie di solito non possono permettersi di pagare per le attività organizzate dei bambini al di fuori della scuola – e le scuole in aree povere hanno meno probabilità di gestire programmi di sport o attività fisica rispetto alle scuole con più risorse.
  • A causa di orari di lavoro poco flessibili, mancanza di mezzi di trasporto, o bisogni insoddisfatti di assistenza all’infanzia, i genitori poveri, specialmente le madri single, possono trovare difficile sostenere attività extra per i loro figli. Lasciare i bambini davanti alla TV è spesso tutto ciò che i genitori poveri stressati possono gestire.
  • In molti quartieri poveri, parchi, campi da gioco, sentieri e palestre pubbliche gratuite spesso non sono disponibili o sicuri. I quartieri possono essere infestati dal crimine, e non ci possono essere luoghi al chiuso nelle vicinanze per giocare o fare esercizio. Ironicamente, gli sforzi dei genitori per tenere i bambini al sicuro e al chiuso possono aumentare i comportamenti sedentari come guardare la TV e giocare ai videogiochi.

I lati negativi a lungo termine dell’obesità giovanile
Rispetto a quelli che non sono poveri, gli adolescenti in famiglie e comunità impoverite hanno maggiori probabilità di essere obesi – o diventare sovrappeso in giovane età adulta. E l’obesità in giovane età adulta di solito non è temporanea. È una sorta di condanna a vita alla cattiva salute e agli svantaggi socioeconomici.

  • I giovani adulti obesi sono ad alto rischio per i problemi di salute in corso, come le malattie cardiovascolari, la depressione e alcuni tumori.
  • Essere in sovrappeso in giovane età adulta è associato alla disoccupazione, ai limiti del livello di istruzione e a livelli di reddito inferiori.
  • Perché le conseguenze negative sono durature e ricorrenti, l’obesità deve essere prevenuta o invertita per i giovani poveri. I politici stanno cercando i modi migliori per fare proprio questo.

Cosa si può fare?
Per prevenire efficacemente e invertire l’obesità tra i poveri particolarmente vulnerabili, dobbiamo pensare ai problemi in termini più che individuali. Dobbiamo cercare modi per iniziare a migliorare gli ambienti sociali e fisici in cui vivono le persone a basso reddito. Gli interventi nei quartieri e nelle istituzioni comunitarie possono fare la differenza.

  • Per esempio, New York City sta sponsorizzando un programma “Green Carts” che usa carrelli alimentari mobili per offrire prodotti freschi in certi quartieri poveri.
  • Nuove risorse di quartiere sono anche necessarie per aiutare le persone a connettersi tra loro per attività sicure e organizzate che favoriscano una buona salute fisica e mentale.
  • Anche le scuole e i programmi Head Start possono essere attori chiave, perché i giovani ci passano molto tempo e sono istituzioni comunitarie apprezzate. La ricerca mostra che incorporare attività fisiche e una buona nutrizione nelle offerte scolastiche e prescolastiche può fare una vera differenza nella lotta contro l’obesità infantile e giovanile.

Investire in una serie diversificata di attività fisiche e programmi nutrizionali nei quartieri e nelle istituzioni educative può essere il modo migliore per ridurre il rischio di obesità tra i giovani poveri. Ma tali sforzi hanno bisogno di finanziamenti affidabili da parte dei governi e degli enti di beneficenza per potenziare e far leva su programmi di valore nei centri di quartiere e nelle scuole che servono gli americani svantaggiati.

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