A indústria de linhas aéreas dos Estados Unidos é hoje indiscutivelmente um oligopólio. Um oligopólio existe quando um mercado é controlado por um pequeno grupo de empresas, muitas vezes porque as barreiras à entrada são suficientemente significativas para desencorajar potenciais concorrentes. A partir de 2019, existem quatro grandes companhias aéreas domésticas – American Airlines, Inc. (AAL), Delta Air Lines, Inc. (Delta Air Lines, Inc.). (DAL), Southwest Airlines (LUV), e United Airlines Holdings, Inc. (AAL). (UAL) – que voam pouco menos de 70% de todos os passageiros domésticos.

Em 2015, as companhias aéreas norte-americanas foram projetadas pela Associação Internacional de Transporte Aéreo (IATA) para ganhar US$ 15,7 bilhões em lucros líquidos e alcançar margens de lucro líquidas de 7,5%, que é o dobro da média mundial. A American Airlines tem a maior quota de mercado com 17,6%. A Delta está muito atrás com 17,5%, enquanto a Southwest e a United têm 16,9% e 14,9% respectivamente. Os EUA não têm uma nova companhia aérea de passageiros regulares desde 2007.

Key Takeaways

  • Um poderia argumentar que a indústria aérea dos EUA é um oligopólio, controlado pelas quatro principais companhias aéreas domésticas: American Airlines, Delta Airlines, Southwest Airlines e United Airlines.
  • A Lei de Desregulamentação das Companhias Aéreas de 1978 removeu o poder do Conselho de Aeronáutica Civil (CAB) para regular a indústria aérea dos EUA.
  • Sem o controle do governo federal, as companhias aéreas eram livres para estabelecer rotas, aumentar o número de voos e ajustar as tarifas.
  • Ainda ao tempo, a indústria aérea passou por uma consolidação, com uma série de companhias aéreas se fundindo para formar as principais companhias aéreas que dominam a quota de mercado.
  • Com menos companhias aéreas, a concorrência diminuiu e alguns funcionários do governo afirmam que as companhias aéreas estão se atrasando na expansão da capacidade para manter as tarifas mais altas.

Alterações no Regulamento

Entre 1937 e 1978, a Civil Aeronautics Board (CAB) gerenciou as viagens aéreas domésticas nos EUA como um serviço público. O grupo era responsável pelo estabelecimento de horários, tarifas e rotas. As companhias aéreas que viram a demanda por novas rotas foram forçadas a solicitar a aprovação da CAB, o que muitas vezes não acontecia. Consequentemente, elas eram frequentemente forçadas a buscar a intervenção judicial para conseguir a aprovação de rotas.

A Lei de Desregulamentação das Linhas Aéreas foi introduzida em 1978. O seu efeito foi aumentar a concorrência, com os preços das tarifas a diminuir nos 20 anos que se seguiram à sua introdução. Entretanto, o número de tarifas aumentou de 207,5 milhões em 1974 para 721,1 milhões em 2010.

No entanto, após uma extensa consolidação no sector (fusões de alto nível como a Delta com a Northwest em 2008, United Airlines e Continental Airlines em 2010, Southwest e AirTran em 2011, e American Airlines e US Airways em 2013) e o fracasso de muitas companhias aéreas de menor dimensão, os preços começaram a subir acentuadamente, continuando a subir no início de 2016, apesar da queda acentuada no custo do combustível.

Nos últimos anos, as quatro principais companhias aéreas eliminaram voos não rentáveis, preencheram uma maior percentagem de lugares em aviões e abrandaram o crescimento da capacidade para comandar tarifas aéreas mais elevadas. Como resultado, a capacidade tem crescido a um ritmo muito mais lento do que a venda de bilhetes. Além disso, desde 2008, as companhias aéreas têm cobrado taxas acessórias por serviços que anteriormente estavam incluídos na tarifa aérea.

Tornando-se um Cartel?

Os legisladores e os passageiros têm vindo a chorar de falta. “Os consumidores estão pagando tarifas altíssimas e estão presos em um mercado não competitivo com um histórico de comportamento colusivo”, declarou o senador de Connecticut Richard Blumenthal, democrata, em carta ao procurador-geral adjunto William Baer em 17 de junho de 2015. A entrada de concorrência estrangeira de tarifas baixas, como a Norwegian Air International, e a expansão de pequenos operadores domésticos tem sido ativamente desencorajada pelas principais companhias aéreas. Com menos companhias, é provável que haja conluio tácito e que a concorrência seja minimizada. As tarifas são mantidas mais altas e a frequência do serviço relativamente mais baixa sem qualquer acordo explícito entre os participantes do mercado.

Com a relação entre companhias aéreas concorrentes parecendo demasiado acolhedora para conforto, em Julho de 2015, o Departamento de Justiça (DOJ) lançou uma investigação sobre a indústria aérea. As companhias aéreas foram convidadas a enviar cópias de todas as comunicações aos executivos, acionistas e analistas de investimento sobre planos de capacidade. A investigação seguiu declarações públicas de executivos de companhias aéreas em uma reunião da IATA, que destacou a necessidade de “disciplina de capacidade”

De acordo com David McLaughlin e Mary Schlangenstein para a Bloomberg Business, o DOJ está analisando se as companhias aéreas têm se comunicado estrategicamente entre si através de seus principais acionistas comuns, incluindo BlackRock Inc., State Street Corporation, JPMorgan Chase & Co., Primecap, e Capital Group Companies. Estudos acadêmicos indicam que a propriedade comum de investidores dos concorrentes pode ser contestada como anticompetitiva, mesmo que não haja coordenação explícita.

Os executivos da Airline podem se abster de expandir a capacidade ou baixar os preços, pois isso é contra os interesses de seus maiores acionistas, que também detêm participações em seus concorrentes. Os executivos podem até coordenar a estratégia de preços ou capacidade através de discussões com grandes investidores comuns.

O resultado final

A capacidade do DOJ de apresentar acusações criminais contra as companhias aéreas depende da existência ou não de qualquer prova documental de conluio. Isto parece improvável à luz da experiência da indústria com investigações antitruste passadas. Ainda assim, as investigações são dispendiosas para a indústria. Mesmo que as companhias aéreas evitem ter de pagar milhares de milhões em multas, elas enfrentam o gasto de milhões de dólares em taxas legais.

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