A radiografia foi descoberta pela primeira vez por William Roentgen em 1895, e muito pouco tempo depois os médicos começaram a usar a técnica para encontrar balas e diagnosticar ossos partidos. Embora ao longo do próximo século muito sobre a medicina tenha mudado, as imagens a preto e branco dos dentes e tumores permaneceram mais ou menos as mesmas. Mas agora, o primeiro teste de uma nova máquina de raios X 3D colorida foi realizado em um humano, e os resultados são revolucionários e estranhos ao mesmo tempo, relata Kristin Houser no Futurism.

X-rays são um tipo de onda de energia eletromagnética, a mesma energia que compõe a luz visível, mas em comprimentos de onda cerca de 1000 vezes menores. Ao contrário da luz, os raios-x podem penetrar no corpo humano. Se um filme ou sensor sensível aos raios X for colocado de um lado e os raios X forem emitidos do outro, material denso como osso que bloqueia os raios X aparecerá branco no filme, enquanto o tecido mole aparece em tons de cinza e o ar aparece preto. As imagens são ótimas para mostrar se você tem uma fratura na linha do cabelo ou um molar podre, mas a resolução dos tecidos moles é bastante pobre.

O aparelho de raio X atualizado, chamado MARS Spectral X-ray Scanner, no entanto, é capaz de revelar detalhes dos ossos, tecidos moles e outros componentes do corpo com uma clareza incrível. Isso porque o scanner usa um chip altamente sensível chamado Medipix3, que age como o sensor em uma câmera digital, exceto por ser muito mais avançado. Na verdade, de acordo com um comunicado de imprensa, o Medipix foi desenvolvido a partir de tecnologia criada pela Organização Europeia de Pesquisa Nuclear (CERN), utilizada para detectar partículas em seu Grande Colisor de Hadrões, o maior acelerador de partículas do mundo. O chip pode contar os fotões que atingem cada pixel e determinar o seu nível de energia. A partir dessa informação uma série de algoritmos é então capaz de determinar a posição de coisas como osso, gordura, cartilagem e outros tecidos, que são então coloridos.

Embora o chip torne a máquina possível, ainda foram necessários 10 anos de trabalho e refinamento pelos cientistas neozelandeses Phil Butler, um físico da Universidade de Canterbury, e o radiologista Anthony Butler de Canterbury e da Universidade de Otago, para tornar a máquina uma realidade. “A sua tecnologia distingue a máquina em termos diagnósticos porque os seus pequenos pixels e resolução de energia precisa significam que esta nova ferramenta de imagem é capaz de obter imagens que nenhuma outra ferramenta de imagem pode alcançar”, diz Phil Butler no lançamento.

Recentemente, os pesquisadores têm usado uma versão menor do scanner em estudos de câncer, saúde dos ossos e articulações, com resultados positivos. Mas recentemente os Butlers e sua empresa MARS Bioimaging testaram a versão em tamanho real do scanner em Phil, que permitiu que seu tornozelo e pulso, incluindo seu relógio de pulso, fossem imitados. Os scans são ambos hipnotizantes e um pouco assustadores, mas o mais importante é que são detalhados de uma forma que os raios X simplesmente não são, o que poderia levar a diagnósticos mais precisos e personalizados.

O raio X espectral ainda precisa passar por vários anos de refinamento e testes antes de chegar ao consultório do médico. Mas não é a única nova tecnologia que renova a forma como usamos os raios-x. Há alguns anos, pesquisadores revelaram uma tecnologia chamada sistema de raios-x Halo, que permite aos rastreadores de bagagem não só ver itens em malas e embalagens, mas também diferenciar substâncias, como xampu e nitroglicerina. E mesmo que leve algum tempo para que as varreduras coloridas em 3D se tornem comuns, outra nova tecnologia pode nos ajudar a entender melhor os bons velhos raios X em preto-e-branco e as varreduras de tomografia computadorizada. Outro grupo está treinando inteligência artificial para interpretar as imagens mais rápido, melhor e mais barato do que um médico poderia fazer.

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