Pensei, como escritor de viagens aéreas, que voar 60 milhas por um cachorro-quente num avião de dois lugares não seria um problema. Na verdade, era bastante aterrador — um Cessna 150 não é um Boeing 737 — mas como meu sogro nos pilotava para uma aterrissagem suave no Rio Susquehanna em Bloomsburg, PA, comecei a pensar que a United, American e seus semelhantes não são a única maneira de voar.

Sandwiched entre os “big boys” e voar num Cessna com seu pai são uma rede de companhias aéreas menores das quais você talvez não tenha ouvido falar. Algumas são maiores do que você possa pensar. Não estou falando de fretamentos – a maioria deles são companhias aéreas reais, regulares, supervisionadas pela FAA com altos padrões de segurança. E não estou falando das companhias aéreas regionais de código compartilhado, como Trans States e Piedmont, que fazem todos os seus vôos sob o nome de uma grande companhia aérea.

The Budget Boys

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You’ve probably heard of JetBlue, Spirit, Southwest and AirTran, the well-known discounters. A Allegiant Air (tel. 800/432-3810; www.allegiantair.com) é a maior companhia aérea regular de que você nunca ouviu falar nos EUA. Servindo 32 cidades com serviço sem escalas para Las Vegas ou Orlando, eles dobraram sua frota e triplicaram seu mapa de rotas no ano passado, de acordo com a porta-voz Tyri Squyres. Allegiant serve lugares como Lansing, Wichita, Fargo, Missoula e Fresno, cidades de tamanho médio onde as maiores companhias aéreas não entregaram sem escalas aos seus dois centros de férias.

Allegiant voa todos os aviões MD-80, um modelo mais antigo mas ainda confiável, e eles oferecem assentos de couro com 32 polegadas de espaço para as pernas. Os lanches custam $1-$3, e, como o Sudoeste, eles não deixam você reservar assentos com antecedência.

Allegiant é um sobrevivente em um setor que viu várias companhias aéreas falharem nos últimos anos; eles pegaram negócios com as falhas da Southeast Airlines e da Transmeridian Airlines recentemente. Por isso perguntamos ao Squyres sobre as finanças da empresa privada. “Ao contrário da indústria, somos uma empresa lucrativa e bem financiada”, disse ela. Parte da sua economia de custos vem de não fazer acordos com agentes de viagens; você não encontrará tarifas Allegiant na Expedia ou Travelocity. Em vez disso, você tem que ir diretamente ao site da empresa ou ligar para eles.

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Along with Allegiant, USA 3000 (tel. 877/872-3000; www.usa3000.com) ajuda Northeasterners e Midwesterners a chegar a destinos ensolarados com desconto; eles voam de 15 cidades, incluindo Nova York, Chicago e St. Louis, para a Flórida, México e Caribe. USA 3000 é propriedade da empresa Packager Apple Vacations e também voa de férias para a sua empresa-mãe. Eles voam novos aviões Airbus 320 com música, filmes e refeições quentes a bordo.

Hooters Air (tel. 888/359-4668; www.hootersair.com) serve 15 cidades dos EUA (incluindo algumas rotas de bolas estranhas como Allentown, PA para Gary, IN) com uma amenidade incomum a bordo, mas eles gostariam que você soubesse que as Hooters Girls de camisa apertada a bordo não são realmente comissárias de bordo. (Elas também têm hospedeiras reais.) Ao contrário da Allegiant e da USA 3000, a Hooters voa em voos públicos em vez de serviço regular, o que significa que elas operam sob um conjunto diferente de regras da FAA. As regras de charter público protegem o seu dinheiro se a Hooters sair do negócio, permitem que você mude o nome no seu bilhete por $25 (verboten na maioria das companhias aéreas regulares), e asseguram um reembolso se o seu voo for cancelado.

Se você estiver voando para o Canadá, provavelmente você também deve saber sobre os nossos vizinhos do norte com desconto: WestJet (tel. 800/538-5696; www.westjet.ca), CanJet (tel. 800/809-7777; www.canjet.ca) e Harmony (tel. 866-868-6789; www.harmonyairways.com). Todas as três ligam cidades dos EUA e Canadá por preços que podem ser (mas só às vezes) inferiores aos das grandes companhias aéreas, e podem não aparecer no website da sua agência de viagens de escolha.

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Fly Tiny Air!

New England Airlines (tel. 800/243-2460; http://users.ids.net/flybi/nea), faz com que a Allegiant Air pareça um dos grandes. Voando exclusivamente entre Westerly e Block Island, RI com aviões de dez lugares, e a única companhia aérea em ambos os aeroportos, a NEA é uma das muitas pequenas companhias aéreas regulares que preenchem necessidades em todos os EUA.

NEA é gerida há 35 anos por Bill Bendokas, um Block Islander que assumiu o controlo quando a companhia aérea da ilha anterior falhou em 1970. Os seus voos – de hora em hora no Verão, de hora em hora, no Inverno – são literalmente uma linha de salvação para os residentes da ilha, especialmente durante o Inverno, quando apenas um ferry por dia serve a comunidade de 850 pessoas. Eles também voam muitos turistas no verão que não se importam com a tarifa de ida e volta de $84 para reduzir o tempo de viagem para 12 minutos.

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NEA e outras pequenas companhias aéreas como a Idaho’s Salmon Air (tel. 800/448-3413; www.salmonair.com) operam sob os mesmos regulamentos que cobrem companhias aéreas maiores, mas há algumas peculiaridades em voar aviões menores. Os aviões pequenos só podem transportar um certo peso, por isso os passageiros e a bagagem devem ser equilibrados – e se um passageiro pesa demais, outra pessoa tem que pegar o próximo vôo.

“Nós transportamos tripulações de trabalho, e há alguns caras bem grandes que trabalham em projetos de construção”, diz Bendokas. “Então um voo como esse pode ser limitado a seis ou sete pessoas em vez de nove”.

As ilhas da Nova Inglaterra são terreno fértil para pequenas companhias aéreas como NEA e Cape Air (tel. 800/352-0714; www.capeair.com), que serve áreas de férias de Massachusetts como Martha’s Vineyard e Cape Cod. Os pequenos também florescem no Alasca e no Noroeste do Pacífico, onde Kenmore Air (tel. 800/543-959595; www.kenmoreair.com) tem servido a área de Seattle com aviões flutuantes nos últimos 60 anos.

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Com suas rotas entre Seattle, Victoria, Port Angeles e as Ilhas San Juan, Kenmore recebe viajantes a negócios durante o inverno e turistas durante o verão, diz o diretor de marketing Jason Lee. Eles voaram 130.000 pessoas no ano passado em seus 25 aviões, a maioria deles com 8-10 passageiros flutuantes. Certamente é muito mais fácil voar do Inner Harbour de Victoria até o Lake Union, bem no centro de Seattle, do que ter que dirigir desde o aeroporto Sea-Tac. A Kenmore Air mantém a sua própria frota e é dirigida pela mesma família desde os anos 50. Mas os pequenos têm enfrentado os mesmos desafios financeiros que as companhias aéreas maiores. “O combustível é realmente caro agora para todos”, diz Jason Lee, diretor de marketing da Kenmore. Kenmore está trabalhando para manter seus custos baixos e para encher aviões, oferecendo tarifas especiais de última hora pela Internet (www.kenmoreaims.net/scripts/mgrqispi.dll), diz ele.

Kenmore também não é a única pequena companhia aérea em seu mercado. A Harbour Air (tel. 800/665-0212; www.harbour-air.com) liga destinos no sul da Colúmbia Britânica com aviões flutuantes, e a Helijet (tel. 800/665-4354; www.helijet.com) liga Vancouver e Victoria com helicópteros de passageiros.

Algumas vezes, quando uma companhia aérea maior falha, ela se torna uma pequena companhia aérea. A Boston-Maine Airways (tel. 800/359-7262; www.flypanam.com) é a alcatra de uma companhia que há alguns anos voou sob o prestigioso nome Pan Am; agora eles voam principalmente entre Portsmouth, NH, Bedford, MA e Trenton, NJ, e entre Sanford, FL e Porto Rico. Seu mapa de rotas é curto, mas eles ainda estão voando grandes (se velho) jatos Boeing 727 e eles ainda aparecem nos principais sites de agências de viagens. Neste momento, eles estão mantendo seus leais viajantes Bedford-Trenton felizes e fazendo muito trabalho de fretamento, enquanto permanecem baixos até que a indústria aérea estabilize.

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“Não temos certeza para onde as grandes companhias aéreas estão indo agora, então estamos ficando abaixo do radar”, diz Stacy Beck, sua diretora de estações. “Não temos a intenção de desaparecer a meio da noite.” Como Boston-Maine tem um poderoso apoiante financeiro no herdeiro bancário Timothy Mellon, quem sabe o que o futuro trará?

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