Na história geral da guerra, a 54ª Infantaria de Massachusetts é geralmente apresentada como sendo o primeiro regimento afro-americano do Exército da União a experimentar o julgamento de combate. De facto, o 54º ataque de Massachusetts a Battery Wagner ocorreu quase dois meses depois dos Guardas Nativos da Louisiana terem invadido uma fortificação confederada semelhante em Port Hudson, Louisiana. Eles foram o primeiro regimento negro oficialmente constituído a lutar pela União, assim como a única unidade do Exército da União a ter oficiais negros, assim como oficiais brancos. Devido ao fato de estarem longe dos holofotes da atenção da mídia, suas realizações nunca foram totalmente reconhecidas durante a guerra.

Os homens da Guarda Nativa vieram da região de Nova Orleans. A maioria eram homens livres de linhas mestiças de sangue, cujas famílias tinham recebido sua liberdade pelo governo federal quando Nova Orleans se tornou uma posse americana através da compra da Louisiana em 1803.

Quando a Guerra Civil eclodiu, alguns dos proeminentes negros livres de Nova Orleans se reuniram para discutir seu curso de ação, e decidiram que deveriam apoiar o novo governo confederado e se voluntariar para o serviço militar. No início, as autoridades confederadas elogiaram sua oferta, e seu patriotismo foi elogiado nos jornais locais. Em 2 de março de 1861, um mês antes do incêndio em Fort Sumter, o Shreveport Daily News publicou uma história sobre ‘uma grande reunião de homens de cor de Nova Orleans’ tomando medidas ‘para formar uma organização militar, e propondo seus serviços ao Governador da Louisiana’.’

Oração foi uma coisa; a aceitação foi outra. Os líderes confederados que inicialmente tinham acolhido favoravelmente a perspectiva de tropas negras mudaram sua posição à luz da crescente influência dos abolicionistas sobre o governo federal. Ao defenderem a propriedade da escravidão, as autoridades sulistas apontaram para seu argumento de longa data de que os negros eram inferiores aos brancos. Matricular tropas negras no mesmo nível dos brancos tenderia a refutar esse argumento para todo o mundo, e a Confederação optou por negar aos guardas nativos da Louisiana o privilégio de lutar por seu novo país.

Uma expedição combinada do Exército e da Marinha dos EUA aceitou a rendição de Nova Orleans em 26 de abril de 1862. Mas a captura da cidade e o fechamento da boca do Mississippi foi apenas o começo para o exército federal de ocupação. A força da União, sob o comando do Major General Benjamin Franklin Butler, precisava de reforços. Um político de Massachussetts com tendências abolicionistas, Butler sabia que os recursos do governo federal estavam esticados, e enviou a Washington um pedido de permissão para levantar regimentos de homens negros locais.

Não era a primeira vez que a idéia era proposta. As tropas negras tinham sido criadas pela União de entre escravos libertados na área de Port Royal, S.C., após ter sido ocupada pelas tropas federais, mas essa experiência tinha tido resultados menos que desejáveis. Os ex-escravos foram maltratados, não foram pagos e receberam pouco ou nenhum treino militar. A experiência do mordomo seria diferente. Washington não respondeu oficialmente ao pedido, então Butler decidiu prosseguir com o recrutamento por conta própria.

Ele abordou vários dos homens negros proeminentes de Nova Orleans para aprender seus sentimentos sobre a adesão ao Exército da União. Os homens eram os mesmos indivíduos que haviam oferecido seus serviços à Confederação apenas um ano antes, recebendo uma humilhante indelicadeza no processo. Eles ainda estavam dispostos a lutar, e desejavam mostrar ao mundo que eram iguais a quaisquer soldados. Os Guardas Nativos da Louisiana se alistariam no exército de Ben Butler.

Em 22 de agosto de 1862, o General Butler emitiu uma ordem geral autorizando o alistamento de tropas negras. Os negros de Nova Orleães responderam com entusiasmo. Em duas semanas, ele tinha alistado mais de 1.000 homens e podia formar o seu primeiro regimento. As ordens estipulavam que apenas negros livres seriam alistados no regimento, mas os oficiais de recrutamento eram extremamente laxistas na aplicação desta regra, permitindo que muitos escravos fugitivos fossem alistados sem perguntas.

A 27 de Setembro de 1862, o 1º Regimento, Guarda Nativa da Louisiana, tornou-se oficialmente o primeiro regimento negro do Exército da União. A 1ª Carolina do Sul teve a distinção de ser o primeiro regimento negro a ser organizado, mas nunca tinha sido oficialmente integrado no exército.

A espantosa resposta ao apelo de Butler continuou. Em poucos meses, um número suficiente de homens negros da área havia se voluntariado para formar quatro regimentos completos, aumentando assim a força de Butler em mais de 4.000 homens e ajudando a resolver sua falta de mão-de-obra.

Muitos dos proeminentes cidadãos negros de Nova Orleans haviam sido nomeados oficiais nos regimentos, e eles estavam ansiosos para refutar as calúnias que a Confederação havia usado para mantê-los fora do exército. Um desses exemplos foi o Capitão Andr Cailloux, da Companhia E. Cailloux era um estimado e rico residente de Nova Orleans, que gostava de se gabar de ser “o homem mais negro da América”. Ele tinha sido formalmente educado na França, incluindo a instrução nas artes militares. O capitão era um líder nato e apresentou uma presença marcial marcante enquanto perfurava suas tropas, emitindo ordens em inglês e francês.

Os oficiais brancos com o exército de Butler foram rapidamente conquistados para a idéia de servir com negros. Foi geralmente observado que os negros levavam para o serviço militar mais prontamente do que os brancos, e que eram mais fáceis de treinar e disciplinar. Um oficial branco servindo com os guardas nativos enviou uma carta para casa que expressava sua admiração: ‘Você ficaria surpreso com o progresso que os negros fazem no exercício e em todos os deveres dos soldados. Eu os acho melhor depostos para aprender, e mais ordenados e limpos, tanto em suas pessoas quanto em seus aposentos, do que os brancos. Suas qualidades de luta ainda não foram testadas em grande escala, mas estou satisfeito que, sabendo que eles não receberão um quarto nas mãos dos rebeldes, eles irão lutar até a morte.’

Embora eles estivessem provando ser soldados modelo no acampamento, aos membros da Guarda Nativa foi negada a chance de provar a si mesmos no campo de batalha. Em vez disso, eles se viram relegados a realizar trabalhos manuais nas fortificações defensivas ou a guardar essas mesmas fortificações uma vez que foram completadas. Por enquanto, os brancos ainda eram considerados o elemento exclusivo de combate do exército de Butler, e os Guardas Nativos da Louisiana teriam que esperar o seu tempo.

Em Maio de 1863, as forças da União sob o Major General Ulysses S. Grant estavam a tentar arrancar o bastião de Vicksburg, Menina, da Confederação. O Major General Nathaniel P. Banks foi ordenado a coordenar os seus esforços para ajudar o Grant e impedir que potenciais reforços fossem enviados para Vicksburg. Banks decidiu que a melhor maneira de fazer isso seria atacar Port Hudson, uma fortaleza confederada localizada a 30 milhas ao norte de Baton Rouge, na margem leste do rio Mississippi. Os Guardas Nativos da Louisiana estavam então sob o comando de Banks, e ele tencionava usá-los plenamente na sua próxima ofensiva.

Após o início das operações contra Port Hudson, os Guardas Nativos da Louisiana foram presenteados com o seu estandarte regimental. Quando o Coronel Justin Hodge entregou a bandeira ao Sargento Anselmas Plancianois, ele o advertiu que deveria proteger, até mesmo morrer pela bandeira, mas nunca entregá-la. O Plancianois respondeu: ‘Coronel, trar-lhe-ei estas cores em honra ou relatarei a Deus o porquê’. As suas palavras foram recebidas com aplausos selvagens das fileiras. Os homens finalmente tinham uma bandeira própria, e estavam prestes a segui-la para a batalha.

Port Hudson era uma fortaleza formidável. Ele coroava um bluff de 80 pés de altura ao longo de uma curva no Mississippi e era virtualmente inatacável do rio. A única forma possível de atacá-la era por terra, invadindo as defesas da retaguarda, mas os Confederados tinham tomado todas as precauções para se precaverem contra essa eventualidade. Uma linha de abatis, derrubando árvores com os ramos afiados, percorria todo o perímetro. Atrás disto estavam os fossos de espingardas e as saídas de fábrica. Finalmente, havia a fortificação principal de terraplenagem, com parapeitos de 20 pés de espessura, protegidos por uma vala cheia de água de 8 pés de largura e 15 pés de profundidade. Todas as fortificações tinham sido construídas utilizando mão-de-obra escrava. Atrás das obras, os Confederados tinham montado 20 armas de cerco e 31 peças de artilharia de campo. Embora os totais confirmados não estejam disponíveis, sabe-se que a guarnição confederada contava com mais de 6.000 homens. Desalojá-los de uma posição tão forte teria sido uma tarefa difícil para as tropas experientes. Pareceria pedir demais aos soldados não testados, mas os guardas nativos estavam ansiosos pela oportunidade.

A artilharia da União destruiu a calma matinal em 27 de maio de 1863, pois o forte estava sob um pesado canhão, destinado a suavizar suas defesas antes da infantaria ser enviada. Durante quatro horas, as armas da União martelaram o forte.

Os Guardas Nativos, 1.080 fortes, tinham sido colocados na extrema direita da linha da União. Às 10 da manhã, uma chamada de corneta sinalizou o ataque, e os Guardas avançaram com um grito. Entre eles e as obras havia uma milha e meia de chão quebrado por ravinas e cheio de galhos, mas os Guardas avançaram na corrida. Ao se aproximarem do forte, foram recebidos por explosões de lata, disparadas quase na cara, desde as obras até a frente. A artilharia também disparou em ambos os flancos, e a carnificina foi fantástica. No entanto, os guardas ainda avançaram, desconhecendo que algo tinha corrido mal no plano de ataque da União, e que só eles estavam assumindo a guarnição do forte, uma força seis vezes superior ao seu número.

O Capitão Cailloux exortou a Companhia E a continuar avançando. Como companhia de cor para o regimento, os seus homens tiraram fogo invulgarmente pesado dos Confederados, e uma bala estilhaçou o braço esquerdo de Cailloux. Ele se recusou a sair do campo e continuou instando seus homens a seguir em frente até chegarem à beira da vala alagada. Ele gritou pouco antes de ser atingido por um projétil que lhe tirou a vida.

Com o comandante morto, as tropas da companhia de cor pararam momentaneamente na vala, e os defensores confederados os atacaram com fogo de mosquete à queima-roupa. Tentar uma travessia de fosso no meio de um fogo tão desagradável pareceu suicida, então os homens voltaram a se formar para outro ataque.

Após novamente eles carregaram as obras, atingindo um ponto a 50 metros das armas inimigas, mas o resultado foi o mesmo. A esta altura, a ala direita dos Guardas era a única força da União a atacar o forte. Sem apoio e enfrentando todo o peso das defesas confederadas, continuaram a avançar num ataque fútil.

Um número de soldados das companhias E e G saltou para a vala inundada e tentou alcançar a margem oposta, mas foram todos abatidos pelos defensores do forte. Um oficial branco da União que testemunhou a carga disse: ‘eles fizeram vários esforços para nadar e cruzar (a vala), preparando-se para um ataque às obras do inimigo, e isto, também, à justa vista do inimigo, e a curto alcance de mosquete’.’

A coragem dos Guardas foi inspiradora. Médicos no hospital de campo relataram que vários soldados negros que haviam sido feridos no primeiro ataque deixaram o hospital, com ou sem tratamento, para se juntarem aos seus camaradas no segundo ataque. O Dr. J.T. Paine registrou que tinha visto todo tipo de soldados, mas nunca vi nenhum que, por coragem e bravura inabalável, superasse a nossa cor.’

Mas a coragem por si só não conseguiu superar as probabilidades extremas que os Guardas Nativos enfrentavam. Mosquetes e artilharia rebeldes eram demais para eles, e as sempre crescentes baixas que estavam sofrendo estavam começando a tirar a luta dos homens. Mais uma vez, eles foram forçados a recuar, mas não antes de vários esforços para recuperar o corpo do Capitão Cailloux, todos terminando em fracasso.

Incrivelmente, o alto comando da União ainda parecia acreditar que os Guardas Nativos poderiam fazer o impossível. Os Guardas se re-formaram, vestiram suas linhas e começaram a avançar rapidamente pela terceira vez. Eles foram confrontados com o mesmo fogo desagradável que tinha condenado os dois assaltos anteriores, mas mesmo assim eles correram para a frente. O Sargento Plancianois tinha avançado as cores do regimento para o trabalho do inimigo quando ele foi atingido na cabeça por uma carapaça de 6 libras. Ao todo, seis carregadores de cor foram mortos ao tentar avançar a bandeira antes que os guardas fossem ordenados a retirar. Com deliberação, eles re-formaram suas fileiras e marcharam para fora do campo, como se estivessem em desfile.

Dos 1.080 Guardas que participaram da batalha, 37 foram mortos, 155 feridos e 116 capturados. Sua conduta havia convertido a maioria dos cépticos do exército de Banks e provou que as tropas negras poderiam desempenhar um papel fundamental na repressão da rebelião. Sua coragem ajudou a preparar o caminho para as mais de 180.000 tropas negras que doariam o azul e lutariam pelo Exército da União.

Os restos mortais do Capitão Cailloux não foram recuperados até a queda de Port Hudson em 8 de julho, época em que foram enviados para casa em Nova Orleans para serem enterrados. O seu funeral foi assistido tanto por negros como por brancos. Cailloux pode ter se gabado de ter sido o homem mais negro da América, mas o heroísmo não conhece nenhuma linha de cor.

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