Preservado dentro de um recipiente de vidro cheio com uma solução de formaldeído, o pedaço de matéria cinzenta flutua sem esforço, como se estivesse suspenso no tempo. Por mais de meio século, o espécime foi alojado dentro de um histórico edifício de tijolos vermelhos no oeste de Indianápolis, um antigo hospital psiquiátrico que hoje abriga o Museu de História Médica de Indiana. Para além de um punhado de registos médicos, incluindo um relatório de autópsia manuscrita, pouco se sabia sobre o cérebro – ou sobre o homem a quem outrora pertencia. No entanto, graças a uma nova iniciativa do museu, os visitantes em breve terão a oportunidade de saber mais sobre a vida do antigo paciente e por que ele foi internado no hospital psiquiátrico em primeiro lugar.

Tal como montar um quebra-cabeças, os funcionários do museu têm vasculhado fichas médicas, relatórios de autópsias, papéis de admissão no hospital, recortes de jornais, diretórios da cidade e outros documentos, num esforço para entender melhor as histórias por trás da sua coleção de espécimes e os pacientes aos quais eles pertenceram no que foi anteriormente o Departamento de Patologia do Hospital Central State. (Quando foi inaugurado em 1848, era conhecido como o Hospital dos Insanos de Indiana). Chamado de “Rehumanização dos Espécimes”, o projeto começou em 2015 e continuou a ganhar impulso com a ajuda de historiadores e arquivistas locais dos Arquivos Estaduais de Indiana, estudantes da Faculdade de Medicina da Universidade de Indiana e patologistas.

“O objetivo é devolver às pessoas uma voz que elas não têm mais”, diz Sarah Halter, diretora executiva do Museu de História Médica de Indiana. “A maneira como você exibe um objeto, os tipos de informação que você compartilha com os visitantes sobre ele e as histórias que você conta, todas essas coisas têm um impacto na maneira como os visitantes percebem esses objetos, ou neste caso, restos humanos. impactam a mensagem que eles tiram dele”. Queremos ter a certeza que a forma como estamos a exibir e interpretar os espécimes reforça a sua humanidade e dá aos visitantes a sensação de que são pessoas reais, tal como todos nós.”

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Uma amostra da nova etiqueta (em cima) ao lado da etiqueta antiga (em baixo) e do espécime. (Cortesia IMHM)

No dia 9 de julho, o museu revelará o projeto como uma série de etiquetas detalhadas que residirão ao lado de cada espécime. Como o museu está alojado dentro do antigo edifício de patologia, entrar no edifício de tijolos é como recuar no tempo com muitos dos laboratórios e escritórios a saírem exactamente como estavam quando estavam operacionais há décadas atrás. Até agora, o museu completou dezenas de rótulos para sua extensa coleção, que inclui seções de cérebros, corações, tumores e outros restos biológicos. Além das etiquetas físicas, o museu está a criar uma secção suplementar no seu site que incluirá ainda mais informações sobre cada espécime e detalhes sobre o antigo paciente, tais como onde cresceram, o que fizeram para viver, porque foram internados no hospital e como morreram.

Até agora quase todos os objectos do museu à vista dos visitantes eram rotulados usando descrições muito clínicas e terminologia escrita por patologistas quando o edifício ainda era uma instalação de saúde mental totalmente operacional. (Não se tornaria um museu até 1971.) Eles foram escritos usando um monte de jargões médicos e grudados a um roteiro focado na condição médica do paciente, evitando qualquer detalhe biográfico. Por exemplo, um antigo rótulo inclui detalhes de proteínas encontradas no líquido espinhal do espécime. Os novos rótulos vão um passo além e explicam mais sobre os pacientes reais e suas histórias. Para esse mesmo espécime, o novo rótulo revela que era de um soldado ferido em guerra. Ao todo, o projeto apenas escumalha a superfície das muitas explorações do museu, que incluem milhares de blocos de tecido, fotos de placas de vidro não reveladas, relatórios de autópsia, livros médicos e outras peças de literatura.

“Os registros de autópsia que temos no museu são apenas um ponto de partida para nós”, diz Halter. “É aí que obtemos informações sobre o que causou a morte deles e há quanto tempo estavam no hospital”. Mas também estamos trabalhando com estudantes de medicina e patologistas que estão voltando e olhando para os blocos de tecidos e pesquisando se o nosso entendimento de uma doença ou lesão em particular mudou e o que pode ser diferente no diagnóstico, prognóstico ou tratamento de hoje”. Havia doenças para as quais você poderia ter sido institucionalizado em 1900 e que hoje não seria, graças aos avanços da medicina. As suas pesquisas também ajudam os historiadores do museu a compreender melhor qual teria sido o impacto da doença para um indivíduo na altura”

Um vislumbre dentro do laboratório do museu. O IMHM já foi um hospital psiquiátrico totalmente operacional.
Um vislumbre dentro do laboratório do museu. O IMHM já foi um hospital psiquiátrico totalmente operacional. (Cortesia de Tom Mueller )

Um espécime em particular que Halter oferece como exemplo é o de um homem chamado Burton. (O museu optou por incluir apenas os primeiros nomes e as últimas iniciais dos pacientes nas etiquetas por razões de privacidade). Burton sofreu uma lesão cerebral traumática quando uma bala perfurou seu lobo frontal esquerdo durante a Guerra Hispano-Americana. Após a guerra, o veterano voltou ao seu trabalho como agricultor e começou uma família, mas nas décadas seguintes ele começou a exibir um declínio no funcionamento executivo, e em seu final dos anos 60 sua família o internou no hospital. Ao juntar seus registros médicos e entrevistas de admissão no hospital, o museu conseguiu entender melhor o homem que Burton era antes e depois de sua lesão, detalhes que vão muito além do que eles sabiam anteriormente, apenas da porção do cérebro espicaçada por balas flutuando em um frasco cheio de formalina no museu.

“Queremos que os visitantes percebam que estas eram pessoas reais”, diz Halter. “Estamos todos impactados por doenças mentais, quer directa quer indirectamente. Os espécimes são mais do que simples instrumentos de ensino. Vemos muitas possibilidades de usar essas informações que estamos coletando. Podemos ter algum impacto na comunidade ao contar essas histórias, então continuamos a cavar e procurar mais informações para que possamos adicionar narrativas à coleção à medida que vamos indo”

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