Os Estados Unidos encontram-se no meio de uma “epidemia de obesidade”, como muitos noticiários e agências públicas têm proclamado. Por boas razões, pesquisadores e especialistas em saúde pública estão especialmente preocupados com a obesidade entre crianças e adolescentes. Nas últimas três décadas, a obesidade cresceu quase três vezes entre os jovens.
Obesidade é um risco para todos os grupos de americanos, mas o que muitas vezes fica por dizer é a vulnerabilidade especial dos grupos mais desfavorecidos. A obesidade é especialmente galopante entre os americanos com os mais baixos níveis de educação e os mais altos índices de pobreza. Dada a crescente insegurança econômica que muitos em nossa nação enfrentam hoje, é importante entender por que e como a pobreza aumenta o aumento da obesidade entre os jovens. Só se compreendermos as causas no trabalho é que podemos efectivamente conceber estratégias para reduzir este grande risco de saúde para as pessoas já vulneráveis.
Porquê o Risco de Obesidade é Maior para os Pobres
Comer bem e praticar actividade física regular são decisões que todos os indivíduos na América podem tomar para diminuir o risco de obesidade e os problemas de saúde associados. Mas é claro que as escolhas feitas pelas crianças e adolescentes são fortemente afetadas pelo ambiente familiar e comunitário em que vivem. As condições de vida empobrecidas são importantes especialmente para os jovens, porque eles levantam muitas barreiras ao envolvimento em comportamentos saudáveis.
As famílias pobres têm orçamentos e escolhas alimentares limitados, e muitas vezes devem esticar os suprimentos para o final do mês, antes que chegue outro cheque ou alocação de Food Stamps. Isto leva a comportamentos pouco saudáveis de várias maneiras:

  • As famílias escolhem alimentos ricos em gordura e densos em energia – alimentos como açúcares, cereais, batatas e produtos de carne processada – porque estes alimentos são mais acessíveis e duram mais tempo do que vegetais e frutas frescas e carnes e peixes magros.
  • Famílias pobres vivem frequentemente em bairros desfavorecidos onde é difícil encontrar alimentos saudáveis. Em vez de grandes supermercados, os bairros pobres têm um número desproporcional de cadeias de fast-food e pequenas lojas de alimentos que fornecem alimentos baratos e ricos em gordura.
  • Insegurança económica – tal como problemas para pagar as contas ou o aluguer – leva ao stress, e as pessoas lidam frequentemente com o consumo de alimentos ricos em gordura e açucarados.

Opções para actividade física regular também podem ser restringidas para pessoas pobres:

  • As famílias normalmente não podem pagar pelas actividades das crianças organizadas fora da escola – e as escolas em áreas empobrecidas têm menos probabilidades de realizar desportos ou programas de actividade física do que as escolas com mais recursos.
  • Devido a horários de trabalho inflexíveis, falta de transporte, ou necessidades não satisfeitas de cuidados infantis, pais pobres, especialmente mães solteiras, podem ter dificuldade em suportar atividades extras para seus filhos. Deixar as crianças em frente à televisão é muitas vezes tudo stressado que os pais pobres podem gerir.
  • Em muitos bairros pobres, parques, parques infantis, trilhos e ginásios públicos gratuitos muitas vezes não estão disponíveis ou não são seguros. Bairros podem ser dominados pelo crime, e pode não haver locais fechados próximos para brincar ou fazer exercício. Ironicamente, os esforços dos pais para manter as crianças seguras e dentro de casa podem aumentar, encorajando comportamentos sedentários, como assistir TV e jogar videogames.

As desvantagens a longo prazo da obesidade juvenil
Comparados com aqueles que não são pobres, os adolescentes em famílias e comunidades empobrecidas têm maior probabilidade de serem obesos – ou se tornarem obesos na vida adulta jovem. E a obesidade na idade adulta jovem não costuma ser temporária. É uma espécie de sentença vitalícia a doenças e desvantagens socioeconómicas.

  • Os jovens adultos obesos são um alto risco para problemas de saúde contínuos, tais como doenças cardiovasculares, depressão e certos cancros.
  • O excesso de peso na idade adulta jovem está associado ao desemprego, aos limites de sucesso escolar e a níveis de rendimento mais baixos.
  • Porque as más consequências são duradouras e recorrentes, a obesidade precisa de ser prevenida ou revertida para os jovens pobres. Os decisores políticos estão à procura das melhores formas de o fazer.
  • O que pode ser feito?
    Para prevenir e reverter eficazmente a obesidade entre as pessoas pobres especialmente vulneráveis, temos de pensar nas questões em mais do que apenas em termos individuais. Temos de procurar formas de começar a melhorar os ambientes sociais e físicos em que vivem as pessoas de baixa renda. As intervenções em bairros e instituições comunitárias podem fazer a diferença.

  • Por exemplo, Nova Iorque está patrocinando um programa de “Green Carts” que usa carrinhos de alimentos móveis para oferecer produtos frescos em certos bairros pobres.
  • Novos recursos dos bairros também são necessários para ajudar as pessoas a se conectarem umas com as outras para atividades seguras e organizadas que conduzam a uma boa saúde física e mental.
  • As escolas e os programas Head Start também podem ser protagonistas chave, porque os jovens passam muito tempo nelas e são instituições comunitárias valorizadas. Pesquisas mostram que a incorporação de atividades físicas e uma boa nutrição nas ofertas escolares e pré-escolares pode fazer uma diferença real na luta contra a obesidade infantil e juvenil.
  • Investir em um conjunto diversificado de atividades físicas e programas nutricionais em bairros e instituições educacionais pode ser a melhor maneira de reduzir o risco de obesidade entre os jovens pobres. Mas tais esforços precisam de financiamento confiável de governos e instituições de caridade para impulsionar e alavancar programas valiosos em centros de bairro e escolas que atendam americanos desfavorecidos.

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