7Agora como você se sobressai em tudo – na fé, na fala, no conhecimento, no máximo anseio, e no nosso amor por você – por isso queremos que você se sobressaia também neste generoso empreendimento.

8Não digo isto como um comando, mas estou testando a genuinidade do teu amor contra a seriedade dos outros. 9 Pois vós sabeis o ato generoso de nosso Senhor Jesus Cristo, que embora rico, por amor de vós se tornou pobre, para que, pela sua pobreza, vos tornásseis ricos. 10 E neste assunto dou o meu conselho: é apropriado para vós, que começastes no ano passado, não só a fazer alguma coisa, mas até mesmo a desejar fazer alguma coisa – 11 agora acabai de o fazer, para que o vosso anseio seja correspondido, completando-o de acordo com os vossos meios. 12 Pois se a ânsia existe, o dom é aceitável de acordo com o que se tem – não de acordo com o que não se tem. 13Não quero dizer que deva haver alívio para os outros e pressão sobre você, mas é uma questão de um equilíbrio justo entre a sua abundância presente e a necessidade deles, de modo que a abundância deles possa ser para a sua necessidade, a fim de que haja um equilíbrio justo. 15Como está escrito,

‘Aquele que tinha muito não tinha muito,
e aquele que tinha pouco não tinha muito pouco’

O nosso Senhor pregou uma mensagem de boas novas aos pobres, mas para muitos dos seus seguidores de hoje a mensagem do evangelho e a preocupação cristã com os pobres está em uma relação incerta e desconfortável. Embora poucos negassem que os cristãos têm um dever especial para com os pobres, manter este dever no contexto de uma fé cristã encorpada provou ser surpreendentemente desafiador.

Para alguns, a mensagem cristã que convoca pessoas para as obras de misericórdia pode ser reduzida a um mediador em fuga para uma mensagem genérica de justiça social e bem-estar. O ensinamento e o exemplo de Cristo podem ser invocados para subscrever e inspirar a fertilidade moral de um ativismo social secularizado, mas, em última análise, ele pode se mostrar dispensável para ele.

Tipicamente acoplado a isto está uma mudança de Cristo para o governo como o agente que deve realizar o advento esperado do reino, e da Igreja para a sociedade secular como sua comunidade focal. Cristo deixa de ser apresentado como o rei do Reino vindouro – aquele a quem cada joelho deve curvar-se – sendo diminuído em estatura ao nível de mero mestre moral, exemplar e defensor vocal da justiça social. Um sorriso de benevolência universal perdura enquanto, como o Gato de Cheshire, o próprio Cristo desaparece gradualmente.

Em outros quadrantes, as preocupações sobre a trajetória errante de um ‘evangelho social’ (junto com a cautela sobre a supervalorização das ‘obras’ entre os protestantes), levaram muitos cristãos conservadores teologicamente a minimizar a importância da caridade cristã. Para que não venha a deslocar Cristo em sua centralidade, a caridade cristã deve ser tratada como uma questão de preocupação secundária, periférica, ou mesmo estranha.

Yet, quando lemos passagens como 2 Coríntios 8 e 9, emerge uma visão da práxis cristã para a qual as obras de misericórdia operam em uma relação próxima e inseparável com as reivindicações específicas do evangelho cristão.

O leitor moderno das epístolas paulinas, que muitas vezes não tem prestado atenção suficiente ao livro de Atos, pode facilmente cair na armadilha de considerar o apóstolo Paulo principalmente como um pensador, cujas viagens, implantação de igrejas, e obras de caridade foram em grande parte incidentais aos seus trabalhos teológicos. Que o corpus paulino consiste de cartas ocasionais a determinadas festas é também um fato muitas vezes passado sem reflexão. No entanto, tanto uma leitura cuidadosa das epístolas como do livro de Atos revela que as várias dimensões do trabalho do Apóstolo Paulo estavam firmemente unidas.

Como o Apóstolo dos Gentios, um dos principais objetivos de Paulo era estabelecer a união dos cristãos judeus e gentios em uma única família, funcionando de acordo com uma única economia de graça. Seu trabalho teológico sustenta e impulsiona seus trabalhos práticos.

Seja na escrita de cartas, viagens e trabalho missionário, no envio de obreiros para várias partes da Igreja, ou na arrecadação de fundos de caridade para os cristãos em Jerusalém, o Apóstolo Paulo trabalhou incansavelmente para forjar uma ‘economia’ unificada e uma rede de comunicação entre as igrejas através do Império Romano. Na circulação das epístolas paulinas, por exemplo, igrejas específicas passaram tanto a revelação dada a elas como seus exemplos para outras igrejas, suportadas por mensageiros que serviriam a igreja receptora em nome da igreja enviadora e desfrutariam de hospitalidade em troca.

Nesta passagem, Paulo encoraja os cristãos coríntios a levantar um presente financeiro para os cristãos em Jerusalém (cf. 1 Coríntios 16:1-4). Como ele faz em lugares como Romanos 15:25-27, Paulo apresenta uma rica fundamentação teológica e retórica para seu trabalho caritativo, mobilizando temas-chave de suas epístolas para encorajar aqueles que as recebem a esses esforços.

O versículo de abertura de nossa leitura mostra um pouco disso, enquanto Paulo enquadra o dom para os cristãos de Jerusalém em termos da graça que os próprios Coríntios receberam. Especialmente impressionante é a forma como Paulo apresenta a dádiva a que ele está chamando os Coríntios como simultaneamente um dom divino que ele está desejando vê-los abundar, um dom do qual as igrejas macedónias são recipientes exemplares (versículos 1-2). Na sua prática de liberalidade, os Coríntios receberão o dom divino de dar.

Aqui vemos uma lógica mais desenvolvida no capítulo que se segue, onde Paulo fala do dom abundante de Deus da sua graça como aquele que torna possível a nossa própria liberalidade, dando-nos a participar da sua própria doação (9:6-15 – note a forma como os dons do Espírito na teologia paulina funcionam como dons divinos pelos quais os membros do corpo de Cristo são dados para reapresentar e participar do dom do Espírito de Deus ao todo). De tal forma, o doador liberal é aquele que mais plenamente recebe. Este paradoxo é caracteristicamente paulino, e talvez especialmente apropriado no livro de 2 Coríntios, dentro do qual um paradoxo de poder em fraqueza está em primeiro plano nos capítulos seguintes.

Paul continua a falar de Cristo, que era rico, tornando-se pobre para que através da sua pobreza nos tornemos ricos (versículo 9). A relação entre pobreza e riqueza nesta afirmação também tem elementos de paradoxo, semelhantes aos de Tiago 1:9-10-“Que o crente que é humilde se vanglorie de ser elevado, e o rico de ser abatido, porque o rico desaparecerá como uma flor no campo”

As ‘riquezas’ celestiais que nos foram dadas são descobertas através de uma ‘orientação espiritual’ que cresce mais prontamente no solo da pobreza material, uma ‘dependência de Deus e abertura ao seu Reino’ . As riquezas de Deus são recebidas na pobreza espiritual, algo que os ensoberbecidos Coríntios muitas vezes falham em exibir.

A proposital evasão do comando de Paulo em favor da exortação (versículo 8) também é notável e típica. Para que o ato coríntio de dar para ter seu caráter apropriado, ele deve ser feito por sua própria vontade, não sob qualquer obrigação ou obrigação onerosa. Paulo não impõe um imposto, mas sim encoraja os Coríntios a entrarem na posse mais plena de um dom e a seguirem o exemplo de Cristo, para que a fecundidade da sua gratidão e a abundância da sua doação se convertam na glória de Deus.

Paul, então, procura convocar os Coríntios para a liberdade do dom abundante de Cristo, em cujo pleno recebimento transbordariam em alegre doação. Como em outro lugar, a convicção de Paulo de que o Espírito cumpre a Lei no coração dos cristãos o leva a adotar uma retórica de persuasão e exortação, apelando para a vontade liberada pelo Espírito, para a qual os caminhos do cumprimento da Lei serão caminhos de liberdade.

A noção de ‘igualdade’ (ι̕̕σότης) no versículo 14 provavelmente deveria ser lida contra um fundo grego, onde estava ligada tanto a relatos de amizade quanto à política. Em primeiro lugar, ao ministrar às necessidades dos cristãos da Judéia, os coríntios estariam expressando a realidade da ‘comunhão de … os santos’ (versículo 4). Em segundo lugar, o ministério dos cristãos gentios aos cristãos judeus em Jerusalém seria um gesto político marcante: “os habitantes politicamente superiores de uma colônia romana devem demonstrar sua submissão aos provinciais conquistados em Jerusalém, a fim de alcançar ‘igualdade'”

A ‘igualdade’ defendida aqui, como no caso da unicidade falada em Gálatas 3:28, não deve ser confundida por algum compromisso igualitário generalizado da parte de Paulo. É uma igualdade fundamentada firmemente no evento apocalíptico da ação de Cristo e na nova realidade da Igreja, não em algumas convicções liberais que Paulo mantém sobre as pessoas humanas e a sociedade como tais.

O fato de que os cristãos de Jerusalém devem ser os destinatários do dom também não é insignificante. A ‘igualdade’ que Paulo pede relaciona-se com a reciprocidade descrita em Romanos 15:25-27:

No momento, porém, vou a Jerusalém em um ministério aos santos; pois a Macedônia e a Acaia têm tido o prazer de compartilhar seus recursos com os pobres entre os santos de Jerusalém. Eles ficaram satisfeitos em fazer isso, e de fato devem isso a eles; pois se os gentios vieram para compartilhar suas bênçãos espirituais, eles também deveriam estar a serviço deles em coisas materiais.

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Na doação de tais dons, o vínculo entre judeus e gentios na Igreja seria fortalecido e uma comunhão galvanizada através do ministério recíproco dos dons de Cristo. Esta doação é um ato teológico decidido.

A referência de Paulo ao Êxodo 16:18 está prendendo no contexto por muitas razões. Ela vem do relato do dom providencial de Deus do maná para os filhos de Israel durante o Êxodo e o uso de Paulo neste contexto é bastante notável.

Nossa impressão inicial pode ser que o uso de Paulo do versículo está um pouco em desacordo com seu contexto original. No Êxodo o versículo se relaciona com a perfeita suficiência da provisão de Deus para as necessidades de cada uma das famílias israelitas. Entretanto, em 2 Coríntios 8, Paulo usa o mesmo versículo para reforçar seu apelo aos Coríntios – aqueles que têm muito – para dar aos cristãos de Jerusalém – aqueles que têm pouco.

A igualdade não é imediatamente estabelecida no ato divino de provisão em si, mas só será realizada através da participação dos Coríntios no ministério aos cristãos de Jerusalém. Isto, entretanto, se encaixa com os temas maiores destes capítulos: o dom e a provisão de Deus deve ser ministrado e desfrutado através e nos dons de seu povo uns aos outros.

A alusão ao dom do maná também pode excitar outras conexões nas mentes dos ouvintes desta passagem. Ela relaciona a Igreja Cristã primitiva com a geração do Êxodo e implicitamente os situa dentro da Era Messiânica, como L.L. Welborn sugere. Como eles estão sendo conduzidos para fora do Egito do pecado e morte por Cristo, eles estão sendo alimentados por Ele (cf. 1 Coríntios 10:1-4).

Uma outra possível conexão seria com a celebração da Eucaristia. A participação dos cristãos no pão da Eucaristia correspondia à alimentação dos israelitas com o maná (cf. 1 Cor 10,3). No entanto, enquanto o maná era recolhido de modo igual, o pão eucarístico deve ser distribuído de modo igual. Por meio da alusão ao maná, Paulo pode conjugar subtilmente a Eucaristia com a distribuição dos recursos entre os cristãos no ministério dos dons (note-se também a referência à comunhão-κοινωνία no versículo 4). Assim, a implicação é que a Eucaristia deve ser validada na prática das obras de misericórdia e ministério no corpo de Cristo.

Retornando ao ponto de partida, embora as abordagens cristãs contemporâneas da caridade muitas vezes sejam apenas vagamente expressivas de convicções teológicas cristãs mais profundas e, portanto, correndo o risco de as deslocar ou eclipsar ou ser marginalizado por causa delas, a teologia de Paulo não manifesta tal fraqueza. Pelo contrário, a exortação de Paulo aos Coríntios é fundamentada e a sua prática será uma afirmação tanto da união dos judeus e dos gentios num só corpo em Cristo como da forma do acontecimento de Cristo. Ela é expressiva de sua situação no Novo Êxodo da Era Messiânica, uma participação abençoada na liberalidade do próprio dom de Deus em Cristo, e um gozo da liberdade da vontade liberada pelo Espírito.

Redescobrir o fundamento da caridade cristã no evangelho nos permite redescobrir o significado das obras de misericórdia como testemunho da verdade do evento Cristo e revelador da beleza de sua forma. Quer os cristãos deixem de lado as obras de misericórdia a fim de manter o primado do ‘evangelho’, quer as persigam de maneiras que os desenraíze da singularidade do kerygma cristão, o ensino do Novo Testamento sobre o assunto está sendo abandonado.

No entanto, no exercício fiel da caridade cristã, damos testemunho do dom abundante e transbordante que Deus nos deu em Cristo e da liberdade que nos é concedida para participar da sua liberalidade. Nas sociedades definidas pela oposição entre ricos e pobres, damos testemunho da riqueza divina recebida na pobreza espiritual, chamando os pobres à orientação espiritual correspondente à sua condição material e os ricos tanto à sua responsabilidade como à sua necessidade de seguir o exemplo dos pobres. Nas sociedades atomizadas, damos testemunho de um corpo social que atravessa as fronteiras de classe e socioeconómicas, mantendo as pessoas unidas numa comunhão amorosa de serviço e consideração mútuos e unindo-as também no desejo de servir aqueles que não têm.

Nesses aspectos, a caridade cristã excede em muito a caridade secular nas suas consequências políticas. Nela se revela um acontecimento que prossegue qualquer iniciativa ou instigação humana, uma beneficência divina que irrompeu na história e que está para além de qualquer contenção. Revela uma nova economia que escapa à lógica da escassez, um dom que se recebe na doação. Ela surge de um novo impulso libertador que é a obra do Espírito dentro de nós. Ela subverte a oposição hierárquica entre ricos e pobres que a caridade secular também tipicamente reforça. E une o doador e o receptor, numa comunhão de serviço recíproco. Praticada fielmente, pode-se ver dentro dela um pálido reflexo de um reino além de todos os reinos terrenos.

E Deus é capaz de lhe dar cada bênção em abundância, para que, tendo sempre o suficiente de tudo, você possa compartilhar abundantemente em cada boa obra. Como está escrito,

‘Ele espalha-se no estrangeiro, Ele dá aos pobres;
A sua justiça permanece para sempre.’

Aquele que fornece sementes ao semeador e pão para o alimento fornecerá e multiplicará a sua semente para semear e aumentará a colheita da sua justiça. Você será enriquecido em todos os sentidos por sua grande generosidade, que produzirá ações de graças a Deus através de nós; pois a prestação deste ministério não só supre as necessidades dos santos, mas também transborda com muitas ações de graças a Deus.

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