În istoriile generale ale războiului, Infanteria a 54-a din Massachusetts este de obicei prezentată ca fiind primul regiment afro-american din armata Uniunii care a experimentat încercarea de luptă. De fapt, asaltul celui de-al 54-lea Massachusetts asupra Bateriei Wagner a avut loc la aproape două luni după ce Gărzile native din Louisiana au luat cu asalt o fortificație confederată similară la Port Hudson, Louisiana. A fost primul regiment de negri încorporat oficial care a luptat pentru Uniune, precum și singura unitate din armata Uniunii care a avut ofițeri de culoare, la fel ca și cei albi. Datorită faptului că se aflau departe de lumina reflectoarelor mass-media, realizările lor nu au fost niciodată recunoscute pe deplin în timpul războiului.

Bărbații din Gărzile Native proveneau din regiunea New Orleans. Cei mai mulți erau bărbați liberi, cu sânge metisat, ale căror familii primiseră libertatea de la guvernul federal atunci când New Orleans a devenit o posesiune americană prin Achiziția Louisianei în 1803.

Când a izbucnit Războiul Civil, un număr de negri liberi proeminenți din New Orleans s-au întâlnit pentru a discuta despre cursul lor de acțiune și au decis că ar trebui să sprijine noul guvern confederat și să se ofere voluntari pentru serviciul militar. La început, autoritățile confederate au lăudat oferta lor, iar patriotismul lor a fost lăudat în ziarele locale. La 2 martie 1861, cu o lună înainte de focul asupra Fort Sumter, Shreveport Daily News a publicat un articol despre „o întâlnire foarte mare a oamenilor de culoare liberi din New Orleans” care au luat măsuri „pentru a forma o organizație militară și pentru a-și oferi serviciile guvernatorului Louisianei.”

Laudierea a fost un lucru; acceptarea a fost cu totul altceva. Liderii confederați care inițial au salutat perspectiva trupelor de negri și-au schimbat poziția în lumina influenței crescânde a aboliționiștilor asupra guvernului federal. În apărarea corectitudinii sclaviei, oficialii sudiști au subliniat argumentul lor de lungă durată conform căruia negrii erau inferiori albilor. Înrolarea trupelor de negri la același nivel cu albii ar tinde să infirme acest argument în fața întregii lumi, iar Confederația a optat să le refuze Gărzilor Naționale din Louisiana privilegiul de a lupta pentru noua lor țară.

O expediție combinată a armatei și marinei americane a acceptat capitularea orașului New Orleans la 26 aprilie 1862. Dar capturarea orașului și sigilarea gurii de vărsare a Mississippi a fost doar începutul pentru armata federală de ocupație. Forța Uniunii, aflată sub comanda generalului-maior Benjamin Franklin Butler, avea nevoie de întăriri. Un politician din Massachussetts cu înclinații aboliționiste, Butler știa că resursele guvernului federal erau întinse și a transmis o cerere către Washington pentru a obține permisiunea de a strânge regimente de negri locali.

Nu era prima dată când se propunea această idee. Trupele de negri fuseseră ridicate de Uniune din rândul sclavilor eliberați din zona Port Royal, S.C., după ce aceasta fusese ocupată de trupele federale, dar acest experiment a avut rezultate mai puțin de dorit. Foștii sclavi au fost tratați prost, nu au fost plătiți și au primit puțină sau deloc pregătire militară. Experimentul lui Butler urma să fie diferit. Washington nu a răspuns oficial solicitării, așa că Butler a decis să continue recrutarea pe cont propriu.

A abordat mai mulți bărbați de culoare proeminenți din New Orleans pentru a afla ce părere au despre înrolarea în Armata Uniunii. Bărbații erau exact aceiași indivizi care își oferiseră serviciile Confederației cu doar un an înainte, primind în acest proces un refuz umilitor. Aceștia erau în continuare dispuși să lupte și doreau să arate lumii că erau egali cu orice soldat. Gărzile native din Louisiana se vor înrola într-adevăr în armata lui Ben Butler.

La 22 august 1862, generalul Butler a emis un ordin general care autoriza înrolarea trupelor de culoare. Negrii din New Orleans au răspuns cu entuziasm. În două săptămâni a înrolat peste 1.000 de oameni și a putut forma primul său regiment. Ordinele stipulau că doar negrii liberi urmau să fie înrolați în regiment, dar ofițerii de recrutare au fost extrem de permisivi în aplicarea acestei reguli, permițând ca mulți sclavi fugari să fie înscriși pe liste fără a fi întrebați.

La 27 septembrie 1862, Regimentul 1, Louisiana Native Guards, a devenit oficial primul regiment de negri din armata Uniunii. Regimentul 1 din Carolina de Sud deținea distincția de a fi primul regiment de negri organizat, dar nu fusese niciodată înrolat oficial în armată.

Răspunsul uluitor la apelul lui Butler a continuat. În decurs de câteva luni, suficienți bărbați de culoare din zonă s-au oferit voluntari pentru a forma patru regimente complete, mărind astfel forța lui Butler cu peste 4.000 de oameni și ajutând la rezolvarea deficitului său de forță de muncă.

Mulți dintre cetățenii de culoare proeminenți din New Orleans fuseseră numiți ofițeri în regimente și abia așteptau să dezmintă calomniile pe care Confederația le folosise pentru a-i ține departe de armată. Un astfel de exemplu a fost căpitanul Andr Cailloux, din Compania E. Cailloux era un locuitor apreciat și bogat din New Orleans căruia îi plăcea să se laude că era „cel mai negru om din America”. El primise o educație formală în Franța, inclusiv instruire în artele militare. Căpitanul era un lider înnăscut și prezenta o prezență marțială izbitoare în timp ce își instruia trupele, dând ordine atât în engleză, cât și în franceză.

Ofițerii albi din armata lui Butler au fost rapid convinși de ideea de a servi alături de negri. S-a observat în general că negrii se deprinseseră mai ușor cu munca de soldat decât omologii lor albi și că erau mai ușor de antrenat și disciplinat. Un ofițer alb care servea cu Gărzile Native a trimis acasă o scrisoare în care își exprima admirația: „Ai fi surprins de progresele pe care negrii le fac în instrucție și în toate îndatoririle soldaților. Îi găsesc mai bine dispuși să învețe și mai ordonați și mai curați, atât în ceea ce privește persoanele, cât și în ceea ce privește camerele lor, decât albii. Calitățile lor de luptători nu au fost încă testate pe scară largă, dar sunt convins că, știind, așa cum știu ei, că nu vor primi nici un sfert din partea rebelilor, vor lupta până la moarte.”

Deși se dovedeau soldați model în tabără, membrilor Gărzilor Native li s-a refuzat șansa de a se dovedi pe câmpul de luptă. În schimb, ei s-au trezit repuși să presteze muncă manuală la fortificațiile defensive sau să păzească aceleași fortificații odată ce au fost finalizate. Pentru moment, albii erau încă considerați elementul exclusiv de luptă al armatei lui Butler, iar Gărzile Nativilor din Louisiana trebuiau să-și aștepte timpul.

În mai 1863, forțele Uniunii sub comanda generalului-maior Ulysses S. Grant încercau să smulgă fortăreața Vicksburg, Miss, de la Confederație. Generalului-maior Nathaniel P. Banks i s-a ordonat să-și coordoneze eforturile astfel încât să-l ajute pe Grant și să împiedice trimiterea de potențiale întăriri la Vicksburg. Banks a decis că cel mai bun mod de a face acest lucru ar fi să atace Port Hudson, o fortăreață confederată situată la 30 de mile nord de Baton Rouge, pe malul estic al râului Mississippi. Gărzile native din Louisiana se aflau până atunci sub comanda lui Banks, iar acesta intenționa pe deplin să le folosească în viitoarea sa ofensivă.

Cu puțin înainte de începerea operațiunilor împotriva Port Hudson, Gărzile native din Louisiana au primit steagul regimentului lor. Când colonelul Justin Hodge i-a înmânat steagul sergentului de culoare Anselmas Plancianois, l-a avertizat pe acesta că trebuie să protejeze, chiar să moară pentru steag, dar să nu-l predea niciodată. Plancianois a răspuns: „Domnule colonel, vă voi aduce aceste steaguri în semn de onoare sau voi raporta lui Dumnezeu motivul”. Cuvintele sale au fost întâmpinate cu ovații sălbatice din rânduri. Bărbații aveau în sfârșit un steag al lor și erau pe cale să îl urmeze în luptă.

Port Hudson era o fortăreață formidabilă. Acesta încorona o faleză de 80 de metri înălțime de-a lungul unei curbe a Mississippi și era practic inatacabil dinspre râu. Singura modalitate posibilă de a-l ataca era pe uscat, luând cu asalt apărarea din spate, dar confederații își luaseră toate măsurile de precauție pentru a se feri de această eventualitate. O linie de abatis, copaci doborâți cu ramurile ascuțite, se întindea pe toată lungimea perimetrului. În spatele acestora se aflau gropile de pușcă și avanposturile. În cele din urmă, se afla fortificația principală de pământ, cu parapeți groși de 6 metri, protejați de un șanț umplut cu apă cu o lățime de 8 picioare și o adâncime de 15 picioare. Toate fortificațiile au fost construite cu ajutorul muncii sclavilor. În spatele lucrărilor, confederații montaseră 20 de tunuri de asediu și 31 de piese de artilerie de câmp. Deși nu sunt disponibile date totale confirmate, se știe că garnizoana confederată număra peste 6.000 de oameni. Dislocarea lor dintr-o poziție atât de puternică ar fi fost o întreprindere dificilă pentru trupele experimentate. Ar părea mult prea mult să le cerem unor soldați neexperimentați, dar Gărzile Native erau nerăbdătoare să profite de această oportunitate.

Artileria Uniunii a spulberat calmul de dimineață devreme pe 27 mai 1863, când fortul a fost supus unei canonade grele, menită să îi înmoaie apărarea înainte de a fi trimisă infanteria. Timp de patru ore, tunurile Uniunii au martelat fortul.

Garda nativă, formată din 1.080 de oameni, fusese plasată în extrema dreaptă a liniei Uniunii. La ora 10 a.m., un strigăt de goarnă a semnalat atacul, iar Gărzile s-au năpustit înainte cu un strigăt. Între ei și lucrări se întindea o jumătate de milă de teren rupt de râpe și presărat cu crengi, dar Gărzile au avansat în fugă. Pe măsură ce se apropiau de fort, au fost întâmpinați de rafale de tunuri, trase aproape în plină figură dinspre lucrările din fața lor. Artileria a tras, de asemenea, în ambele flancuri, iar măcelul a fost teribil. Cu toate acestea, Gărzile au continuat să avanseze, fără să știe că ceva mersese prost în planul de atac al Uniunii și că ei singuri se confruntau cu garnizoana fortului, o forță de șase ori mai mare decât numărul lor.

Capitanul Cailloux a îndemnat Compania E să continue să avanseze. Fiind compania de culoare a regimentului, oamenii săi au atras un foc neobișnuit de puternic din partea confederaților, iar un glonț i-a zdrobit brațul stâng lui Cailloux. El a refuzat să părăsească câmpul de luptă și a continuat să-și îndemne oamenii să avanseze până când au ajuns la marginea șanțului inundat. ‘Urmați-mă!”, a strigat el chiar înainte de a fi lovit de un obuz care i-a luat viața.

Cu comandantul lor mort, trupele companiei de culoare s-au oprit momentan la șanț, iar apărătorii confederați i-au năpădit cu foc de muschete de la mică distanță. Încercarea de a încerca o traversare a șanțului în mijlocul unui asemenea foc usturător părea sinucigașă, așa că oamenii s-au retras pentru a se reforma pentru un alt atac.

Încă o dată au atacat lucrările, ajungând la un punct aflat la 50 de metri de tunurile inamice, dar rezultatul a fost același. Până acum, aripa dreaptă a Gărzii era singura forță a Uniunii care ataca fortul. Fără sprijin și confruntându-se cu întreaga greutate a apărării confederate, au continuat să înainteze într-un asalt zadarnic.

Un număr de soldați din companiile E și G au sărit în șanțul inundat și au încercat să ajungă pe malul opus, dar au fost cu toții doborâți de apărătorii fortului. Un ofițer alb al Uniunii care a fost martor al atacului a declarat: „au făcut mai multe eforturi să înoate și să traverseze (șanțul), pregătind un asalt asupra lucrărilor inamicului, și asta, de asemenea, în văzul inamicului și la o distanță scurtă de muschetă.”

Curajul Gărzilor a fost inspirat. Medicii din spitalul de campanie au raportat că un număr de soldați de culoare care au fost răniți în primul asalt au părăsit spitalul, cu sau fără tratament, pentru a se alătura camarazilor lor pentru cel de-al doilea atac. Dr. J.T. Paine a consemnat că „a văzut tot felul de soldați, dar nu am văzut niciunul care, pentru curaj și vitejie neclintită, să-i întreacă pe cei de culoare ai noștri.”

Dar numai curajul nu a putut depăși șansele extreme cu care se confruntau Gărzile indigene. Muschetele și artileria rebelilor erau prea mult pentru ei, iar pierderile din ce în ce mai mari pe care le sufereau începeau să scoată lupta din oameni. Încă o dată, au fost forțați să se retragă, dar nu înainte de a se face mai multe eforturi pentru a recupera trupul căpitanului Cailloux, toate soldate cu un eșec.

În mod incredibil, înaltul comandament al Uniunii părea să creadă în continuare că Gărzile Native pot face imposibilul. Gărzile s-au reformat, și-au îmbrăcat liniile și au pornit înainte la pas dublu pentru a treia oară. Au fost întâmpinați de același foc usturător care a condamnat cele două asalturi anterioare, dar cu toate acestea s-au repezit înainte. Sergentul de culoare Plancianois a înaintat steagurile regimentului spre lucrările inamice când a fost lovit în cap de un obuz de 6 livre. În total, șase purtători de banderole au fost uciși încercând să avanseze steagul înainte ca Gărzile să primească ordin de retragere. Cu deliberare, și-au reformat rândurile și au mărșăluit în afara câmpului, ca la paradă.

Din cei 1.080 de membri ai Gărzii care au luat parte la bătălie, 37 au fost uciși, 155 răniți și 116 capturați. Comportamentul lor i-a convertit pe cei mai mulți dintre scepticii din armata lui Banks și a dovedit că trupele de culoare puteau juca un rol esențial în reprimarea rebeliunii. Curajul lor a ajutat la deschiderea drumului pentru cei peste 180.000 de soldați de culoare care aveau să îmbrace albastrul și să lupte pentru armata Uniunii.

Rămășițele căpitanului Cailloux nu au fost recuperate până la căderea portului Hudson, la 8 iulie, moment în care au fost trimise acasă, la New Orleans, pentru a fi înmormântate. La înmormântarea sa au participat atât negri cât și albi. Este posibil ca Cailloux să se fi lăudat că a fost cel mai negru om din America, dar eroismul nu cunoaște linia de culoare.

.

Leave a comment

Adresa ta de email nu va fi publicată.