29 giugno 1849 – 13 marzo 1915
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Il conte Sergei Witte fu un politico russo molto influente. Fu testimone dell’abolizione della servitù della gleba e della prima rivoluzione russa. Sostenitore dell’imperatore Alessandro III, fu molto influente durante il regno di Nicola II. Come membro del Consiglio dei Ministri dell’Impero Russo, fu un devoto aderente alla monarchia assoluta. Witte era come un uomo con un ampio raggio di visione e qualità morali eccezionali.

Origini, gioventù e il periodo pre-governativo

Sergei Witte nacque nella famiglia di un funzionario provinciale a Tiflis (ora Tbilisi, Georgia) il 29 giugno 1849. Suo padre discendeva da una famiglia luterana tedesca del Baltico e sua madre dai principi Dolgoruki, sostenitori di Pietro il Grande.
Il padre di Witte era un nobile della regione di Pskov, la parte nord-occidentale dell’Impero russo. Originariamente luterano, in seguito passò al cristianesimo ortodosso e servì come capo del dipartimento di proprietà del governo. La madre di Witte, Ekaterina Andreevna Fadeeva, era la figlia del Consigliere Privato del Caucaso. Sua nonna era la principessa Helene Dolgoruki.

Sergei Witte ha sempre delineato il suo legame con la famiglia Dolgoruki con grande piacere e non amava menzionare le origini straniere di suo padre.

“Tutti nella mia famiglia erano profondamente devoti alla monarchia e ho ereditato questa caratteristica del carattere”, diceva Witte.

Sergei Witte trascorse la sua infanzia nella tenuta di suo nonno. Ha ricevuto un’educazione comune per un figlio della nobiltà dell’epoca. Entrò in un ginnasio di Tbilisi. Ma si interessava più alla musica, alla scherma e all’equitazione che allo studio. A causa del suo comportamento inadeguato e della mancanza di diligenza negli studi, Witte fu costretto a rientrare in un ginnasio di un’altra città. Finì il ginnasio a Chisinau e ricevette il suo certificato scolastico con voti positivi.

Nel 1866 Witte entrò nella facoltà di fisica e matematica dell’Università di Novorossiysk a Odessa. Come studente, Witte si interessò poco alla politica. Non prestò attenzione alle tendenze più influenti del tempo come il radicalismo politico e la filosofia del materialismo ateo – le idee che dominavano le menti della gioventù contemporanea.

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“Mi sono sempre opposto a queste tendenze. Grazie alla mia educazione sono rimasto devoto alla monarchia. Oltre a questo ero una persona religiosa”, disse Witte.

Il futuro presidente del Consiglio dei Ministri finì l’università nel 1870. Dopo la laurea dovette scegliere tra la carriera di scienziato o quella di funzionario. L’ultima variante prevalse per ragioni materiali. Lavorò nella segreteria del governatore generale di Odessa per due anni. Ma improvvisamente i suoi piani cambiarono.

A quel tempo l’impero russo stava sviluppando un sistema ferroviario veloce. Witte entrò in questa impresa accettando un posto in un’impresa ferroviaria privata. Trascorse la maggior parte degli anni 1870 e 1880 in questa occupazione, in particolare nell’amministrazione e nella gestione di varie linee ferroviarie. Come candidato di scienze matematiche iniziò come cassiere in una biglietteria, poi gradualmente si fece strada, studiando il business nei minimi dettagli. Svolse le mansioni di controllore, assistente macchinista, assistente capostazione e poi capostazione.

La sua carriera si sviluppò piuttosto agevolmente ma per un episodio. Nel 1875, non lontano da Odessa, si verificò un incidente ferroviario che causò la morte di diverse persone. Witte era responsabile di quella parte della linea ferroviaria. Ma si riscattò durante la guerra russo-turca del 1877-1878 organizzando correttamente e abilmente il turno delle truppe. Fu in questo periodo che fu notato per la prima volta dalla famiglia dello zar, in particolare dal granduca (principe) Nikolai Nikolayevich (fratello dell’imperatore Alessandro I).

Con il suo lavoro nelle imprese ferroviarie private Witte acquisì un’esperienza inestimabile nella gestione. Aveva un approccio pragmatico verso tutti i problemi di business. Verso la metà degli anni 1880 Sergei Witte era ben noto tra la comunità ferroviaria grazie ai suoi successi e agli articoli che pubblicò sulla ferrovia.

Nel 1880 Sergei Witte fu nominato capo del Dipartimento delle Operazioni del Sistema Ferroviario Sud-Ovest dell’Impero e si stabilì a Kiev. Nel 1886 fu nominato a capo del Sistema Sud Occidentale.
Una carriera di successo gli portò stabilità finanziaria. Come capo del sistema ferroviario, guadagnava più di 50 mila rubli all’anno; una somma di denaro molto più grande di quella guadagnata da un ministro a quel tempo.

Carriera politica

Witte non si interessò alla vita politica del paese. Ma la situazione cambiò drammaticamente quando l’imperatore Alessandro II il Liberatore fu ucciso il 1° marzo 1881. Witte fu profondamente preoccupato dalla tragedia. Suggerì di combattere i terroristi con i loro metodi, uccidendoli come hanno ucciso gli altri. Divenne un membro della neonata Santa Drygina (Brigata) – una comunità segreta che combatteva i terroristi. Ma non ebbe successo nella sua missione di combattere i terroristi all’estero. Più tardi Witte ricordò questo momento nella sua biografia con imbarazzo.

Ma Witte non era soddisfatto della sua posizione di imprenditore ferroviario di successo. La sua natura attiva e ambiziosa desiderava ulteriori successi. Cominciò a preparare attentamente e coerentemente il suo passaggio alle strutture governative. Witte riuscì a raggiungere il suo obiettivo grazie alle sue conoscenze e ad una fortunata coincidenza di circostanze.

I lavori teorici di Witte sullo sviluppo delle ferrovie iniziarono ad attirare l’attenzione. Fu notato dal ministro delle finanze Ivan Vishnegradsky, che si interessò molto alle sue opere.

Nel 1888 vicino al piccolo villaggio di Borki, il treno dello zar deragliò, uccidendo molte persone ma lasciando fortunatamente la famiglia dello zar viva. Non molto tempo prima di questo incidente, Sergei Witte aveva avuto una disputa con il ministro delle ferrovie, in cui aveva dichiarato che i treni dello zar erano guidati a velocità inammissibili. Alessandro III fu testimone della discussione e subito dopo l’incidente promosse Witte a capo del dipartimento ferroviario appena istituito nel ministero delle finanze.

La carriera politica di Sergei Witte salì alle stelle. Nel 1892 divenne il capo del ministero delle ferrovie. Nel 1893 Witte divenne ministro delle finanze. Il futuro primo ministro dell’Impero russo non fu mai scrupoloso sui metodi che usava per raggiungere i suoi obiettivi. Il predecessore di Witte nella posizione di Ministro delle Finanze fu costretto a lasciare l’incarico a causa di voci screditanti. Sergei Witte fu uno degli istigatori di queste voci.

Ministro delle Finanze

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Dopo essere stato nominato Ministro delle Finanze Sergei Witte divenne una delle figure più influenti nell’arena politica imperiale. Ebbe molto successo come ministro. Implementò una serie di riforme che aiutarono a stabilizzare il settore finanziario e a trasformare l’economia verso un modo di sviluppo più capitalistico. Fu un attivo sostenitore dell’industrializzazione, dichiarando di essere in grado di portare l’Impero in un club d’élite di paesi industriali altamente sviluppati. Witte era un convinto sostenitore dell’afflusso di capitali e dell’esportazione di merci. Chiedeva misure protezionistiche verso la produzione nazionale. Witte riteneva che il paese dovesse essere economicamente più attivo nel mercato mondiale, specialmente in Estremo Oriente. Pensava che lo sviluppo del paese dovesse andare in una direzione diversa dagli altri paesi. Ma i benefici del capitalismo erano evidenti per lui.

Dopo le grandi riforme il ministro delle finanze prevedeva chiaramente la necessità di sviluppare una moneta forte. Nel 1894-1895 Witte riuscì a stabilizzare il rublo. Nel 1987 attuò una riforma della moneta nazionale. Il rublo fu dotato del gold standard e rimase assolutamente stabile fino alla prima guerra mondiale. Questo portò ad un grande afflusso di capitale nel paese e di conseguenza allo sviluppo ferroviario e industriale dell’Impero russo. Gestendo il deficit di bilancio Witte aumentò le tasse. Entrò nel monopolio di stato per il commercio di alcol. Questo portò ad un quarto di tutte le entrate della tesoreria imperiale.

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Nel 1896 Witte portò avanti con successo i negoziati con un rappresentante cinese, ottenendo il consenso della Cina per la costruzione della ferrovia cinese-est, che avrebbe accelerato la costruzione di una ferrovia fino a Vladivostok. Il successo dei negoziati fu promosso da una tangente al rappresentante cinese.

Witte conosceva bene le debolezze umane e corruppe impudentemente le persone a lui necessarie. Come ministro delle finanze aveva le più ampie possibilità per la distribuzione di sovvenzioni monetarie, concessione di privilegi, concessioni, nomine a posti lucrativi e non esitava ad usarle. Fu anche uno dei primi a capire la forza della parola stampata e usò i giornali per realizzare i suoi piani. Giornalisti russi e stranieri lavoravano per lui. Sotto il suo comando furono pubblicati opuscoli e opere solide. La stampa condusse campagne per screditare gli avversari e portare avanti i piani di Witte.

Le riforme di Witte furono un successo evidente e la sua carriera politica raggiunse uno dei suoi picchi. Ma un episodio quasi lo rovinò. Sposò Matilda Lisanevich nel 1892. L’anno prima Witte aveva costretto la sua futura moglie a divorziare dal marito. Per questo divorzio Witte pagò un considerevole risarcimento e minacciò persino il marito di Matilda con misure amministrative. Visto l’amore devoto di Witte per la donna, il matrimonio gli portò la felicità familiare. Ma fu messo in una posizione ambigua; un politico di alto rango da una parte ed essere sposato con una donna ebrea divorziata dall’altra. Stava per dimettersi ma l’imperatore Alessandro III, dopo aver appreso i dettagli della situazione, disse che il matrimonio aumentava solo il suo rispetto e la sua fiducia in Sergei Witte. La sua carriera fu salvata ma Matilda Lisanevich non fu mai ammessa nell’alta società.

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Anche se Witte fu sempre in grande favore dell’imperatore Alessandro III, che lo lodò molto per la sua franchezza, assenza di servilismo e indipendenza di giudizi, il ministro delle finanze non fu mai accettato adeguatamente nell’alta società, che disapprovava l’asprezza, la spigolosità, la mancanza di maniere aristocratiche, il rimprovero meridionale e la cattiva pronuncia francese di Witte. Per molto tempo fu il personaggio preferito degli scherzi nei salotti di San Pietroburgo.

Nel 1894 salì al trono l’ultimo imperatore dell’Impero russo Nicola II. A differenza di Alessandro III, le relazioni di Witte con il nuovo imperatore furono controverse. Inoltre Nicola II evidentemente non amava l’influente ministro delle finanze. Gli storici considerano il tono da mentore di Witte verso l’imperatore Nicola II, i suoi continui riferimenti al grande regno di Alessandro III, la sua indipendenza e ostinazione come le ragioni principali dell’incomprensione tra il ministro delle finanze e l’imperatore. L’atteggiamento di Witte contrastava nettamente con i discorsi lusinghieri della corte. Witte fu paragonato in società ad un Gran Visir che ignorava il Monarca. Ma grazie alle sue capacità professionali mantenne la sua carica.

La crisi finanziaria all’inizio del XX secolo indebolì la posizione di Witte. Nel 1903 a causa di un intrigo del ministro degli interni, Vyacheslav Konstantinovich von Plehve, l’imperatore destituì Witte dal suo incarico e lo nominò presidente del Comitato dei ministri. Ma era una posizione piuttosto modesta da cui non dipendeva nulla in realtà.

Dopo la sconfitta politica Sergei Witte decise di ripristinare la sua posizione. Usò ogni occasione per dimostrare la sua necessità al paese.

Presidente del Consiglio dei Ministri

Nel 1904 scoppiò la guerra russo giapponese. Quella che era iniziata come una “piccola e vittoriosa guerra” si trasformò in un disastro per l’Impero e la sua espansione economica e politica in Estremo Oriente. Una prima rivoluzione infiammò poi il paese nel 1905. In queste complicate circostanze lo zar Nicola II fu costretto a nominare Sergei Witte come ambasciatore ai colloqui di pace con il Giappone a Portsmouth, negli Stati Uniti. L’ex ministro delle finanze si dimostrò un diplomatico di talento. Riuscì a porre fine alla guerra irrimediabilmente persa con perdite minime, avendo ottenuto per la Russia “quasi un trattato di pace decente”. Per questo è stato onorato con un titolo di conte. Questo negoziato di pace lo riportò ai vertici della politica.

A causa della rivoluzione il conte Witte insistette sulla riforma del sistema politico del paese. Dopo un lungo periodo di esitazione lo zar accettò una riforma del consiglio ministeriale. Il documento fu pubblicato e divenne noto come il Manifesto del 17 ottobre.

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Witte indicò la necessità di riforme immediate, sottolineando che lo sviluppo naturale avrebbe inevitabilmente portato la Russia ad una Monarchia costituzionale. Lo zar era d’accordo con questi argomenti e suggerì di preparare il relativo manifesto. Il potere monarchico fu limitato all’istituzione rappresentativa elettiva. Per la prima volta in molti secoli la popolazione ricevette libertà politiche. Letteralmente il giorno dopo la pubblicazione del manifesto ci si chiese se fosse possibile considerarlo come la costituzione. Anche se non era una costituzione, era decisamente un precedente.

Il manifesto ebbe un enorme impatto sulla politica interna. Le sue disposizioni sostanziali già non potevano essere revocate. La Russia entrò in una nuova fase di sviluppo politico.

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Witte era stato messo a capo del Consiglio dei Ministri nel periodo più difficile della prima rivoluzione russa. La sua carriera politica raggiunse l’apice assoluto.

Le sue azioni come capo dell’ufficio raffreddarono il paese e misero fine alla rivoluzione. Iniziò le grandi riforme vitali dichiarate nel Manifesto. Ma a causa dei suoi disaccordi con l’imperatore fu costretto a dimettersi alla fine di aprile 1906. Ma Witte era pienamente convinto di aver risolto il problema principale: dare stabilità politica al regime. Le sue dimissioni furono praticamente la fine della sua carriera. Ma Witte non si allontanò dall’attività politica, rimanendo membro del Consiglio di Stato.

Quando iniziò la prima guerra mondiale Witte, prevedendo che sarebbe stata la fine per la monarchia, dichiarò la sua disponibilità per una missione di pace e negoziati con la Germania. Ma si ammalò mortalmente in quel momento.

Il conte Sergei Witte morì il 28 febbraio 1915 all’età di 64 anni. La sua eredità politica rimase a lungo controversa, ma fu senza dubbio una delle figure chiave nell’arena politica alla fine del XIX e all’inizio del XX secolo.

Scritto da Leonid Laparenok, RT

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