I allmänna historier om kriget brukar 54th Massachusetts Infantry presenteras som det första afroamerikanska regementet i unionsarmén som upplevde stridens prövningar. I själva verket ägde 54th Massachusetts anfall mot Battery Wagner rum nästan två månader efter att Louisiana Native Guards hade stormat en liknande konfedererad befästning i Port Hudson, Louisiana. De var det första officiellt mönstrade svarta regementet som stred för unionen, liksom det enda förband i unionsarmén som hade svarta officerare såväl som vita. På grund av att de befann sig långt från mediernas rampljus uppmärksammades deras prestationer aldrig fullt ut under kriget.

Männen i Native Guards kom från New Orleans-regionen. De flesta var fria män med blandad blodslinje vars familjer hade fått sin frihet av den federala regeringen när New Orleans blev en amerikansk besittning genom Louisianaköpet 1803.

När inbördeskriget bröt ut träffades ett antal av de prominenta fria svarta i New Orleans för att diskutera sitt handlingsalternativ, och de bestämde sig för att stödja den nya konfedererade regeringen och anmäla sig frivilligt till militärtjänst. Till att börja med berömde de konfedererade myndigheterna deras erbjudande, och deras patriotism hyllades i de lokala tidningarna. Den 2 mars 1861, en månad före beskjutningen av Fort Sumter, skrev Shreveport Daily News en artikel om att ”ett mycket stort möte med de fria färgade männen i New Orleans” hade vidtagit åtgärder ”för att bilda en militär organisation och erbjuda sina tjänster till Louisianas guvernör.”

Löftesord var en sak, acceptans var en helt annan. Konfedererade ledare som till en början hade välkomnat utsikten till svarta trupper ändrade sin inställning mot bakgrund av abolitionisternas växande inflytande över den federala regeringen. När de försvarade slaveriets lämplighet pekade sydstatsföreträdarna på sitt långvariga argument att svarta var sämre än vita. Att rekrytera svarta trupper på samma nivå som vita skulle tendera att motbevisa det argumentet för hela världen, och konfederationen valde att förvägra Louisiana Native Guards privilegiet att slåss för sitt nya land.

En kombinerad expedition från USA:s armé och flotta accepterade kapitulationen av New Orleans den 26 april 1862. Men erövringen av staden och förseglingen av Mississippimynningen var bara början för den federala ockupationsarmén. Unionsstyrkan, under befäl av generalmajor Benjamin Franklin Butler, behövde förstärkningar. Butler, en politiker från Massachussetts med abolitionistiska tendenser, visste att den federala regeringens resurser var ansträngda och skickade en begäran till Washington om tillstånd att resa regementen av lokala svarta män.

Det var inte första gången som idén hade föreslagits. Svarta trupper hade rests av unionen bland frigivna slavar i området Port Royal, S.C., efter att det ockuperats av federala trupper, men det experimentet hade fått mindre än önskvärda resultat. De före detta slavarna behandlades illa, fick ingen lön och fick liten eller ingen militär utbildning. Butlers experiment skulle bli annorlunda. Washington svarade inte officiellt på begäran, så Butler bestämde sig för att fortsätta rekryteringen på egen hand.

Han kontaktade flera av de prominenta svarta männen i New Orleans för att få veta vad de tyckte om att gå med i unionsarmén. Männen var samma personer som hade erbjudit sina tjänster till konfederationen bara ett år tidigare och fått en förödmjukande nobbning i samband med detta. De var fortfarande villiga att slåss, och de ville visa världen att de var jämbördiga med alla soldater. Louisiana Native Guards skulle faktiskt ta värvning i Ben Butlers armé.

Den 22 augusti 1862 utfärdade general Butler en allmän order som godkände värvning av svarta trupper. De svarta i New Orleans svarade med entusiasm. Inom två veckor hade han värvat mer än 1 000 män och kunde bilda sitt första regemente. Ordern föreskrev att endast fria svarta skulle skrivas in i regementet, men rekryteringsofficerarna var ytterst släpphänta när det gällde att upprätthålla denna regel och lät många förrymda slavar skrivas in i registren utan att några frågor ställdes.

Den 27 september 1862 blev 1:a regementet, Louisiana Native Guards, officiellt det första svarta regementet i unionsarmén. 1st South Carolina hade den utmärkelsen att vara det första svarta regementet som organiserades, men det hade aldrig officiellt mönstrats in i armén.

Det häpnadsväckande gensvaret på Butlers uppmaning fortsatte. Inom några korta månader hade tillräckligt många svarta män från området anmält sig frivilligt för att bilda fyra hela regementen, vilket utökade Butlers styrka med mer än 4 000 man och bidrog till att lösa hans brist på manskap.

Många av de prominenta svarta medborgarna i New Orleans hade utnämnts till officerare i regementena, och de var sugna på att motbevisa de förtal som konfederationen använt för att hålla dem borta från armén. Ett sådant exempel var kapten Andr Cailloux i kompani E. Cailloux var en uppskattad och förmögen invånare i New Orleans som gillade att skryta med att han var ”den svartaste mannen i Amerika”. Han hade fått en formell utbildning i Frankrike, inklusive undervisning i militär konst. Kaptenen var en född ledare och uppvisade en slående martialisk närvaro när han drillade sina trupper och gav order på både engelska och franska.

Vita officerare i Butlers armé övertalades snabbt av tanken på att tjänstgöra tillsammans med svarta. Det noterades allmänt att de svarta tog sig an soldatlivet lättare än sina vita motsvarigheter och att de var lättare att utbilda och disciplinera. En vit officer som tjänstgjorde med Native Guards skickade ett brev hem där han uttryckte sin beundran: ”Du skulle bli förvånad över de framsteg som de svarta gör i drill och i alla soldaternas plikter. Jag tycker att de är bättre lämpade att lära sig och mer ordnade och rena, både vad gäller personer och bostäder, än de vita. Deras stridsegenskaper har ännu inte testats i stor skala, men jag är övertygad om att de kommer att kämpa till döden, eftersom de vet att de inte kommer att få något undantag från rebellerna.”

Trots att de bevisade sig som modellsoldater i lägret förvägrades medlemmarna i Native Guards chansen att bevisa sig på slagfältet. Istället fann de sig hänvisade till att utföra manuellt arbete på defensiva befästningar eller att vakta samma befästningar när de väl var färdiga. För tillfället betraktades de vita fortfarande som det enda stridande elementet i Butlers armé, och Louisiana Native Guards skulle få vänta på sin tid.

I maj 1863 försökte unionsstyrkorna under generalmajor Ulysses S. Grant att rycka loss fästningen Vicksburg, Missouri, från konfederationen. Generalmajor Nathaniel P. Banks beordrades att samordna sina ansträngningar för att hjälpa Grant och hindra potentiella förstärkningar från att skickas till Vicksburg. Banks beslutade att det bästa sättet att göra det skulle vara att anfalla Port Hudson, ett konfedererat fäste som låg 30 mil norr om Baton Rouge, på Mississippiflodens östra strand. Louisiana Native Guards var vid det laget under Banks befäl och han hade fullt ut för avsikt att använda dem i sin kommande offensiv.

Sedan strax innan operationerna mot Port Hudson inleddes fick Louisiana Native Guards sin regementsbanner. När överste Justin Hodge överlämnade flaggan till färgsoldat Anselmas Plancianois varnade han honom för att han skulle skydda och till och med dö för flaggan men aldrig överlämna den. Plancianois svarade: ”Överste, jag kommer att överlämna dessa fanor till er i ära eller rapportera till Gud anledningen till varför”. Hans ord möttes av ett vilt jubel från leden. Männen hade äntligen en egen flagga, och de var på väg att följa den i strid.

Port Hudson var ett formidabelt fäste. Den krönte en 80 fot hög bluff längs en krök i Mississippi och var praktiskt taget ointaglig från floden. Det enda möjliga sättet att angripa den var på land, genom att storma försvaret bakifrån, men de konfedererade hade vidtagit alla försiktighetsåtgärder för att gardera sig mot denna eventualitet. En linje av abatis, fällda träd med vässade grenar, löpte längs hela omkretsen. Bakom dessa fanns skyttegravar och utposter. Slutligen fanns det huvudsakliga jordfästet, med 20 fot tjocka parapeter, som skyddades av ett vattenfyllt dike som var 8 fot brett och 15 fot djupt. Alla befästningar hade byggts med hjälp av slavarbete. Bakom verken hade konfederaterna monterat 20 belägringskanoner och 31 fältartilleripjäser. Även om det inte finns några bekräftade siffror är det känt att den konfedererade garnisonen bestod av mer än 6 000 man. Att fördriva dem från en så stark position skulle ha varit ett svårt företag för erfarna trupper. Det skulle tyckas vara alldeles för mycket att begära av oerfarna soldater, men Native Guards var ivriga att få chansen.

Unionens artilleri bröt sönder det tidiga morgonstilla den 27 maj 1863, när fortet utsattes för en kraftig kanonering, som syftade till att mjuka upp dess försvar innan infanteriet skickades in. I fyra timmar hamrade unionens kanoner på fortet.

Native Guards, som var 1 080 man starka, hade placerats på den yttersta högerkanten av unionens linje. Klockan 10 på morgonen signalerade ett hornsignal att anfallet skulle ske, och vakterna rusade fram med ett skrik. Mellan dem och verken låg en halv mil av mark som var sönderbruten av raviner och beströdd med grenar, men gardena avancerade på löpande band. När de närmade sig fortet möttes de av kanoneldar som avfyrades nästan rakt i ansiktet på dem från verken framför dem. Artilleriet sköt också i båda flankerna och blodbadet var fruktansvärt. Ändå fortsatte vakterna att gå framåt, omedvetna om att något hade gått fel i unionens anfallsplan och att de ensamma tog sig an fortets garnison, en styrka som var sex gånger så stor som deras antal.

Kapten Cailloux uppmanade kompani E att fortsätta att gå framåt. Som regementets färgkompani drog hans män till sig ovanligt kraftig eldgivning från konfederaterna, och en kula krossade Cailloux vänstra arm. Han vägrade att lämna fältet och fortsatte att driva sina män framåt tills de nådde kanten av det översvämmade diket. ”Följ mig!” ropade han strax innan han träffades av en granat som tog hans liv.

Med sin befälhavare död stannade trupperna i det färgglada kompaniet för ett ögonblick vid diket, och de konfedererade försvararna överöstes dem med musköteld på nära håll. Att försöka ta sig över vallgraven mitt i en sådan gallrande eldgivning verkade självmordsbenäget, så männen drog sig tillbaka för att omgruppera sig inför en ny attack.

En gång till stormade de verken och nådde fram till en punkt 50 meter från de fientliga kanonerna, men resultatet blev detsamma. Vid det här laget var gardets högra flygel den enda unionsstyrkan som engagerade sig i fortet. Utan stöd och inför hela tyngden av det konfedererade försvaret fortsatte de att trycka framåt i ett meningslöst angrepp.

Ett antal soldater från E och G-kompanierna hoppade ner i det översvämmade diket och försökte nå den motsatta stranden, men de sköts alla ner av fortets försvarare. En vit unionsofficer som bevittnade anfallet sade: ”De gjorde flera försök att simma och korsa det (diket), som förberedelse för ett angrepp på fiendens verk, och detta också i god syn av fienden och på kort muskötdistans.”

Gardesoldaternas mod var inspirerande. Läkare på fältsjukhuset rapporterade att ett antal svarta soldater som hade skadats i det första anfallet lämnade sjukhuset, med eller utan behandling, för att återförenas med sina kamrater inför det andra anfallet. Dr J.T. Paine antecknade att han hade ”sett alla sorters soldater, men jag har aldrig sett någon som i fråga om mod och orubbligt mod överträffar våra färgade.”

Men enbart mod kunde inte övervinna de extrema odds som de infödda vakterna stod inför. Rebellernas musköter och artilleri var för mycket för dem, och de ständigt ökande förlusterna som de drabbades av började ta kampen ur männen. Ännu en gång tvingades de falla tillbaka, men inte förrän flera försök gjordes för att återfå kapten Cailloux kropp, som alla slutade i ett misslyckande.

Otroligt nog tycktes unionens överkommando fortfarande tro att Native Guards kunde göra det omöjliga. Vakterna formade sig på nytt, klädde upp sina linjer och startade framåt i dubbel fart för tredje gången. De möttes av samma gallrande eld som hade dödat de två tidigare anfallen, men de rusade ändå vidare. Färgsergeant Plancianois hade fört fram regementets fanor till fiendens verk när han träffades i huvudet av en 6-pundig granat. Totalt dödades sex flaggbärare som försökte föra fram flaggan innan vakterna beordrades att dra sig tillbaka. Med eftertanke återbildade de sina led och marscherade från fältet som om de var på parad.

Av de 1 080 gardister som deltog i slaget dödades 37, 155 sårades och 116 tillfångatogs. Deras uppträdande hade gjort de flesta av tvivlarna i Banks armé till konvertiter och bevisat att svarta trupper kunde spela en central roll när det gällde att slå ner upproret. Deras mod bidrog till att bana väg för de mer än 180 000 svarta soldater som skulle dra på sig det blåa och slåss för unionsarmén.

Kapten Cailloux kvarlevor återfanns inte förrän Port Hudson föll den 8 juli, då de skickades hem till New Orleans för att begravas. Hans begravning besöktes av både svarta och vita. Cailloux må ha skrymt med att han var den svartaste mannen i Amerika, men hjältemodet känner ingen färggräns.

Lämna en kommentar

Din e-postadress kommer inte publiceras.