I en glasbehållare som är fylld med en formaldehydlösning svävar den grå substansen utan ansträngning, som om den vore upphängd i tiden. I mer än ett halvt sekel har exemplaret förvarats i en historisk byggnad i rött tegel i västra Indianapolis, ett före detta mentalsjukhus som nu är hemvist för Indiana Medical History Museum. Förutom en handfull medicinska journaler, inklusive en handskriven obduktionsrapport, visste man inte mycket om hjärnan – eller om mannen som den en gång tillhörde. Men tack vare ett nytt initiativ från museet kommer besökarna snart att få möjlighet att lära sig mer om den före detta patientens liv och varför han överhuvudtaget togs in på mentalsjukhuset.

Som att lägga ett pussel har museets personal gått igenom medicinska journaler, obduktionsrapporter, sjukhushandlingar, tidningsurklipp, stadskataloger och andra papper i ett försök att bättre förstå historierna bakom samlingen av prover och patienterna som de en gång tillhörde i det som tidigare var den patologiska avdelningen på Central State Hospital. (När det öppnades 1848 hette det Indiana Hospital for the Insane). Projektet, som kallas ”Rehumanizing the Specimens”, inleddes 2015 och har fortsatt att ta fart med hjälp av lokala historiker och arkivarier från Indiana State Archives, studenter från Indiana University School of Medicine och patologer.

”Målet är att ge människor en röst tillbaka som de inte längre har”, säger Sarah Halter, verkställande direktör för Indiana Medical History Museum. ”Sättet du visar ett föremål, vilken typ av information du delar med besökarna om det och vilka historier du berättar, allt detta har en inverkan på hur besökarna uppfattar föremålen, eller i det här fallet mänskliga kvarlevor, och påverkar det budskap de tar med sig därifrån. Vi vill vara säkra på att det sätt vi visar och tolkar exemplaren förstärker deras mänsklighet och ger besökarna en känsla av att de var riktiga människor precis som vi alla.”

old-new-label.jpg
Ett exempel på den nya etiketten (överst) tillsammans med den gamla etiketten (nederst) och exemplaret. (Med tillstånd av IMHM)

Den 9 juli kommer museet att avslöja projektet i form av en serie detaljerade etiketter som kommer att finnas bredvid varje exemplar. Eftersom museet är inrymt i den gamla patologibyggnaden är det som att gå in i tegelbyggnaden som ett steg tillbaka i tiden med många av laboratorierna och kontoren kvar exakt som de var när de var i drift för flera decennier sedan. Hittills har museet färdigställt dussintals etiketter för sin omfattande samling, som omfattar delar av hjärnor, hjärtan, tumörer och andra biologiska kvarlevor. Förutom de fysiska etiketterna håller museet på att skapa en kompletterande sektion på sin webbplats som kommer att innehålla ännu mer information om varje exemplar och detaljer om den före detta patienten, t.ex. var de växte upp, vad de levde av, varför de lades in på sjukhuset och hur de dog.

Härför har nästan alla museets föremål som visats för besökarna hittills märkts med hjälp av mycket kliniska beskrivningar och terminologi som skrevs av patologer på den tiden då byggnaden fortfarande var en fullt fungerande mentalsjukvårdsinrättning. (Det skulle inte bli ett museum förrän 1971.) De skrevs med hjälp av en hel del medicinsk jargong och höll sig till ett manuskript som fokuserade på patientens medicinska tillstånd och undvek alla biografiska detaljer. En gammal etikett innehåller till exempel detaljer om proteiner som hittades i provets ryggmärgsvätska. De nya etiketterna går ett steg längre och förklarar mer om de faktiska patienterna och deras historia. För samma prov avslöjar den nya etiketten att det kommer från en soldat som skadats i kriget. Allt som allt är projektet bara en liten del av museets många samlingar, som omfattar tusentals vävnadsblock, outvecklade glasplåtfoton, obduktionsrapporter, medicinska böcker och annan litteratur.

”De obduktionsjournaler som vi har på museet är bara en startpunkt för oss”, säger Halter. ”Det är där vi får information om vad som orsakade deras död och hur länge de hade legat på sjukhuset. Men vi arbetar också med medicinstudenter och patologer som går tillbaka och tittar på vävnadsblocken och undersöker om vår förståelse av en viss sjukdom eller skada har förändrats och vad som kan vara annorlunda med diagnosen, prognosen eller behandlingen i dag. Det fanns sjukdomar som man kunde ha blivit institutionaliserad för år 1900, men som man inte skulle ha blivit det i dag tack vare medicinska framsteg. Deras forskning hjälper också historikerna på museet att bättre förstå hur sjukdomen skulle ha påverkat en individ på den tiden.”

En glimt in i museets labb. IMHM var en gång ett fullt fungerande mentalsjukhus.
En glimt inuti museets labb. IMHM var en gång ett fullt fungerande mentalsjukhus. (Med tillstånd av Tom Mueller )

Ett exemplar i synnerhet som Halter erbjuder som exempel är det av en man vid namn Burton. (Museet har valt att endast ange patienternas förnamn och efternamnsinitialer på etiketterna av integritetsskäl). Burton drabbades av en traumatisk hjärnskada när en kula punkterade hans vänstra frontallob under spansk-amerikanska kriget. Efter kriget återgick veteranen till sitt arbete som lantbrukare och bildade familj, men under de följande decennierna började han uppvisa en försämring av sina exekutiva funktioner, och i slutet av 60-talet tog hans familj in honom på sjukhus. Genom att pussla ihop hans medicinska journaler och intervjuer med honom på sjukhuset kunde museet få en bättre förståelse för den man som Burton var både före och efter sin skada, detaljer som sträcker sig långt utöver vad de tidigare visste från bara den kulstötta delen av hjärnan som flyter i en formalinfylld burk i museet.

”Vi vill att besökarna ska inse att det här var riktiga människor”, säger Halter. ”Vi påverkas alla av psykisk ohälsa, antingen direkt eller indirekt. Exemplaren är mer än bara läromedel. Vi ser många möjligheter att använda den här informationen som vi samlar in. Vi kan ha en viss inverkan på samhället genom att berätta dessa historier, så vi fortsätter att gräva och leta efter mer information så att vi kan lägga till berättelser till samlingen allteftersom.”

Lämna en kommentar

Din e-postadress kommer inte publiceras.