Åklagare kallar Barbara Opel för en Fagin-liknande mamma som förstörde sina barns liv. Nu vill hon att barnen ska rädda hennes. Försvarsadvokater hoppas att de tre barn Opel påstås ha varit inblandade i det brutala mordet på en äldre man från Everett förra året kommer att kunna övertyga åklagarna om att avrättning av deras mor skulle skada även dem. Dessutom söker Opel nåd genom att försöka visa att hennes egna övergrepp som barn – som kanske började i livmodern och skadades av moderns drickande – satte henne på en oundviklig väg mot grymhet och mord. Det är en juridisk chansning att rädda Opel från att bli den första kvinnan som avrättas i Washingtons historia.

Snohomish County-tjänstemän kommer troligen att meddela denna vecka om de kommer att begära dödsstraff för den 39-åriga frånskilda mamman till tre barn. Hon anklagas för att ha försökt anlita 11 barn och en manlig vuxen för att döda sin arbetsgivare, Jerry Heimann, och tömma hans bankkonto (se ”Little Girl Lost”, 24 januari).

Opel rekryterade så småningom fem tonåringar, inklusive dottern Heather, 13, för att döda Heimann i april 2001. Flickan och fyra andra ungdomar från Everett uppges ha slagit och huggit ihjäl den 64-årige pensionären medan Opel gömde sig i källaren med sina två andra barn – en flicka, 7 år, och en pojke, 11 år – och skrek ut mordkommandon. Åklagarna hävdar att Barbara Opel betalade sina barnmördare högst några hundra dollar. Heather, som brutalt knivhögg Heimann, hoppades bli belönad med en terrängcykel.

De fyra andra ungdomarna har alla blivit fällda och dömda. I ett fall som skakade Everetts nerver förra året, lämnar det Barbara och Heather inför rättegångar i höst.

Varken Barbara Opels advokater eller åklagare kommenterar. Domstolen har stängt vissa förhandlingar och förseglat tusentals sidor av statliga barnskyddsdokument som rör Opels försök att använda barnen i sitt försvar. Men genom intervjuer och andra dokument framträder en bild:

Det försvaret har anlitat fyra experter för att studera Opels beteende och för att intervjua hennes tre barn och andra med anknytning till fallet. A. Shulamit Glaubach, en barn- och ungdomspsykiater i Seattle, har intervjuat Heather, hennes bror och hennes syster, medan en förmyndare och möjligen två advokater – som företräder Heather och hennes bror – tittade på genom en tvåvägsspegel. (Systern befinner sig i ett fosterhem och brodern avtjänar straff för en orelaterad sexuell ungdomsbrottsdom.)

Dr Glaubachs uppdrag är att bilda sig en uppfattning om de psykologiska effekter som en avrättning skulle kunna ha på barnen och presentera den för åklagarna. Försvaret hoppas kunna påvisa en skada som är så djup och bestående att den äventyrar barnens pågående återhämtning och framtida överlevnad – att dödandet av henne dödar lite mer av dem. Barnens tidigare övergrepp är redan väldokumenterade och går tillbaka till tider, minns vittnen, då Opel upprepade gånger slog ett av barnen som bebis. Hon ska ha ”skrikit åt Heather sedan hon var tre år gammal” och lämnat barnen ensamma i timmar när de var småbarn. Som ensamstående mamma bodde Opel och hennes barn på 22 olika platser under sju år, bland annat på motell, i främlingars hem och i sin bil, och levde på socialbidrag och barnbidrag. Avkomman, som tiggde pengar på gatan, gick ofta hungrig.

Barnen, särskilt de två yngre, kan komma att utsättas för mer lidande bara genom de förhör som deras mors försvarsstrategi kräver. ”Det förväntas”, medger Opels advokat Brian Phillips, ”att barnen kan uppleva lidande på grund av själva karaktären av de frågor som ska diskuteras” i intervjuerna.

Det försvaret letar också efter livräddande förmildrande faktorer från Barbaras egen oberäkneliga barndom och ungdomstid. Opel har setts av en psykolog och av experter på fetalt alkoholsyndrom och toxikologi. En forskare konstaterade att hennes föräldrar och andra släktingar led av psykiska och alkoholrelaterade sjukdomar. Dr George Woods konstaterade att ”Opels familjehistoria av allvarliga psykiatriska sjukdomar kräver neuropsykologisk testning för att avgöra om Ms Opel har någon psykisk sjukdom. . . . Det finns också indikationer på ett betydande alkoholmissbruk under hennes graviditet. Hon var också anställd på en kemtvätt under de första åtta månaderna” av graviditeten. Han bad att Barbara skulle testas för eventuella ”beteendemässiga konsekvenser av eventuella kemiskt relaterade brister.”

Sharren Wells, en socialarbetare från Everett som intervjuade Opel, säger: ”Jag tror att det finns neurologiska skador där”. Hon nämnde tankeblockering, felkopplad motorik och möjligt hjärntrauma. ”Hon är bortkopplad” från världen, säger Wells.

En av Opels systrar, Shirley, säger att den man som vissa trodde var Barbaras far i själva verket inte var det. Opels riktiga pappa, hävdar systern, var en ambulerande tävlingshästfantast som Barbaras mamma följde runt till kapplöpningsbanor medan hon drack och festade. Systern kallar Barbara för ”hjärndöd” på grund av hennes oförmåga att agera rationellt: ”Jag har alltid trott att hon hade psykiatriska problem som vuxen. ”Jag tror att hela min familj försökte att inte tänka på vad som hände med Barb.”

Även om åklagarna inte övertygas av förmildrande omständigheter och Opel döms vid rättegången i september, skulle en jury fortfarande fatta det slutliga beslutet om dödsstraff. All information som hennes advokater anser visa på förmildrande omständigheter kan introduceras även då.

[email protected]

Tala med oss

Delar du med dig av dina tips om berättelser kan du skicka ett e-postmeddelande till [email protected]

Lämna en kommentar

Din e-postadress kommer inte publiceras.