Avere un rendimento annuo del 20% vi metterà di diritto nella lista dei manager d’investimento d’élite. Non è un’impresa da poco generare il 20% all’anno quando l’S6443>P 500 ha reso solo il 9,8% all’anno negli ultimi 25 anni, dividendi reinvestiti.

Quindi quando una società come Prospect Capital (NASDAQ:PSEC) detiene investimenti che stanno girando il 20% all’anno, gli investitori dovrebbero prestare maggiore attenzione. Una delle sue società di portafoglio, First Tower, un business di prestiti personali, sta facendo proprio questo – pagando Prospect Capital il 20% all’anno sul suo investimento di debito.

Com’è questa cosa di First Tower, comunque?
First Tower è, senza dubbio, il bene più importante che Prospect Capital ha sul suo bilancio. Costituendo più del 10% del patrimonio netto, First Tower aiuta a sostenere il generoso dividend yield dell’11,7% di Prospect Capital.

First Tower fa un sacco di soldi. Presta fondi a mutuatari che cercano piccoli prestiti a breve termine a tassi di interesse che raggiungono il 65% annuo.

Ovviamente, questi non sono i migliori mutuatari. Ma non sono nemmeno crediti terribili. La redditività della società dimostra che prestare denaro al 65% o più è un business formidabile, anche se alcuni prestiti non vengono mai ripagati. All’ultima riunione annuale degli azionisti, la direzione di Prospect Capital si è assicurata di notare che circa il 50% dei suoi mutuatari possiede la propria casa. Questi non sono prestiti giornalieri.

Ma fare prestiti ad alto interesse non è un modello di business che sfugge allo scrutinio. Ha patteggiato accuse per 340.000 dollari nel 1997 per violazioni del Truth in Lending Act. Dovrei notare, però, che il suo accordo con la Federal Trade Commission è avvenuto prima che Prospect Capital comprasse una quota di maggioranza nella compagnia.

In almeno uno stato in cui First Tower fa affari – Missouri – i legislatori hanno cercato di limitare i tassi di interesse al 36%. Quel disegno di legge è fallito. Una nuova iniziativa è in corso.

E il rischio del titolo è grande con questo. Il mese scorso, un’agenzia di stampa locale del Missouri si è seduta con un uomo disabile che sostiene che First Tower non ha mai chiarito che il suo prestito gli costerebbe il 65% all’anno di interessi. Naturalmente, la giuria non ha ancora deciso se questa affermazione sia vera o meno. Ma KY3 News ha riferito che i lavoratori dell’ufficio del procuratore generale dello stato hanno sentito le lamentele su Tower Loans.

Una semplice ricerca di Tower Loans su Google vi porterà a innumerevoli recensioni negative che derivano principalmente dai suoi processi di raccolta. Questo tipo di cose attira l’attenzione indesiderata su un’azienda che sta facendo una fortuna con mutuatari a basso reddito.

Non è tutto brutto
Il fatto è che First Tower è redditizia. E sta facendo crescere il suo portafoglio prestiti. Non penso che nessuno metta in dubbio la realtà che prestare denaro a tassi d’interesse alle stelle è un business fantasticamente buono in questo momento.

La domanda per gli azionisti di Prospect Capital è se un buon ambiente normativo possa vivere per sempre. Se i legislatori si spaccano sul prestito ad alto interesse, potrebbe avere un grande impatto sulla linea di fondo di Prospect Capital, e il suo dividendo impressionantemente alto. Non è il tipo di cosa che manderebbe Prospect Capital in insolvenza – nemmeno vicino – ma avrebbe un impatto materiale sul bilancio, e il potere di guadagno dell’azienda.

Anche con tutte le parti “brutte” del business completamente esposte, si dovrebbe notare che l’azienda è compensata pesantemente per il rischio. Alla fine della giornata, non ci vogliono molti anni di rendimenti del 20% per battere davvero la palla fuori dal parco. Se, per esempio, First Tower implodesse semplicemente tra 10 anni, gli azionisti di Prospect Capital potrebbero ancora essere felici dei rendimenti alle stelle guadagnati nel periodo.

E dovremmo anche ricordare che le aziende che non passano il test per essere “socialmente responsabili” sono state grandi investimenti in passato. Per anni, gli investitori hanno creduto che i titoli del tabacco sarebbero stati danneggiati da tasse sul peccato, regolamenti e cause legali. Questa tesi non si è mai avverata, e gli investitori che hanno costantemente reinvestito i grossi dividendi delle azioni del tabacco hanno fatto una strage.

Questo potrebbe essere il caso di Prospect Capital. In questo momento, First Tower è un business tremendamente redditizio. Andrà avanti per sempre? Nessuno può dirlo. Il rischio normativo è così difficile da prevedere. Ma vale la pena notare che First Tower è uno dei tanti motivi per cui gli azionisti chiedono un rendimento così grande dalle azioni di Prospect Capital. Il suo più grande investimento è uno dei più rischiosi.

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